Hoe Mt. Gox honderden miljoenen aan bitcoins verloor

Mt. Gox zou 850.000 bitcoins zijn kwijtgeraakt, met een dagwaarde van ruim 300 miljoen euro. Hoe kon dat gebeuren en waarom weten we dat nu pas? 

Het doek is gevallen voor bitcoinbeurs Mt. Gox, halverwege 2013 nog goed voor 76 procent van alle transacties. Mt. Gox staat voor Magic: The Gathering Online Exchange. Mogelijk is dat leuke weetje kenmerkend voor het verdwijnen van wat lange tijd de grootste bitcoinbeurs was. Velen wijzen naar het gebrek aan ervaring in het runnen van een financiële instelling. Andere claimen bewijs te hebben dat Mt Gox zelf honderdduizenden bitcoins verduisterde, met een waarde van ruim 300 miljoen euro.

Geschiedenis

Mt. Gox werd in 2009 opgericht, om speelkaarten te verhandelen. In 2010 bouwde de oprichter, Jed McCaleb, de website om tot bitcoinbeurs. Destijds bood iemand 10.000 bitcoins aan, voor een pizza van 25 dollar. Een bitcoin was dus 0,0025 dollarcent waard. Er was dus nog weinig reden om bitcoin als valuta te reguleren of om erg veel aandacht te besteden aan de beveiliging ervan. In maart 2011 verkocht McCaleb Mt. Gox aan Mark Karpeles, onder wiens leiding Mt. Gox tot de grootste bitcoinbeurs uitgroeide. Mt. Gox was op het hoogtepunt goed voor 76 procent van alle dagelijkse bitcointransacties.

De koers van de bitcoin steeg gestaag door, naar een hoogtepunt van 31,91 dollar op 8 juni 2011. Elf dagen later, op 19 juni, werd Mt. Gox gehackt, waarbij onder andere 60.000 inloggegevens werden buitgemaakt. Niet lang daarna zagen honderden gebruikers van MyBitcoin hun portemonnee geleegd worden. Ze hadden hetzelfde wachtwoord gebruikt als bij Mt. Gox, en die waren door Mt. Gox zeer slecht versleuteld. Mogelijk waren die inloggegevens slechts het topje van de ijsberg.

Gehackt

De hack was een behoorlijke klap in het gezicht van Mt. Gox, maar de beurs leek zich vrij snel te herstellen en de bitcoin-koers bleef stijgen. Het gerucht gaat dat er tijdens de hack ook 850.000 bitcoins zijn gestolen. Karpeles zou dit hebben geweten, maar besloot om de handel in bitcoins voort te zetten. Het verlies van 850.000 bitcoins is door de advocaat van Mt. Gox bevestigd, maar of ze tijdens de hack werden buitgemaakt is niet bekend. Door bitcoins en geld van nieuwe klanten te gebruiken om oude klanten uit te betalen, leek het alsof er niets aan de hand was. 

Destijds duurde het even, al snel enkel weken, voordat de verkoop van bitcoins terecht kwam op iemand zijn bankrekening. Daardoor zou het niet zijn opgevallen dat Mt. Gox in de problemen zat. In mei 2013 raakt Mt. Gox verder in de problemen, nadat het Amerikaanse Ministerie van Nationale Veiligheid vijf miljoen dollar confisqueerde van twee Dwolla-rekeningen. Mt. Gox gebruikte die rekeningen om Amerikaanse klanten uit te betalen in dollars. Ondanks dat Mt. Gox zichzelf voorzag van de benodigde licentie, lijkt het erop dat Amerikaanse klanten geen dollar-betalingen hebben ontvangen na 20 juni 2013.

Reserves

Door het verlies van 5 miljoen dollar, verloor Mt. Gox zijn reserves. Doordat bitcoins niet meer uitbetaald konden worden in dollars, zouden Amerikanen massaal hun dollars op Mt. Gox omgezet hebben in bitcoins, waardoor de prijs mogelijk omhoog schoot. In oktober melden Mt. Gox-gebruikers voor het eerst dat ze ook geen bitcoins meer op kunnen nemen. Volgens Rick Falkvinge duidt dit erop dat Mt. Gox geen bitcoin-reserve meer heeft. Pas wanneer iemand bitcoins of geld stort op Mt. Gox, kunnen andere mensen weer bitcoins opnemen. Opvallend genoeg betaalt Mt. Gox nog wel uit in euro’s en andere valuta, zoals de yen of de Australische dollar.

De bitcoinkoers stijgt in de maand november van 200 naar ruim 1100 dollar. De prijs stijgt mogelijk door Amerikanen die hun bitcoins opnemen bij Mt. Gox, maar de extra media-aandacht en goedkeuring van verschillende overheidsorganen zijn de voornaamste reden van de koersstijging. Chinezen storten zich namelijk massaal op de digitale valuta, maar ze worden al snel teruggefloten door de Chinese overheid. Begin december verbiedt de Chinese centrale bank het om bitcoins te kopen in ruil voor Chinese yuan en kondigt aan de digitale valuta streng in de gaten te houden. Terwijl veel Chinezen hun bitcoins onttrekken van Mt. Gox, halveert de koers bijna om kortstondig een dieptepunt te bereiken van 510 dollar.

