NEW YORK - De Amerikaanse jazzpianist Billy Taylor is dinsdag op 89-jarige leeftijd overleden aan hartfalen in New York. Dat heeft zijn dochter laten weten, berichtten Amerikaanse media woensdag.

Dr. Taylor, zoals hij genoemd wilde worden, behaalde een doctoraal in de muziek aan de universiteit van Massachusetts. Hij groeide op in Washington als zoon van een tandarts en een lerares en begon op zijn zevende met pianolessen.

Twee dagen na aankomst in New York in 1943 speelde hij al met de tenorsaxofonist Ben Webster in de befaamde jazzclub Three Deuces, waar hij jaren zou blijven spelen.

Hij was het 'levende tegenbewijs' van het stereotype jazzmuzikant als ongeschoolde, verbaal minder begaafde muzikant in de jaren veertig.

Geniale professor

Een recensent van The Times beschreef hem in de jaren negentig als een geniale professor die jazz toegankelijk wist te maken zonder er een slap aftreksel van te maken.

Hij wordt geroemd om zijn feilloze techniek en elegante stijl. Taylor hielp de jazz terug te brengen naar de zwarte wijken van New York door daar gratis concerten te geven met nationale bekendheden.

''Ik wist dat jazz niet zo bekend in de oren klonk voor jonge zwarten als de soul van James Brown'', zei hij in de jaren zeventig. ''Als je tegen een jonge kerel in Harlem zegt dat Duke Ellington geweldig is, dan blijft hij sceptisch tot hij hem heeft zien spelen op 127th Street.''

Les

Dr. Taylor gaf jarenlang les en zat in allerlei adviesraden en culturele commissies.

Hij schreef meer dan driehonderd composities, waaronder het eenvoudige I wish I knew how it would feel to be free', dat een van de officieuze volksliederen van de Amerikaanse burgerrechtenbeweging in de jaren zestig werd. Ook het ambitieuze Suite for jazz piano and orchestra uit 1973 is van zijn hand.

Hij kreeg in 2005 een Grammy Award voor zijn hele oeuvre.