AMSTERDAM – Canadese wetenschappers hebben uitgerekend wanneer wandelende takken van de soort Timema tahoe voor het laatst geslachtsgemeenschap hadden.

De insecten zetten waarschijnlijk ongeveer 1,5 miljoen jaar geleden voor het laatst nakomelingen op de wereld doormiddel van seks, sinsdien zijn ze overgegaan op maagdelijke voortplanting.

Door deze lange periode van seksuele onthouding zijn er veel schadelijke mutaties opgetreden bij de wandelende takken en dreigt de soort uit te sterven. Dat meldt het Britse tijdschrift New Scientist op basis van onderzoek aan de Fraser University in Bunbury.

Maagdelijk

Wandelende takken van de soort Timema tahoe kunnen jongen verwekken zonder geslachtsgemeenschap. De vrouwtjes leggen eitjes die niet bevrucht hoeven te worden om uit te komen.

In een ver verleden paarden de voorouders van de diertjes nog wel met elkaar. Hoofdonderzoeker Bernard Crespi bestudeerde de mutatiesnelheid van twee genen van de insecten en berekende op die manier wanneer de wandelende takken voor het laatst seks hadden.

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Current Biology.

Evolutie

De seksuele onthouding van de wandelende takken is waarschijnlijk in de loop van de evolutie ontstaan omdat seksuele activiteit levensbedreigende risico’s met zich meebrengt voor de vrouwtjes.

Onderzoeker David Hills van de Universiteit van Texas gelooft echter dat een seksloos bestaan uiteindelijk meestal de ondergang van een soort betekent, omdat er onvoldoende genetische selectie kan optreden.

Verdwijnen

Het feit dat de insecten zich al vele honderdduizenden jaren voortplanten zonder seks is volgens hem geen garantie voor een langer bestaan. Een periode van 1,5 miljoen jaar is evolutionair gezien namelijk geen lange periode. 

“Aseksuele soorten komen vaak relatief snel op, maar ze verdwijnen ook snel weer”, aldus Hills.