De Amerikaanse president Nixon werd in 1970 uit een overleg gehaald om te kijken naar een spionagefoto van wat voetbalvelden. Die lagen bij de Cubaanse stad Cienfuegos en waren het bewijs van Russische aanwezigheid op het eiland. “We wisten dat Cubanen geen voetbal spelen.” Waar een geheime dienst al op moet letten.

Dit weekend heb ik me gestort op de dvd-serie History of Football. Op het eerste deel wordt meteen aangetoond dat voetbal méér is dan sport. Het gebeurt als Henry Kissinger aan het woord komt. In 1970 was hij National Security Advisor van president Nixon.

Vanwege die veiligheid was die foto zo belangrijk en startte zelfs bijna een tweede Cuba-crisis. In 1962 had die de wereld op het randje gebracht van een nucleaire oorlog tussen de VS en de Sowjet-Unie.

Op de dvd spreekt Kissinger over het moment dat hij de bewuste foto in handen kreeg: “We wisten dat Cubanen geen voetbal speelden, en we hadden daar nog nooit een voetbalveld uit de lucht gezien.” Alarmfase Eén daarom in Washington.

Want het was duidelijk dat er mensen waren in Cienfuegos, die wél van voetbal hielden. En die leggen geen veld aan als ze niet van plan zijn langer dan een paar weken vakantie te vieren. Wie anders dan de grote vijand de Sovjet-Unie probeerde opnieuw op Cuba een basis te bouwen – niet ver van Florida. Om vanaf daar een bedreiging te vormen voor het Amerikaanse grondgebied.

Het zal daarom de eerste keer zijn geweest dat een Amerikaanse president uit een overleg werd gehaald om te kijken naar een foto van een voetbalveld.

Niet dat Kissinger meteen naar Nixon mocht. “Wil je hem storen vanwege een voetbalveld?”, vroeg een persoonlijk medewerker aan Kissinger.

“Deze voetbalvelden kunnen oorlog betekenen,” was het antwoord. "Want Cubanen spelen baseball. Russen spelen voetbal.”

Onmiddellijk eiste Nixon opheldering van de Russen, die stelden dat er niets aan de hand was. Enkele weken topoverleg volgden, waarna de bijna-crisis werd beëindigd.

Als dit conflict was geëscaleerd tot een nieuwe oorlog, was het pas écht een Voetbaloorlog geweest. Die de andere Voetbaloorlog uit 1969 tussen Honduras en El Salvador voor altijd in de schaduw zou hebben geplaatst, maar gelukkig is het daar nooit van gekomen.