AMSTERDAM - Gezamenlijk met het bord op schoot naar voetbal kijken, is er al lang niet meer bij. De meeste mannen stemmen op zondagavond hun tv nog wel af op De Wedstrijden op Talpa, maar een toenemend aantal vrouwen verruilt de zitbank voor de stoel achter de computer.

Het bedrijf Zylom uit Eindhoven profiteert volop van deze ontwikkeling. Sinds vierenhalf jaar brengt de onderneming eenvoudige computerspelletjes op de markt. Deze zogenoemde casual games zijn online te spelen, vaak gaat het om kleine bordspellen, puzzels of woordspelletjes. De meeste spelers zijn vrouwen boven de dertig, bij Zylom gaat het om twee van de drie spelers.

Zylom

In 2000 en 2001 waren het nog moeilijke jaren, zo geeft directeur Rutger Peters toe. Nu is Zylom winstgevend met een jaaromzet van 6,6 miljoen euro. De spelletjes zijn voor de gebruikers gratis te spelen, maar wie een uitgebreide versie wil, moet betalen. Daarnaast wordt geld verdiend met advertenties.

De opkomst van Zylom (54 werknemers) is opmerkelijk. Zelfs in landen als Duitsland, Groot-Brittannië en Frankrijk, die op gamesgebied hun eigen broek kunnen ophouden, heeft het bedrijf het publiek kunnen aanspreken. In totaal zijn er nu zo'n tien miljoen unieke bezoekers op de Zylom-websites waargenomen. Gemiddeld spelen op enig moment ongeveer 60.000 mensen een spelletje. In de piekuren op zondagavond is het aantal van 99.000 al eens bereikt. Peters: "Het zal niet lang meer duren voordat we de 100.000 bereiken."

Real Networks

Het succes is voor het Amerikaanse softwarebedrijf Real Networks aanleiding om Zylom te kopen. De overnamesom kan oplopen tot 21 miljoen dollar (17,5 miljoen euro), waarmee de negen oprichters in een klap miljonair worden. Zylom kon ook op eigen kracht doorgroeien, aldus Peters, maar toen Real Networks aanklopte was een overeenkomst snel gesmeed. Het Amerikaanse bedrijf krijgt nu een toppositie in Europa, terwijl Zylom in de rest van de wereld voet aan de grond krijgt.

Real Networks is vooral bekend van de mediasoftware Real Player, voor het afspelen van muziek- en videobestanden. Dit product werd vooral verkocht aan computerfabrikanten, die het op hun pc's installeerden voor consumenten. De afgelopen jaren zette Real Networks meer in op rechtstreekse verkoop aan consumenten. Dit gebeurt onder meer via de muziekdienst Rhapsody en via het gamesplatform Real Arcade.

Real Networks en Zylom wisselden al ruim twee jaar spelletjes uit. De totale catalogus beslaat ongeveer vierhonderd titels. Niet alle spellen worden in eigen huis ontwikkeld. Bejeweled, een toptitel van Real Arcade, is bijvoorbeeld op de markt gebracht door de vrij onbekende ontwikkelaar Popcap.

Kinderen

Casual games vertegenwoordigen nu nog maar een klein segment. Michael Schutzler, bij Real Networks verantwoordelijk voor de gamesactiviteiten, schat de omvang van de markt op 2 miljard tot 3 miljard dollar. Toch is er sprake van een nieuw fenomeen, zeker in combinatie met de opvallende populariteit onder vrouwen.

In Amsterdam wordt daarom de komende dagen voor het eerst een Europese conferentie hierover belegd. "Toen wij vijf jaar geleden begonnen, hadden wij jonge kinderen als doelgroep op het oog. Dat hebben we maar snel laten vallen", aldus Schutzler.

Real Networks denkt dat het segment nog een sterke groeipotentie heeft. Het bedrijf kocht daarom al eerder een spelletjesbedrijf in Finland dat spelletjes ontwikkelde voor mobiele telefoons.

Eenvoudig

Eenvoudige spelletjes zijn een alternatief voor de ingewikkelde games die tegenwoordig op een Xbox of een Playstation kunnen worden gespeeld. De spelletjes dringen al door tot de gewone spelcomputers. Microsoft biedt bijvoorbeeld casual games aan via de Xbox 360, Nintendo doet dit via de Nintendo DS. Zylom-spellen zullen daar in de toekomst bijkomen, aldus Schutzler.