AMSTERDAM - Wat in 1995 begon met het nummer Spraakwater van Extince, is anno 2010 een succesvol platenlabel met een grote variëteit aan artiesten. TopNotch-baas Kees de Koning blikt terug.

Een klasgenoot op de middelbare school vertelde De Koning verhalen over hiphop, New York en graffiti. “Over jongens die tegen beter weten in muziek en kunst maakten, met gevaar voor eigen leven. Al voordat ik iets gehoord had, was ik verkocht.”

De Koning werd journalist. Niet omdat hij zo nodig moest schrijven, maar om zijn favoriete artiesten te ontmoeten. “Ook was ik al manager voordat ik wist wat dat betekende. Ik was gewoon fan van muziek en vond het leuk om daarmee bezig te zijn.”

Osdorp Posse

“Ik had nog nooit Nederlandstalige rap gehoord die ik leuk vond”, vervolgt De Koning. “Osdorp Posse vond ik wat houterig. Met Spraakwater ging er een wereld voor me open. Alsof LL Cool J en Boudewijn de Groot samenkwamen.”

Het eerste succesvolle album dat TopNotch uitbracht was Documents van Postmen, in 1998. Het is met 80.000 exemplaren het bestverkochte Nederlandse hiphopalbum. “De samenwerking met Postmen was heel intensief en bijzonder”, blikt De Koning terug.

“Ze stonden ineens op Pinkpop, verkochten zalen uit, verschenen in tv-programma’s. Vanaf dat moment was TopNotch een serieus label.”

In het nieuwe millennium had TopNotch opnieuw succes in de hitlijsten, dit keer met Def Rhymz. “Wat me aantrok,” aldus De Koning, “was zijn showmanschap en humor. Waar Extince spitsvondig en welbespraakt was, leek het alsof Def Rhymz alles er ter plekke uitgooide. Doekoe was onze eerste nummer 1-hit."

Nieuwe generatie

Een nieuwe generatie diende zich aan in 2002, met onder ander Raymzter en Opgezwolle. “Ik ben toen echt gericht gaan nadenken over hoe we dat het beste konden promoten en neerzetten. Dat was voor het eerst in mijn leven.”

De Koning roemt Opgezwolle om hun authenticiteit, maar bubbling-groep K-Liber evengoed. Dat TopNotch door de jaren zulke uiteenlopende artiesten aan zich wist te verbinden, is in dat licht bezien niet verwonderlijk.

2005 was voor De Koning het jaar van Waskeburt?! “Ik werd benaderd door producer Bas Bron. Hij stuurde me twee demo’s van De Jeugd van Tegenwoordig die ik te gek vond. Toen hebben we besloten om in een joint venture hun muziek uit te brengen. Hun muziek leek en lijkt op niks anders.”

Hetzelfde geldt volgens de labelbaas voor rappers als Rbdjan en wijlen Helderheid, door hem “de grondleggers van de ‘straatrap' in Nederland” genoemd. “Door sceptici wordt dat vaak gezien als ‘gangstertje spelen’, maar waar zij, en later ook Kempi, Appa en Salah Edin, meester in zijn, is het beschrijven van het leven in de onderbuik.”

Aan de andere kant van het spectrum, meer de popkant op: Dio. “Ken ik ook al jaren”, aldus De Koning. “Hij deelde flyers uit voor de Party Squad. Ik dacht: dat wordt nooit wat. Tot Willie Wartaal zei: ‘Je moet een keer naar de demo’s van Dio luisteren.’ Wat mij vooral inspireerde was zijn gemotiveerdheid.”

De afgelopen jaren haalde De Koning artiesten binnen die voor de buitenwacht verrassend waren. “Met Aux Raus, Damaru, Promo en Lucky Fonz III heb ik laten blijken dat we meer doen dan hiphop. Ik voel qua mentaliteit een connectie tussen wat wij doen met hiphop en wat Aux Raus doet met punk. Het uitgangspunt is hetzelfde: rebellie.”

Bekijk interview