Een internationaal team van astronomen, onder wie drie Leidse sterrenkundigen, heeft een sterrenstelsel met opmerkelijke eigenschappen ontdekt op een recordafstand van 13,4 miljard lichtjaar.

De astronomen konden het heelal zien toen het nog maar 400 miljoen jaar oud was. Dit is slechts drie procent van de huidige leeftijd van het heelal.

Het melkwegstelsel, gelegen in de richting van sterrenbeeld de Grote Beer, is uitzonderlijk helder waardoor het mogelijk was het op deze recordafstand te zien. Het licht heeft er 13,4 miljard jaar over gedaan om de aarde te bereiken.

Baanbrekend

Het vorige record stond op naam van een stelsel op roodverschuiving 8,68, 550 miljoen jaar na de oerknal. De ontdekking levert nieuwe inzichten op in de ontwikkeling van het zeer vroege universum en de vormingsgeschiedenis van sterrenstelsels zoals onze Melkweg.

Het sterrenstelsel is ook op infraroodgolflengten met de Spitzer-telescoop waargenomen. Dat is een kleine telescoop met een diameter van slechts 85 cm. Deze bevestiging is zeer belangrijk, want het laat zien dat het stelsel al zo’n miljard sterren heeft gevormd.