AMSTERDAM - Liefhebbers van spelcomputers kunnen vanaf eind deze week hun hart ophalen. Microsoft laat donderdag zijn nieuwste Xbox zien, enkele dagen later volgen waarschijnlijk Sony en Nintendo met inkijkjes in de opvolgers van hun Playstation en Gamecube.

Al maanden gonst het op internet van de geruchten over de vernieuwingen die aanstaande zijn. Meldingen over mogelijke foto's van de apparaten, specificaties tot in het kleinste detail, niets is de echte freaks te dol om online met elkaar te delen. Het verlangen is zo groot omdat het bestverkopende apparaat, de Playstation 2, alweer uit 2000 stamt. Ook was al vroeg duidelijk dat de drie toonaangevende concerns de Electronic Entertainment Expo (E3) in Los Angeles als podium zouden gebruiken om de nabije toekomst van de gamesindustrie te laten zien.

De E3, die 18 mei begint en drie dagen duurt, is de belangrijkste beurs op spelcomputergebied. Gamefanaten uit heel de wereld zijn bereid maanden te sparen om uren in de rij te staan voor slechts enkele minuten kijktijd bij de stand van hun favoriete spelletjesfabrikant.

Gelikte show

Zoals gebruikelijk proberen Microsoft, Sony en Nintendo elkaar vliegen af te vangen. Zo won Microsoft dit jaar de strijd wie als eerste met een nieuwe spelcomputer naar buiten zou komen. Om daar zeker van te zijn, koos het Amerikaanse softwareconcern voor een presentatie voorafgaand aan de E3. In een gelikte show op muziekzender MTV krijgt het Amerikaanse publiek op 12 mei de primeur, een dag later volgt Europa.

Verliezen

Zelden zal bij Microsoft zo veel hebben afgehangen van een tv-programma van nog geen halfuur. Het concern gelooft er heilig in dat de Xbox in de toekomst bergen met geld binnenbrengt. Tot dusver hebben de verliezen zich echter opgestapeld. De entertainmenttak van Microsoft, waar de Xbox-activiteiten onder vallen, wist alleen vorig jaar even winst te boeken toen een nieuwe versie van het populaire schietspel Halo uitkwam.

Integratie

Microsoft verwacht een volledige integratie van de televisie, pc en spelcomputer. Deze gedachte was ook de drijvende kracht achter de entree van de Xbox in november 2001 op een markt die bijna volledig werd gedomineerd door Sony. Het Japanse elektronicaconcern had in 1995 met succes Nintendo van de troon gestoten met zijn eerste Playstation.

Microsoft dacht met zijn marketingkracht eenzelfde kunstje te kunnen flikken, maar de praktijk bleek weerbarstiger. Nog altijd vechten Microsoft en Nintendo om de kruimels die Sony achterlaat. De Playstation 2 heeft een geschat marktaandeel van 70 procent, de Xbox en de Gamecube komen beide uit op ongeveer 15 procent.

Voorzichtigheidshalve zei Microsoft-topman Bill Gates onlangs dat de nieuwe Xbox, die volgens de hardnekkige internetberichten onder de naam Xbox 360 op de markt komt, mogelijk de Playstation kan verslaan. Analisten verwachten echter dat Sony marktleider blijft, al zal de concurrentie wel toenemen doordat Sony niet meer kan profiteren van de voorsprong die het in 2001 had.

Nieuw publiek

De nieuwe spelcomputers kunnen een heel nieuw publiek gaan aanspreken. Het apparaat moet als uitlaatklep dienen voor meerdere vormen van entertainment. Tegelijk internetten, chatten en gamen moet geen probleem zijn. Het liefst ziet Microsoft natuurlijk dat zijn besturingssysteem Longhorn, dat nu nog in ontwikkeling is en in 2006 uitkomt, daarbij een prominente rol vervult.

Na de E3 begint voor de fabrikanten een nieuwe race: wie brengt als eerste daadwerkelijk een nieuwe generatie spelcomputers op de markt. Eind dit jaar wordt het eerste exemplaar verwacht. Om echter de concurrent niet al te veel in de kaart te laten kijken, blijft het in Los Angeles vooral bij uiterlijk vertoon. Nintendo ziet volgens de geruchten zelfs helemaal af van de presentatie van een apparaat. Het Japanse bedrijf zou de introductie van zijn 'Revolution', zoals de opvolger van Gamecube heet, zo lang mogelijk willen uitstellen om het kopiëren van innovaties tegen te gaan.