AMSTERDAM - Het einde van het toetsenbord lijkt nabij. Tenminste als het aan fabrikanten van computers ligt. Met de Tablet pc - een kladblokcomputer met het formaat van een notitieblok - is slechts een pen nodig voor de invoer. Het beeldscherm is aanraakgevoelig. Fabrikanten van computersoft- en hardware hebben de handen ineen geslagen om de introductie niet te laten mislukken. Het uur U was donderdagmiddag.

's Wereld bekendste softwareleverancier Microsoft heeft een speciaal besturingsprogramma geschreven, omdat oprichter Bill Gates erg enthousiast was over het concept. Hij kondigde het apparaat anderhalf jaar geleden al aan en sindsdien had hij er altijd een binnen handbereik. De Tablet pc is de volgende stap in de computerindustrie.

De evolutie begon met de introductie van de bureaucomputer eind jaren '70, daarna volgde de schootcomputer en vervolgens kwam de handcomputer. Overigens stappen lang niet alle producenten in de Tablet pc. Het product moet zich eerst bewijzen. Toch zijn er respectabele bedrijven begonnen met de productie ervan zoals Fujitsu Siemens, HP (was Compaq), Toshiba en Acer.

Het apparaat is in eerste instantie bedoeld voor zakelijke consumenten. "We richten ons op onder meer tussenpersonen in de verzekeringsbranche", aldus M. Schaap van Microsoft tijdens een presentatie. "Verder denk ik bijvoorbeeld aan artsen die nu soms met een karretje met dossiers bij patiënten langsgaan."

Microsoft legt vooral de nadruk op functies als het schrijven met wat in vaktermen een elektromagnetische digitzer (pen) heet. Alleen komt pas over ongeveer anderhalf jaar een Nederlandstalige versie op de markt die geschreven tekst om kan zetten in typetekst en waarmee teksten opgezocht kunnen worden. Ook een spraakherkenningstoepassing komt pas over anderhalf jaar.

Computerverkopers maken zich ondertussen op voor de handel. Nieuwe Microsoft-spullen staan immers haast garant voor extra omzet. Commercieel directeur J. Lesterhuis van winkelketen Dixons denkt dat er een toekomst is voor de Tablet pc. "Nederland loopt altijd voorop als het gaat om nieuwe apparaten. En als Microsoft ergens instapt, wordt het groot."

Toch plaatst hij enkele kanttekeningen: "De processoren - de motor van de computer - in het apparaat zijn langzamer dan die in de huidige computers. Die snellere procesoren passen er namelijk niet in. Maar wellicht omzeilt Microsoft dat probleem met het nieuwe besturingssysteem door het eenvoudiger te maken."

Ook vindt Lesterhuis het apparaat relatief duur. "De verkoopprijs komt rond de 2500 euro te liggen. Schootcomputers liggen tussen de 1400 en 2000 euro. Dat is nog wel een behoorlijk verschil." Hij vindt het moeilijk om in te schatten hoeveel apparaten er verkocht gaan worden. "We beginnen met zes tot zeven stuks per winkel (Dixons telt 140 zaken) en daarnaast nog eens vijftig in het magazijn. Als alles snel gaat, dan liggen ze nog voor de kerstdagen in de winkel."

Adviesbureau Cap Gemini Ernst & Young heeft in opdracht van producent Fujitsu Siemens enkele maanden enkele Tablet's in huis gehad om te testen. "Het is vooral interessant voor mensen die veel informatie opvragen en doorsturen", meent R. Tolido, directeur technologie. "Er zijn allerlei nieuwe toepassingen mogelijk waarmee je het schrijven uitsluit. Daarbij denk ik aan veel klikken en aan technieken waarmee zelf al woorden ontstaan terwijl er maar een paar letters zijn ingevoerd."

Tolido geeft ruiterlijk toe dat hij enthousiast is over het apparaat. "Je kunt hem zo onder je arm meenemen en in een hoekje gaan zitten werken. Bovendien komen er geen draden uit omdat de communicatie draadloos verloopt. Het is comfortabel om zo'n groot scherm voor je neus te hebben. Met die kleine handcomputers is dat toch moeilijker. Die zijn er om voor even mee te werken. Dit is voor de lange adem."