Digitale valuta die de bitcoin imiteren of proberen te verbeteren springen als paddestoelen uit de grond, er zijn er al meer dan 50. De bitcoinkoers stijgt dagelijks met soms meer dan 10 procent. Zijn er gouden tijden op komst of is voorzichtigheid geboden? Wij zetten de alternatieven, met hun sterke en zwakke punten, op een rijtje.

Litecoin

De populairste variant op bitcoin is litecoin. Op moment van schrijven is een LTC 30 dollar waard. De waarde steeg eind november in amper drie dagen tijd van 10 naar bijna 50 dollar terwijl een LTC begin november amper 2 dollar waard was.

De koers van litecoin wordt hevig beïnvloed door die van bitcoin. Litecoins kunnen eigenlijk alleen aangeschaft worden met bitcoins. Op dit moment zijn de ruim 20 miljoen geminede litecoins ongeveer 600 miljoen dollar waard.

Litecoin verschilt niet heel veel in opzet. Zo kunnen litecoins gemined worden met behulp van computers en is het een anoniem, niet gereguleerd betaalmiddel waarvan alle transacties ten allen tijden worden bijgehouden in zogeheten blocks.

Er zijn echter ook kleine verschillen. Zo is het de bedoeling dat er elke 2,5 minuten een litecoin-block wordt gevonden. De moeilijksheidgraad past zich daarop aan. Dat betekent dat transacties al na 2,5 minuten worden verwerkt. Bij bitcoin duurt dit al snel tien minuten.

Daarbovenop maakt litecoin gebruik van een andere algoritme, waardoor er veel werkgeheugen nodig is om litecoins te minen. Het was de bedoeling dat cpu’s het best ingezet konden worden om litecoins te minen, maar al snel werd er een manier gevonden om ook gpu’s (videokaarten) in te zetten, die een factor tien sneller zijn.

De maker koos voor een ander algoritme om een 51 procent aanval (waarbij één miner te machtig wordt door 51 procent van de rekenkracht in handen te hebben) moeilijker te maken, maar daarover later meer. Of dat gelukt is, is overigens nog maar de vraag.

Met een videokaart van rond de 200 euro kan er per maand al snel 100 tot 200 euro verdiend worden.

Peercoin

Peercoin verschilt van bitcoin door de valuta ook uit te delen aan bezitters van peercoins, als een soort van rente. De totale hoeveelheid peercoins neemt dan ook continue toe en heeft in theorie geen maximum.

Doordat er naast 'minen' ook peercoins gegenereerd worden door ze simpelweg in bezit te hebben, zou het moeilijker zijn om 51 procent van de rekenkracht in handen te krijgen. Ook zou het op en duur minder energie kosten, omdat de peercoins die gegenereerd worden in de vorm van rente bijna geen rekenkracht vereisen.

Om inflatie tegen te gaan wordt er per transactie standaard 0,01 peercoin gerekend, die niet geïnd wordt maar vernietigd.

Op dit moment zijn er ruim 20 miljoen peercoins in circulatie, die rond de 2,5 dollar per stuk kosten. Daarmee zijn alle peercoins samen ruim 50 miljoen dollar waard.

Namecoin

Namecoin werd bedacht om dienst te doen als gedecentraliseerd Domain Name System, met als doel het tegengaan van internetcensuur. Er kunnen dus anonieme domeinnamen aangevraagd worden, die niet afgepakt of geblokkeerd kunnen worden zolang het netwerk intact blijft.

De rekenkracht die aan namecoins gespendeerd wordt, is dus nog ergens goed voor. De uitkomst van de rekensommen die er uitgevoerd worden tijdens het minen van bitcoins zijn nutteloos.

Namecoins zijn alleen tegelijk met bitcoins te minen zonder extra kosten voor die persoon. De twee valuta zijn dus nauw met elkaar verbonden. Op dit moment is een namecoin 11 dollar waard, goed voor een waarde van in totaal 87 miljoen dollar.

Primecoin

Primecoin verdient wat ons betreft een eervolle vermelding omdat het minen van primecoins ook priemgetallen oplevert. Die priemgetallen worden onder andere gebruikt door encryptiesoftware, zoals PGP. Het minen van primecoins en het up-to-date houden van het netwerk, levert dus ook nog nuttige data op. Bij het minen van andere digitale valuta is de uitkomst van de rekensom waardeloos, alleen de beloning is ook daadwerkelijk iets waard. Een Primecoin is op dit moment 6 dollar waard.

Gevaren

De bitcoin als digitale valuta is niet helemaal zonder gevaren. Zo is de valuta kwetsbaar juist door zijn gedecentraliseerde karakter. In theorie kan er een 51 procent aanval worden  uitgevoerd. Om tot een dergelijke aanval te komen moet iemand 51 procent van de rekenkracht van het Bitcoin-netwerk in handen krijgen.

Op dat moment is de valuta niet langer gedecentraliseerd en kan de valuta gemanipuleerd worden. Die persoon kan dan namelijk alle bitcoins minen en zal altijd de eerste zijn die de code kraakt. Daardoor kan hij ook bepalen welke informatie er aan een nieuwe code voor het minen van een coin wordt toegevoegd en kan hij dezelfde bitcoin eigenlijk twee keer uitgeven.

Relatief nieuwe en onbekende digitale valuta zijn ook kwetsbaar voor zogeheten Pump and Dump-schemes. Het idee is simpel, je bedenkt een digitale valuta, investeert er in, zorgt ervoor dat het een goed imago krijgt, de waarde stijgt en vervolgens verkoop je een hoop 'coins'. Tel uit je winst.

Met digitale valuta is dat mogelijk omdat het minen van een digitale valuta in het begin erg makkelijk is. In korte tijd kunnen er dan veel 'coins' gemined worden door de bedenker en enkele mensen die er vroeg genoeg bij zijn.

Instabiel

Hetzelfde wordt overigens gezegd over de bitcoin. Op dit moment zijn er veel investeerders die geld in de valuta investeren in de hoop er winst op te maken. Vanwege een klein aanbod en de grote vraag stijgt de prijs, inmiddels al tot ruim boven de 1000 dollar.

De kans is aanwezig dat de bitcoinbel in de toekomst barst en de koers instort. