AMSTERDAM - Wake Up! beoogt te doen wat de albumtitel zegt: mensen wakker schudden. Met covers van protestsongs uit de jaren '60 en '70 moedigen John Legend & The Roots pro-activiteit, hoop en optimisme bij hun landgenoten aan.

Wake Up! is opgenomen rond de zege van Barack Obama bij de Amerikaanse presidentsverkiezingen van 2008. Diezelfde verkiezingen waren de directe aanleiding voor de samenwerking tussen popzanger John Legend en hiphopformatie The Roots.

Ze wilden muzikaal uitdrukking geven aan de bijzondere sfeer van destijds in de VS en doen dat op Wake Up! met twaalf covers van nummers uit de sociaal en politiek roerige jaren '60 en '70.

“Het idee was dat de liedjes de huidige situatie zouden reflecteren”, vertelt Legend (31). “Van Hard Times, over de frustratie die hoort bij het arme leven in een harde stad, tot I Can't Write Left Handed, over de situatie van een gewonde soldaat. De songs moedigen mensen aan om actief, hoopvol en optimistisch te zijn.”

Legend vindt dat Wake Up! anno 2010 nog relevanter is dan in de zomer van 2008, toen Obama campagne voerde en het album vorm begon te krijgen.

“Kijk naar wat er nu in Amerika gebeurt. Mensen zijn gefrustreerd. Er is veel spanning – raciale spanning, economische spanning – en er zijn hevige discussies gaande over de toekomst van het land.” Men heeft een album als Wake Up! nodig om dat te beseffen, denkt de zanger.

Precair

Samen met The Roots zocht Legend zijn heil in de jaren '60 en '70: volgens hem zijn er tegenwoordig bijna geen artiesten te vinden die in hun muziek precaire onderwerpen – politiek of anderszins – durven aan de snijden.

“Ik denk dat veel van hen bang zijn”, laat Legend weten. “Ze zijn bang om niet meer te verkopen, bang om fans te verliezen. Zeker nu de markt kleiner en kleiner wordt ten gevolge van illegaal downloaden. Het wordt steeds lastiger om geld te verdienen met het maken van platen. Daarom mijdt men risico's meer dan ooit.”

Vruchtbaar

“De jaren '60 en '70 waren vruchtbare periodes voor protestmuziek”, vervolgt hij. “Er gebeurde van alles in het land: de oorlog in Vietnam, de burgerrechtenbeweging, de seksuele revolutie. Voor ons was het logisch om ons op dat tijdperk te focussen.”

Volgens Legend is het pleit nog lang niet beslecht: de problemen in Amerika moeten steeds weer onder de aandacht gebracht worden.

“Het is belangrijk dat artiesten in hun liedjes de gebeurtenissen in de wereld bespreken”, aldus de zanger. “Ik ben dan ook zeker van plan om dat in de toekomst te blijven doen.”