Voor de tweede keer dit jaar neemt Facebook een bedrijf voor miljarden dollars over. Na een deal van 19 miljard dollar voor Whatsapp is nu virtual reality-bedrijf Oculus VR aan de beurt voor 2 miljard dollar.

Oculus VR maakt de Oculus Rift, een bril die momenteel alleen voor ontwikkelaars beschikbaar is. Het apparaat dompelt gamers onder in een virtuele wereld, waardoor de ervaring van het gamen totaal anders moet zijn dan op een plat scherm.

Oculus Rift was een enorm succes op crowdfundingsite Kickstarter, waar ontwikkelaars in totaal bijna 2,5 miljoen dollar uitgaven aan demoversies van de bril. Het Kickstarter-project werd ook buiten de wereld van game-ontwikkelaars gezien als een belangrijke ontwikkeling en werd door NUtech uitgeroepen tot een van de tien leukste Kickstarters ooit.

De afgelopen paar maanden toonde ceo Mark Zuckerberg van Facebook zijn interesse in deze technologie, zo blijkt uit een reconstructie van Recode op basis van anonieme bronnen. Ook Google zou serieus hebben overwogen een bod te doen op Oculus.

Ceo Brendan Irebe van Oculus zegt tegen de Wall Street Journal dat de echte overnamegesprekken anderhalve week geleden op gang kwamen. Uiteindelijk was de deal na enkele dagen rond.

Waarom?

Na de bekendmaking van het nieuws vroegen veel mensen zich toch af wat Facebook van plan is met het bedrijf. Een sociaal netwerk dat de maker van een gamingbril die nog niet eens is uitgebracht koopt, wat zit daar achter?

Op zijn Facebook-pagina schrijft Zuckerberg dat het bedrijf zich in eerste instantie inderdaad zal richten op gamen. "Oculus heeft hiervoor al grote plannen die we niet zullen veranderen en hopen te versnellen." Volgens Zuckerberg blijft Oculus onafhankelijk opereren binnen Facebook.

Als de gamewereld is overwonnen wil Facebook de virtual reality-producten van Oculus echter veel breder gaan inzetten. "Na games gaan we van Oculus een platform maken voor allerlei andere ervaringen. Stel je voor dat je aan het veld zit bij een wedstrijd, studeert in een klaslokaal met studenten en leraren van over de hele wereld of een persoonlijk consult hebt met een dokter - gewoon door thuis een bril op te zetten", aldus Zuckerberg.

In andere woorden: in de toekomst wordt virtual reality een essentieel onderdeel van ons sociale leven. Zuckerberg denkt vooruit en wil Facebook het eerste sociale netwerk laten zijn dat hiermee aan de slag gaat.

"Door je echt aanwezig te voelen, kun je onbegrensde ruimtes en ervaringen delen met de mensen in je leven. Stel je voor dat je niet alleen momenten online doorbrengt met je vrienden, maar hele ervaringen en avonturen."

De virtual reality-technologie van Oculus Rift zou in de verre toekomst mogelijk ook kunnen leiden tot een soort Google Glass-concurrent van Facebook. Nu is de bril nog behoorlijk groot en onhandig, maar als de technologie compacter wordt zet dit weer nieuwe deuren open.

Volgens een bron van Recode neemt Facebook Oculus over omdat het de boot heeft gemist op de smartphone- en tabletmarkt. De anonieme persoon zegt dat de investering moet worden gezien als "een weddenschap op de toekomst van de toekomst". 

Waarde

Of Oculus VR 2 miljard dollar waard is, zal dan ook vooral afhangen van de uitkomst van die weddenschap. Facebook heeft ruim een miljard leden; als het bedrijf al deze mensen zo ver krijgt om een vr-bril op te laten zetten, dan is de investering zonder meer geslaagd.

Voordeel van deze deal is dat het verdienmodel direct duidelijk is. Als gamers enthousiast zijn over het uiteindelijke product, kan hier direct geld aan worden verdiend. De overname is financieel gezien dus niet zo gewaagd als de 19 miljard dollar die Facebook voor Whatsapp betaalde, terwijl aan die app nauwelijks geld wordt verdiend.

Voor Oculus zelf betekent de investering een snellere ontwikkeling van zijn technologie. Bovendien maakt het kans om het enorme publiek van Facebook te bereiken, als virtual reality inderdaad een succes wordt.

Zoals bij alles wat met Facebook te maken heeft ligt er wel weerstand op de loer. Veel gamers reageerden direct teleurgesteld op het nieuws dat een van hun favoriete bedrijven onderdeel wordt van het gigantische sociale netwerk. De maker van de game Minecraft besloot zelfs al zijn plannen voor een Oculus Rift-versie van het spel stop te zetten.

Het zal in ieder geval nog een lange tijd duren voordat Oculus een rol van betekenis gaat spelen buiten de gamewereld. De eerste versie van de Oculus Rift is nog niet eens voor consumenten verkrijgbaar en over gebruik van de techniek buiten games wordt alleen nog nagedacht. Voordat het apparaat in ons dagelijke sociale leven is verwerkt zijn we in ieder geval jaren verder, als het ooit al zo ver komt.

Lees ook onze hands-on met de Oculus Rift

Waarom betaalt Facebook 19 miljard dollar voor Whatsapp?