Een aantal oud-werknemers van Amerikaanse inlichtingendiensten heeft de Verenigde Arabische Emiraten (VAE) geholpen bij het bespioneren van een BBC-presentator en meerdere mensen uit de Arabische mediawereld, blijkt maandag uit onderzoek van persbureau Reuters.

De Amerikaanse hackers zouden in 2017 zijn betaald door de VAE om iPhones van belangrijke mediafiguren in Qatar af te luisteren. Onder de hackers waren ten minste negen oud-werknemers van de NSA en het Amerikaanse leger.

Het bespioneren maakt deel uit van Project Raven, een operatie van de VAE die in januari door Reuters werd ontdekt. Toen bleek al dat hackers in 2016 en 2017 honderden iPhones van diplomaten en buitenlandse leiders hadden afgeluisterd.

Nu blijkt dat ook mensen uit de Arabische mediawereld zijn gehackt. Onder de slachtoffers zijn onder anderen BBC Arabic-presentator Gisele Khoury en Faisal Al Qassem van de zender Al Jazeera.

Spionagetool Karma

De hackers zouden een jaarsalaris van 200.000 dollar (ruim 178.000 euro) hebben gekregen om cyberoperaties uit te voeren voor de Verenigde Arabische Emiraten. De hackers gebruikten de spionagetool Karma om sms'jes, e-mails en locatiegegevens van iPhones te bemachtigen.

Het is niet bekend of de tool nog steeds gebruikt wordt. Een update van besturingssysteem iOS zou Karma minder effectief hebben gemaakt.

Volgens voormalig betrokkenen van Project Raven was het doel van de operatie om banden tussen mediabedrijven zoals Al Jazeera en de koninklijke familie in Qatar bloot te leggen. Ook zouden de media banden hebben met de Moslimbroederschap.

De VAE en diens bondgenoten beschuldigden Qatar in 2017 van onrust stoken in het Midden-Oosten. Dat zou de staat hebben gedaan door media en politieke partijen in te zetten.

De VAE, NSA en het Amerikaanse ministerie van Defensie hebben niet op de berichtgeving van Reuters gereageerd.