Omdat hij de Grand Prix van Rusland helemaal achteraan start, is het voor Max Verstappen vooral zaak om de schade te beperken ten opzichte van titelconcurrent Lewis Hamilton. Dit zijn de factoren die daarop van invloed zijn.

1. Verstappen kan starten in perfecte raceafstelling

Laten we beginnen met een klein voordeel voor Verstappen: Nadat het door een motorwissel zinloos was om serieus aan de kwalificatie deel te nemen, kon zijn auto volledig worden afgesteld op de race.

Vanwege de parc-ferméregels in de Formule 1 mag de afstelling van de auto tussen de kwalificatie en de race niet meer worden veranderd. Er is altijd sprake van een compromis om zowel over één ronde als in een langere reeks snel te zijn. Dat compromis hoefde Verstappen dus niet te zoeken.

Twijfel over een afstelling waarmee zijn Red Bull ook in de regen uit de voeten zou kunnen was ook niet noodzakelijk. Zondagmiddag wordt er droog weer verwacht. Al verwacht Verstappen dat de meeste coureurs van een droge baan zijn uitgegaan. "Van wat ik kon zien had bijna iedereen die afstelling. Het heeft weinig zin om dan alles op regen te gokken. Ik denk niet dat ik daarvan heel veel voordeel ga hebben", analyseerde de Limburger.

Wat wel opviel was dat Verstappen in zijn laatste van twee rondjes tijdens de kwalificatie de hoogste topsnelheid in de tweede sector liet optekenen (305 kilometer per uur), terwijl de baan op dat moment nog relatief nat was. Het kan duiden op een afwijkende afstelling bij de WK-leider, die vooral gericht is op inhalen. Daarbij komt een hoge snelheid op de rechte stukken goed van pas.

Top tien kwalificatie

  • 1. Lando Norris (McLaren): 1.41,993
  • 2. Carlos Sainz (Ferrari): +0,517
  • 3. George Russell (Williams): +0,990
  • 4. Lewis Hamilton (Mercedes): +2,057
  • 5. Daniel Ricciardo (McLaren): +2,163
  • 6. Fernando Alonso (Alpine): +2,211
  • 7. Valtteri Bottas (Mercedes): +2,717
  • 8. Lance Stroll (Aston Martin): +2,963
  • 9. Sergio Pérez (Red Bull): +3,344
  • 10. Esteban Ocon (Alpine): +3,872

2. Is Hamilton geduldig of gaat hij direct de strijd aan vanaf p4?

Lewis Hamilton reed de kwalificatie wel, maar kwam niet verder dan de vierde plaats. De vraag is of dat echt een nadeel is. De poleposition in Sotjsi is namelijk berucht omdat de lange rit naar het eerste rempunt (bocht 2) de mogelijkheid biedt om in de slipstream van de leider te kruipen en die vervolgens uit te remmen. Derde zou daarom de beste startplek zijn, maar vanaf plek vier is er vaak ook wat mogelijk.

Wel zal Hamilton zijn vaste credo "het is een marathon, geen sprint" zondag ongetwijfeld weer van stal halen. Met Lando Norris, Carlos Sainz en George Russell - jongens die niet wekelijks vooraan starten - voor zich, is het voor de Mercedes-kopman zinvol om voorzichtig richting bocht 2 te gaan.

De Brit weet dat hij de snelste auto heeft en de jonge honden voor hem daarom makkelijk te pakken zijn. Er zijn maar twee coureurs op de grid die qua snelheid een echte bedreiging kunnen vormen. Een daarvan is teamgenoot Valtteri Bottas, maar de Fin start na een late motorwissel slechts als zestiende. Bottas hoeft dus niet eens meer aan de kant voor zijn kopman, iets wat hij donderdag wel aankondigde te gaan doen als dat nodig blijkt.

George Russell start als derde, Lando Norris pakte zijn eerste pole

George Russell start als derde, Lando Norris pakte zijn eerste pole
George Russell start als derde, Lando Norris pakte zijn eerste pole
Foto: Getty Images

3. 'Een beetje chaos' ten gunste van Verstappen is bepaald niet uitgesloten

De tweede bedreiging voor Hamilton is uiteraard Verstappen, maar die start als allerlaatste. "Een beetje chaos", dat zou de Limburger wel van pas komen, verklaarde hij zelf. Een goed getimede safetycar, een buitje op het juiste moment, een startcrash waar hij omheen kan rijden; het zijn allemaal zaken die Verstappen dichter bij zijn grote rivaal kunnen brengen. Als dat lukt, dan is zijn auto in raceafstelling en met de nieuwe motor snel genoeg om de strijd aan te gaan. Hij weet bovendien dat Mercedes strategisch regelmatig schuttert in de zulke situaties.

Coureurs die uit positie staan zijn sowieso een goed recept voor chaos. Dat geldt natuurlijk voor Norris en Sainz vooraan, en Russel niet te vergeten. Hetzelfde gaat op voor Bottas op de zevende plaats, en uiteraard Charles Leclerc en Verstappen zelf achteraan de grid. Sommige coureurs gaan zich naar voren werken, anderen vallen terug: hoe meer duels, des te groter de kans op incidenten.

Komt er geen chaos, dan is een finish ver in de punten alsnog goed mogelijk voor Verstappen. Hij deed het eerder in 2018, met een auto die minder competitief was dan de huidige RB16B.

Toch was de Nederlander realistisch: Het middenveld, momenteel gevuld met teams als Alpine, McLaren, AlphaTauri en natuurlijk Ferrari, is sterker dan destijds. En omdat iedereen vrije keuze heeft, is de kans op grote verschillen in de banden kleiner. Verstappen moet kortom met de tanden in het stuur onderweg naar voren, en dan hopen dat de race een beetje zijn kant op valt.

De Grand Prix van Rusland start zondag om 14.00 uur.