Ondertussen gaat de handel van en naar bitcoins bij Mt. Gox gewoon door, ondanks steeds meer meldingen dat mensen hun bitcoins niet op kunnen nemen. De koers krabbelt rond de jaawisseling weer op van 510 naar net geen 1000 dollar, om in januari iets boven de 800 dollar te stabiliseren.

Verwarring

Op 7 februari gaat het mis, wanneer Mt. Gox het onmogelijk maakt om bitcoins op te nemen. Er heerst veel verwarring over de problemen van de bitcoinbeurs. Al snel wordt duidelijk dat het al langer niet of nauwelijks mogelijk was om bitcoins op te nemen. De koers krijgt een klap te verduren, maar andere bitcoinbeurzen, die inmiddels groter zijn dan Mt. Gox, weten de crisis aardig op te vangen, waardoor de koers niet volledig instort.

Mt Gox claimt op 10 februari dat het probleem bij het bitcoin-protocol ligt, waardoor transacties gemanipuleerd kunnen worden. Het probleem is echter al veel langer bekend en eenvoudig op te lossen. De andere bitcoinbeurzen hebben er dan ook geen last van. Daarnaast zou de aanval pas na 7 februari van start zijn gegaan, terwijl Mt. Gox op 7 februari zijn website op slot gooide. Vanaf dat punt zakt het vertrouwen in Mt. Gox tot een dieptepunt. De bitcoinkoers bij Mt. Gox zakt verder onder de koers die andere bitcoinbeurzen hanteren.

Failliet

Duizenden klanten laten weten nog steeds geld of bitcoins te moeten ontvangen van Mt Gox. Pas op 17 februari laat Mt. Gox weer iets van zich horen, er zou nog steeds aan een oplossing gewerkt worden. Eind februari, wanneer het bedrijf genoeg tijd lijkt te hebben gerekt, raakt het nieuws in een stroomversnelling. De eigenaar, Karpeles, trekt zich terug uit de Bitcoin Foundation en een dag later toont de website enkel een witte pagina. Ondertussen lekt er een document uit, waaruit blijkt dat Mt. Gox 750.000 bitcoins van klanten kwijtraakte. Het bedrijf verloor zelf 100.000 bitcoins. Op 25 februari verschijnt er een verklaring op de website, waarin staat dat de website voorlopig gesloten blijft.

Op 28 februari valt het doek definitief, Mt. Gox vraagt een faillissement aan, met een uitstaande schuld van 47 miljoen euro. Dat is opvallend weinig als het bedrijf 850.000 bitcoins verloor. De kans bestaat dat de bitcoins ten tijde van de hack slechts 20-25 miljoen dollar waard waren. Onder andere BTC China, Bitstamp, Kraken en Coinbase distantieerden zich van Mt. Gox en lijken nog het vertrouwen te genieten van bitcoinhandelaren. Omdat bitcoin niet gereguleerd wordt, kunnen de andere bitcoinbeurzen niet verplicht worden om Mt. Gox te redden, waardoor klanten vrijwel zeker kunnen fluiten naar een deel of al hun geld en bitcoins.

Toekomst

Door het verdwijnen van Mt. Gox wijzen velen op de instabiliteit van bitcoin als digitale valuta. Daarbovenop worden er regelmatig mensen gehackt, om op die manier hun bitcoins te stelen. Bitcoins worden ook veelvuldig gebruikt in het criminele circuit, getuige Silk Road en aanverwante online zwarte markten. In de bitcoingemeenschap wordt er daarom al langer gediscussieerd over een mogelijk keurmerk voor bitcoinbeurzen en online bitcoinportemonnees.

Er moet duidelijk gemaakt worden hoe de bitcoins van klanten beveiligd worden en bitcoinbeurzen zouden aan moeten kunnen tonen dat ze over voldoende reserves beschikken. Vanuit de financiële wereld klinkt zo nu en dan de roep om bitcoins te gaan reguleren, maar dat stuit op veel tegenstand. Regulatie kost tijd en geld en zou afbreuk doen aan het open karakter van bitcoin. Verder ligt op dit moment het risico van het handelen in bitcoins enkel bij de handelaar zelf. Als er een bank over de kop dreigt te gaan, wordt er vaak belastinggeld ingezet om de bank van de ondergang te redden.

De kans is groot dat de bitcoinbeweging alleen maar sterker wordt door de ten ondergang van Mt. Gox. Er worden nu immers meer en strengere eisen gesteld aan bitcoinbedrijven, omdat het nu maar al te goed bekend is dat het ook heel erg fout kan gaan.

Lees ook: Bitcoin: de gevaren en alternatieven

Lees meer over:
Tip de redactie