"Je mag mij als koevoet gebruiken als je iets voor elkaar wil krijgen", zei prins Willem Alexander toen hij vorig jaar het bedrijf Vencomatic van ondernemer Cor van de Ven bezocht: dat is in een notendop de waarde van het winnen van de Koning Willem I Prijs.

"De prijs heeft mij heel veel gebracht. Ineens gaan allerlei deuren open. Zo discussieer ik tegenwoordig met bedrijven als Albert Heijn", zegt Van de Ven.

Vencomatic maakt milieu- en diervriendelijke kippenstallen, waarvan de bekendste zonder meer de Rondeel-stal, waarbij de kip zelfs lekker buiten kan scharrelen. "We zijn innovatief, duurzaam en hebben maatschappelijk verantwoord ondernemen hoog in het vaandel", aldus verklaart Van de Ven zijn verkiezing.

In mei vorig jaar won Vencomatic de tweejaarlijkse Koning Willem I Prijs in de categorie mkb. In de categorie 'grootbedrijf' won VDL Groep en de duurzaamheidsprijs werd in de wacht gesleept door bouwadviesbureau Normteq.

De prijzen worden al sinds 1958 uitgereikt en zijn een initiatief van De Nederlandsche Bank. De inschrijvingen voor editie 2014 zijn begin deze maand gestart.

Woensdagavond werden de winnaars van vorige edities samen met andere hotshots uit het Nederlandse bedrijfsleven getrakteerd op een diner in het chique kasteel de Hooge Vuursche bij Baarn, in het bijzijn van Klaas Knot, directeur van De Nederlandsche Bank.

Hoogtepunt

Het bezoek van prins Willem Alexander was een absoluut hoogtepunt voor Van de Ven én voor zijn medewerkers die een persoonlijk praatje met de prins konden maken. "De prijs heeft zelfs regionale impact bij ons in de Brabantse Kempen", zegt Van de Ven.

Ook voor Harry Evers en zijn bedrijf Normteq uit Hengelo heeft de prijs veel goeds gebracht. "Ik merk dat mijn bouwconcept ineens heel wijdverbreid is. Plotseling is het hip en beginnen bouwondernemingen en woningcorporaties het over te nemen."

Normteq bedacht een duurzame manier van renoveren, waarbij bijvoorbeeld flats in korte tijd een volledige transformatie krijgen, waardoor ze comfortabeler en vooral zuiniger zijn. "Energieneutraal zelfs. En het mooie is dat bewoners niet hoeven te verhuizen. Een week naar Center Parcs en ze kunnen er weer in."

Netwerk

Na het toekennen van de prijs – waar verder geen geldbedrag aan verbonden is – mocht Evers ineens overal zijn idee presenteren. “Je krijgt er zo een groot netwerk bij.”

Bang dat anderen er met zijn concept vandoor gaan is de ondernemer niet. "Deze markt is meer dan honderd miljard euro waard. Daar kunnen best meer ondernemers van profiteren."

Evers heeft vooralsnog geen hoog bezoek ontvangen, maar dat gaat waarschijnlijk nog wel komen, weet hij. Al gaat het gerucht dat koningin Máxima het stokje van haar man zal overnemen.

Zonnetje

"Met deze prijs zet De Nederlandsche Bank ondernemers in het zonnetje", zegt Klaas Knot. "Ondernemerschap leeft. Bij de vorige editie hadden we een recordaantal inschrijvingen. Dat willen we dit jaar verbreken."

De link tussen deze prijs en De Nederlandsche Bank is snel gelegd: koning Willem I richtte in 1814 De Nederlandsche Bank op.

"We kwamen uit de roerige tijden van Napoleon. Willem I, een echte koning-koopman, had door dat ondernemerschap alleen kon gedijen in een stabiel financieel klimaat. En dat proberen we nog steeds te bieden, faciliterend, in dienst van de reële economie."

Kan De Nederlandsche Bank nog een rol spelen bij de haperende kredietverlening van banken aan bedrijven? "Het probleem ligt niet zozeer bij het aanbod, maar bij de vraag", stelt Knot. "Wij zullen er in ieder geval voor zorgen dat banken voldoende middelen in kas hebben als straks de economie weer aantrekt."