2013 was een relatief rustig jaar voor Google. Het bedrijf richt zich met ambitieuze projecten als Google Glass op de toekomst, en groeit ondertussen gestaag door op de mobiele markt.

Tijdens een periode van rappe groei wist Android volgens onderzoeksbureau Kantar in 2013 weer meer marktaandeel te pakken, door in Europa van 62,9 naar 68,6 procent van de markt te groeien. Volgens Canalys stond Android zelfs op 79 procent van de wereldwijd verscheepte smartphones in 2013.

Ondertussen breidt Android zich uit naar steeds meer apparaten, van koelkasten tot auto's en tv's. Dat geeft Google in de toekomst de mogelijkheid om ook op al die plekken zijn advertenties te laten zien en geld te verdienen.

Qua ontwikkeling van Android was 2013 geen spectaculair jaar, met enkel de kleine updates 4.3 en 4.4. Hoewel die een aantal interessante functies toevoegden, zoals betere integratie van Google Now, bleven echt grote veranderingen uit.

Wel lijkt Google er alles aan doen om gespannen verhoudingen met grote hardwaremakers te verbeteren. Begin 2014 werd een uitgebreide patentovereenkomst gesloten met Samsung en Motorola, de dochteronderneming van Google die rechtstreeks concurreert op de Android-markt, werd van de hand gedaan.

De volgende stap voor Android lijkt te komen door de ontwikkeling van 'wearables', gadgets die op het lichaam gedragen worden. Smartwatches en Googles eigen Glass-bril zijn voorbeelden van nieuwe toepassingen voor het mobiele besturingssysteem.

Wat Glass betreft experimenteert Google er lustig op los, in het openbaar. Steeds meer 'Glass Explorers', voornamelijk in de VS, krijgen de kans (à 1500 dollar) om rond te lopen met het apparaat, feedback te geven en alvast apps te ontwikkelen. Daarmee gaat de strategie van Google geheel tegen de gebruikelijke geheimzinnigheid van Silicon Valley in.

OK Glass: Drie maanden met Googles bril in Nederland

Google X

Ook op andere gebieden denkt Google publiekelijk na over de verre toekomst. De geheimzinnige afdeling Google X is het centrum van gewaagde ideeën die mogelijk nooit tot uitvoering zullen komen. Zo kondigde Google in 2013 aan te werken aan luchtballonnen die wifi-signalen naar arme gebieden sturen.

Hoewel Google bij dit soort initiatieven altijd de goede bedoelingen voor de mensheid als geheel benadrukt, ligt het ook voor de hand dat het bedrijf nieuwe markten probeert te creëren, waar het als eerste speler een groot marktaandeel kan vastleggen. Zeker op het gebied van geavanceerde wearables als Glass lijkt Google op zoek te zijn naar een koploperspositie.

Ondertussen wordt de ontwikkeling van andere diensten gestaag voortgezet. Zowel Gmail als Google Maps kregen in 2013 grote updates. De aankoop van het Israëlische Waze, voor bijna 1 miljard dollar, leidde al tot de introductie van real-time verkeersinformatie in Maps en gaat in de toekomst mogelijk zorgen voor nog uitgebreidere navigatie-opties.

Financiën

Google kan zulke grote aankopen doen, omdat het financieel nog altijd uitstekend gaat. De cijfers die Google bekendmaakte over het vierde kwartaal van 2013 werden door investeerders weliswaar als benedenmaats gezien, maar het bedrijf draaide een omzet van 16,9 miljard dollar en maakte het 3,4 miljard dollar winst, 17 procent meer dan een jaar eerder.

Toch hadden investeerders meer verwacht. Omdat steeds meer mensen op mobiele apparaten gebruikmaken van Google-diensten, verdient het bedrijf minder per keer dat een gebruiker op een advertentie klikt. 

Op mobiele apparaten zijn adverteerders minder bereid om hier de hoofdprijs voor te betalen, met name omdat aankopen doen op smartphones voor veel consumenten nog onwennig is. En terwijl Facebook extreem goed boert uit mobiele advertenties, moet Google zijn gouden ei nog vinden.

Toekomst

Google bevindt zich in een unieke positie: zijn gebruikers gaan nergens naartoe. Een dienst als Google+ mag dan kwakkelen, maar de zoekmachine, Youtube en Gmail blijven gigantische diensten die al jaren stabiel presteren. Concurrenten als Bing weten niet goed met Google te concurreren en door zijn diensten te bundelen met het immens populaire Android is de positie van Google alleen maar verstevigd.

Ondertussen kan Google enorm investeren in experimenten waarbij succes absoluut niet gegarandeerd is. De aankoop van Nest, begin 2014 voor 3,2 miljard dollar, is vermoedelijk de aanzet tot nieuwe hardware-initiatieven. Ook kocht Google een reeks bedrijven die zich specialiseren in robots, al is nog niet precies duidelijk waar die kennis voor zal worden gebruikt.

Google zal in 2014 ongetwijfeld nog meer wilde plannen bekendmaken, mogelijk met hulp van de overgenomen bedrijven. Ook wordt 2014 waarschijnlijk het jaar waarin Glass de (Amerikaanse) markt betreedt. Ondertussen is het voor Google zaak om het territorium van Android te verdedigen en de gebruikers van andere diensten tevreden te houden.

Een mogelijke bedreiging vormt aandacht van wereldwijde toezichthouders, die ontevreden zijn over de privacyvoorwaarden en machtspositie van Google. Eurocommissaris Viviane Reding (Justitie) noemde eerdere boetes voor privacyschending door Google onlangs nog "zakgeld". Als haar plan wordt doorgezet om zulke boetes te verhogen naar een percentage van de jaaromzet, dan kan de volgende tik op de vingers wel eens een hele dure worden voor Google.

15 jaar Google: De hoogte- en dieptepunten

Uit de serie 'in 2013': Apple | Microsoft | Facebook