AMSTERDAM – Toen Caroline van der Leeuw drie jaar geleden een demo inzong met als titel Back It Up, had ze nooit kunnen bevroeden dat het de aftrap zou zijn van een carrière met als voorlopig hoogtepunt de nummer 1 hit A Night Like This.

Hoog tijd om Caro Emerald aan de tand te voelen over haar aankomend album en haar toenemende bekendheid. De zangeres is zelf nog steeds ondersteboven van haar onverwachte succes.

“Ik snap zelf nog niet helemaal hoe dat kan. We werken met een heel klein team en doen nauwelijks aan promotie, we waren druk genoeg met het album zelf. We krijgen wel veel airplay, vooral op 3FM.”

Maar dat was blijkbaar wel voldoende om van A Night Like This een hit te maken.
“Daar lijkt het wel op. Via Itunes ging het heel snel, maar ik krijg ook berichten van mensen die de single in de winkel proberen te kopen en ‘m nergens kunnen vinden. Uitverkocht.”

Hoe voelt het nou om zo'n hit op je naam te hebben staan?
“Ik ben nog een beetje in shock, maar vooral ben ik retetrots op mijn team die dit allemaal voor elkaar heeft gekregen. Soms voelt de muziekwereld als een soort jungle waarin je moet zien te overleven, maar wij doen het gewoon.”

Laten we teruggaan naar het begin: Back It Up, je eerste single, had je al in 2007 ingezongen. Waarom nu pas die bekendheid?
“Ik had dat nummer eerst alleen als demo ingezongen, maar zo gauw ik dat gedaan had wist ik het: dit is de richting die ik op wil met mijn muziek en mijn stem. Het past gewoon helemaal bij mij.”

“ Ik durfde het alleen niet zo direct te zeggen en ik wilde professioneel blijven, dus niet teveel aandringen. Uiteindelijk heb ik mijn producers duidelijk gemaakt dat dit is wat ik wil en toen besloten we ervoor te gaan.”

Hoe ging dat verder?
“We wilden eerst nog meer materiaal verzamelen om een album te maken. Eén singletje uitbrengen is wel leuk, maar uiteindelijk heb je er natuurlijk niet zoveel aan. Ik had toen nog geen idee hoe je een nummer schrijft, dus ging één van mijn producers naar Toronto met wat vette beats om zo meer materiaal te schrijven.”

“We hadden het idee om de nummers op beats te baseren met daaromheen live ingespeelde samples. Daardoor hoor je dat de muziek modern is qua productie, maar ook gebaseerd is op die oude muziek uit de jaren ’40 en ’50.”

Hoe kwam je op het idee om op die periode in de muziek te focussen?
“Vooral door mijn producer die zelf erg houdt van muziek uit die tijd. We hebben samen gekeken naar films van toen om inspiratie op te doen voor onze nummers. Daardoor is ieder nummer is een soort verhaaltje geworden, het heeft echt een begin en een eind. Vandaar ook de titel van het album: Deleted Scenes From The Cutting Room Floor.“

Dus die beelden helpen jou ook om je meer in te leven in de muziek?
“Die geven me inderdaad een soort gevoel mee die ik in mijn stem kan leggen. Dat is één van mijn grootste krachten als zangeres denk ik.”

Je hebt natuurlijk ook wel een specifiek stemgeluid nodig om dat jaren ’50-gevoel over te brengen.
“Toen ik drie jaar geleden Back It Up inzong wist ik nog niet goed waar ik met mijn stem naartoe wilde, maar nu is die helemaal aangepast aan deze stijl. Het is grappig: mijn stem heeft de muziek gevormd, maar andersom net zo. Dat wil niet zeggen dat ik altijd zo blijf zingen, misschien denk ik als ik vijfitg ben wel: ik wil singer-songwriter nummers gaan doen.”

Terug naar het succes: je leven is zeker een stuk drukker geworden met je hits en alle aandacht van de pers?
“Het is gelukkig vrij geleidelijk gegaan. Na het uitbrengen van Back It Up werd het steeds drukker en sinds begin dit jaar ben ik echt full-time bezig met... mezelf eigenlijk. Je wordt een soort merk, waardoor het soms net is of je jezelf van buiten bekijkt, extern. Dat is soms wel gek. Als ik bijvoorbeeld ergens lees dat ik gekke tanden heb, dan kijk ik de volgende tien keer dat ik m’n clip zie langskomen of m’n tanden er wel goed uitzien.”

Je trekt je die kritiek dus wel aan?
“Ik moet daar nog een beetje mee leren omgaan. Van mezelf ben ik wel zelfverzekerd, dus ik weet dat het wel goed zit. Toch is het anders als je zo in de spotlights staat en als een soort merk wordt beschouwd.”

Het zal waarschijnlijk alleen maar drukker worden. Kan je dat aan?
“Nou ja, je hebt daar natuurlijk zelf ook een bepalende rol in. Ik kan ervoor kiezen om als een BN’er met elke quiz of talkshow mee te doen die zich aanbiedt, maar ik kan me ook focussen op mijn muziek. Voorlopig ben ik blij dat ik nog één dag in de week lesgeef aan mijn conservatoriumstudenten. Dan draait het eindelijk even niet alleen maar om mij.”

Meer weten over Caro Emerald? Kijk op NLtracks.