AMSTERDAM - Onderzoeksjournalist Brenno de Winter, die onder meer werkt voor NU.nl en Webwereld.nl, wordt niet vervolgd voor het reizen met gekraakte ov-chipkaarten.

Dat heeft de hoofdofficier van Justitie donderdagmiddag medegedeeld aan De Winter en zijn advocaat Mieke Eversteijn. Volgens het Openbaar Ministerie heeft De Winter weliswaar de wet overtreden, maar was dat in het kader van zijn journalistieke werkzaamheden te billijken.

"Gezien het algemene belang, de zorgvuldige werkwijze en de geringe schade heeft de officier van justitie geoordeeld dat het belang van de vrije nieuwsgaring in deze zaak zwaarder weegt en besloten de zaak te seponeren", aldus het OM in een persverklaring.

Het bedrijf dat verantwoordelijk is voor de invoering van de ov-chipkaart, Trans Link Systems (TLS), had aangifte tegen De Winter gedaan omdat de journalist het nieuwe vervoerbewijs heeft gemanipuleerd, en met de gekraakte kaarten heeft zwartgereden.

Slecht beveiligd

De Winter wilde zo aantonen dat het systeem, dat in de komende jaren de strippenkaart en het papieren treinkaartje in het openbaar vervoer moet vervangen, niet goed is beveiligd.

Het is eenvoudig om met de chipkaarten te reizen zonder betalen, en systemen die dergelijke fraude moeten ontdekken, zijn niet waterdicht. De Winters onderzoek leidde tot een groot aantal publicaties over de chipkaart op onder meer NU.nl.

Geen keuze

De Winter zegt geen andere keuze te hebben gehad dan de wet te overtreden. "De demonstratie van het falen van de kaart volgde op vier jaar onderzoek en tientallen onthullingen over problemen rond het betaalmiddel voor het openbaar vervoer."

"Dat dit noodzakelijk is om goed te onderzoeken, is ook het logisch gevolg van de houding van het bedrijf achter de kaart: Trans Link Systems. Dat heeft namelijk bij herhaling geweigerd inhoudelijk informatie te verstrekken over het systeem. Onder omstandigheden hebben journalisten een rechtvaardigingsgrond om de wet te overtreden," schreef hij in juni naar aanleiding van een urenlang politieverhoor.

Zes jaar cel

Justitie besloot na dat verhoor tot een nader onderzoek naar De Winters handelwijze. Bij veroordeling had De Winter maximaal zes jaar gevangenisstraf kunnen krijgen, of een geldboete oplopend tot 76 duizend euro.

Freelance-journalist De Winter is dan ook opgelucht over het sepot. "Het is niet te omschrijven wat een last van mijn schouders valt. Deze affaire heeft diep ingegrepen op mijn persoonlijk leven en vormde een blokkade in mijn werk", aldus De Winter.

Stageplaats

De Winter wil het onderzoek naar de ov-chipkaart samen met NU.nl en Webwereld nu krachtig voortzetten. NU.nl creëert daartoe een extra stageplaats voor een beginnend onderzoeksjournalist, die zich samen met De Winter op de zaak gaat storten.

TLS

TLS zegt tegenover het ANP de beslissing van het OM te respecteren. ''Een andere fraudeur tegen wie we aangifte hebben gedaan, is wel vervolgd, maar het OM laat het belang van vrije nieuwsgaring in dit geval zwaarder wegen'', aldus een woordvoerster.

Het ziet er niet naar uit dat TLS alsnog vervolging wil afdwingen door een beklagprocedure bij het gerechtshof te beginnen.