Het laten inbouwen van uitzonderingen in de beveiliging van bijvoorbeeld berichtenapps, zodat overheden zichzelf altijd toegang hiertoe kunnen verschaffen, heeft desastreuze gevolgen voor de veiligheid van de mensheid.

Dat schrijft een groep van experts op het gebied van versleuteling dinsdag in een paper gepubliceerd door het Massachusetts Institute of Technology.

De paper heet 'Keys Under Doormats', waarmee wordt verwezen naar de gewoonte van veel mensen om een reservesleutel onder hun deurmat te verstoppen. Zo kunnen zij altijd binnenkomen, maar eventuele inbrekers ook, luidt de gedachte. 

Onder de experts bevinden zich professoren, beveiligingsexperts en cryptografen, waaronder Whitfield Diffie, een van de grondleggers van moderne versleutelingstechnieken. 

De vijftien auteurs reageren op de wens van de FBI en Britse premier David Cameron om technologiebedrijven te verplichten een soort uitzondering in te bouwen voor overheden bij het beveiligen van hun systemen.

Communicatie via Whatsapp zou dan bijvoorbeeld versleuteld moeten worden op een manier die het autoriteiten mogelijk maakt om wanneer nodig alsnog de verstuurde informatie te kunnen ontcijferen.

Hoe zij dat willen bewerkstelligen, is niet duidelijk.

'Onmogelijk'

Volgens de groep experts is zo'n uitzondering technisch onmogelijk zonder tegelijk kwaadwillenden in de kaart te spelen. Het voordeel van de "uitzonderlijke toegang", zoals het verzoek omschreven wordt, zou bovendien niet opwegen tegen de risico's. 

Als de uitzonderingen in verkeerde handen vallen, kan dat "extreme economische schade" aanrichten, luidt de mening van de experts. De kans daarop is groot vanwege bewezen beveiligingsrisico's binnen overheidsinstanties, vinden zij.

Maar zelfs zonder die risico's zou het alsnog onverstandig zijn, omdat kwaadwillenden zich ook binnen vertrouwde organisaties kunnen bevinden. 

Daarnaast acht de groep het inbouwen van dergelijke toegang onhaalbaar, zowel juridisch, ethisch als praktisch. 

Paper uit 1997

Een groot deel van de auteurs schreef in 1997 als eens een paper met een soortgelijk onderwerp en dezelfde conclusie. Destijds ging de groep in op het plan van de Amerikaanse overheid om alle apparaten te voorzien van een speciale chip om altijd mee te kunnen luisteren.

De zorg van de Amerikaanse overheid was toen dat zijn inlichtingendiensten "in het duister zouden tasten" vanwege de opkomst van het digitale tijdperk. Dat gebeurde juist niet volgens de experts. Desbetreffende organisaties hebben volgens hen alleen maar meer middelen gekregen de afgelopen twee decennia.