Red Bull Racing vertrok na het oranjefestijn in Zandvoort als underdog richting Monza. Toch kan Max Verstappen zondag in de Grand Prix van Italië een belangrijke tik uitdelen aan Lewis Hamilton in de titelstrijd. In een cruciale fase van het kampioenschap zit het eindelijk eens mee voor de Nederlandse WK-leider en stelt de auto niet teleur.

Hamilton probeerde de underdogpositie zaterdag na de sprintkwalificatie al vakkundig over te nemen van Verstappen. "Max gaat morgen eenvoudig winnen", was de Mercedes-coureur stellig.

Het is een nogal voorbarige uitspraak. Mercedes heeft duidelijk de snelste auto in Italië en Hamilton kan vanaf de vierde startplaats nog altijd winnen, ook al begint Verstappen vanaf een gekregen poleposition en zijn er de nodige obstakels voor de Brit.

Die eerste startplaats voor de hoofdrace erft Verstappen van Hamiltons teamgenoot Valtteri Bottas, die achteraan moet starten door een noodgedwongen wissel naar zijn vierde motor. "We vertrouwden Valtteri's motor niet helemaal. Anders hadden we het zeker niet gedaan", legde teambaas Toto Wolff uit.

Het is zeldzaam fortuin voor Verstappen, die dit seizoen al zo veel tegenslag had. Het zat ook al mee bij de start van de sprintrace, waar de Nederlander de slecht startende Hamilton simpel achter zicht liet. De zevenvoudig wereldkampioen moest door overmatige wielspin ook de snelle McLarens voor zich dulden, die hij later met geen mogelijkheid meer voorbij wist te komen. Het was misschien wel een beslissend moment in het weekend. Dat vond Hamilton zelf in ieder geval wel.

Startopstelling hoofdrace GP van Italië

  • 1. Max Verstappen (Red Bull)
  • 2. Daniel Ricciardo (McLaren)
  • 3. Lando Norris (McLaren)
  • 4. Lewis Hamilton (Mercedes)
  • 5. Charles Leclerc (Ferrari)
  • 6. Carlos Sainz (Ferrari)
  • 7. Antonio Giovinazzi (Alfa Romeo)
  • 8. Sergio Pérez (Red Bull)
  • 9. Lance Stroll (Aston Martin)
  • 10. Fernando Alonso (Alpine)

Inhalen blijkt opnieuw moeilijk op Monza

Hamilton merkte achter Lando Norris dat inhalen lastig is op Monza, iets waar vorig seizoen ook al over werd geklaagd. Vooral het begrip 'DRS-trein' gaat zondag weer terugkomen, waarbij een hele rij auto's bij elkaar binnen DRS-bereik rijdt en uiteindelijk niemand kan inhalen.

Al was dat niet de reden dat de Mercedes-kopman niet langs zijn jonge landgenoot kwam, want Norris gebruikte zelf geen DRS toen Hamilton aandrong. Door de dunne achtervleugels maakt DRS al weinig verschil op Monza en Norris profiteerde nog net van de slipstream van zijn teamgenoot Daniel Ricciardo voor hem.

Zijn verdediging werd verder versterkt door de sterke topsnelheid van McLaren, dat vrijdag in de kwalificatie al sneller over de rechte stukken ging dan Mercedes en Red Bull. Bovendien heeft de Mercedes - volgens Red Bull althans - eerder last van 'derates', wat inhoudt dat de 160pk sterke elektromotor er op de rechte stukken eerder mee ophoudt.

Lewis Hamilton kwam er in de sprintrace niet langs bij Lando Norris, een scenario dat zondag weer dreigt.

Lewis Hamilton kwam er in de sprintrace niet langs bij Lando Norris, een scenario dat zondag weer dreigt.
Lewis Hamilton kwam er in de sprintrace niet langs bij Lando Norris, een scenario dat zondag weer dreigt.
Foto: Getty Images

Verstappen kan strijd met McLaren met vertrouwen aangaan

Met al deze factoren in het achterhoofd moet Hamilton dus opnieuw zien af te rekenen met de McLarens, terwijl er voor Verstappen twee redenen zijn om de strijd met de gretige Ricciardo en Norris met vertrouwen aan te gaan.

Zo zijn de starts van de Nederlander al het hele seizoen geweldig. "Hopelijk sla ik dan gelijk een gat. Dat kan ik later best eens nodig hebben", blikte hij vooruit. Dan heeft hij het vooral over een eventueel gevecht met Hamilton. In de sprintrace reed Verstappen met gemak weg bij Ricciardo en Norris, een duidelijk bewijs dat de Red Bull in vrije lucht een betere racepace in huis heeft dan de McLaren.

De enige vraag is wie op welke banden gaat starten. De mediumbanden lijken de meest logische optie, maar een verrassende keuze voor softs van de McLarens zou de start voor Verstappen wat riskanter maken. Die banden leveren net iets meer grip bij het wegrijden. Zowel Verstappen als de McLaren-coureurs hebben alleen nog gebruikte softbanden. "De strategen gaan hun geld weer waard zijn", vatte Red Bull-teambaas Christian Horner de situatie samen.

Voormalig teamgenoten Max Verstappen en Daniel Ricciardo vormen de eerste startrij op Monza.

Voormalig teamgenoten Max Verstappen en Daniel Ricciardo vormen de eerste startrij op Monza.
Voormalig teamgenoten Max Verstappen en Daniel Ricciardo vormen de eerste startrij op Monza.
Foto: Getty Images

Auto Red Bull stelt opnieuw niet teleur

Onder de streep is de kans dat Verstappen in de race zijn voorsprong op Hamilton opnieuw kan vergroten best groot. Zaterdag benadrukte hij dat Mercedes echt de snelste auto heeft op Monza. "Maar het ging beter dan verwacht", moest hij ook toegeven. Red Bull toonde na een goede kwalificatie opnieuw aan hoe groot de stap is die afgelopen winter is gezet. Het leverde twee WK-punten op voor Verstappen, die zo iets uitliep op Hamilton.

"Ik kon Bottas wel aardig bijhouden, al moest ik alles geven", stelde de WK-leider vast. Een Red Bull die een Mercedes enigszins kan bijhouden op Monza is met jarenlang ploeteren op de 'Temple of Speed' in het achterhoofd het grootste nieuws van dit weekend.

Een blik op de resterende acht circuits op de kalender maakt het nieuws voor Verstappen alleen maar beter. De race in Italië is misschien wel de laatste kans voor Hamilton om een goede tik uit te delen aan zijn rivaal, en nu dreigt het omgekeerde te gebeuren. En daarna? Voor Red Bull in deze vorm komen er geen circuits meer aan waar het in underdogpositie naar af hoeft te reizen. Als Hamilton gelijk krijgt, en Verstappen zondag eenvoudig wint, kan de Grand Prix van Italië achteraf best eens een cruciale race in de titelstrijd zijn geweest.

De Grand Prix van Italië start zondag om 15.00 uur.