Bart Barendregt, bijzonder hoogleraar Antropologie aan de Universiteit Leiden, heeft de felbegeerde Vici-beurs (onderzoeksbeurs) ter waarde van 1,5 miljoen euro ontvangen voor een onderzoek naar kunstmatige intelligentie in islamitisch Zuidoost-Azië.

Met het bedrag zal hij de komende vijf jaar een team aansturen, dat met innovatieve methoden de relatie tussen religie en de digitale toekomst zal onderzoeken.

Voor het onderzoeksproject Eén tussen de Nullen ontvangt hij dit jaar als enige Leidse wetenschapper de prestigieuze Vici-beurs van de Nederlandse Organisatie voor Wetenschappelijk Onderzoek (NWO). "De beurs is bedoeld voor seniorwetenschappers die al promovendi hebben begeleid en eigenlijk nog één keer groot willen uitpakken", vertelt Barendregt.

Hij zal de komende jaren ook wetenschappelijk directeur zijn van het instituut Culturele Antropologie en Ontwikkelingssociologie aan de Universiteit Leiden. "Ik ben nog lang niet aan het einde van mijn carrière, maar heb wel deze fantastische kans gekregen."

Bij het onderzoek focust Barendregt zich met zijn team op de islam in het zuidoosten van Azië. "Ik ben vooral geïnteresseerd in geloof en technologie, geloof ín technologie eigenlijk", legt Barendregt uit.

"Als we het over kunstmatige intelligentie of andere opkomende technologieën hebben, dan zit daar veel geloof bij. Mensen geloven in verlossing door Big Data of juist geloof dat robots en algoritmes het van ons over gaan nemen. Mensen die dat bedrijven, zijn in de praktijk erg atheïstisch. AI is een soort geloof voor atheïsten."

Dankzij het geldbedrag van de NWO kan Barendregt een groot team van onderzoekers inschakelen. Voor Barendregt is het belangrijk om met dit onderzoek een zo groot mogelijk publiek te bereiken en het wetenschappelijk onderzoek in begrijpelijke taal uit te leggen. Daarom start hij een Twitter-account, weblog en podcast.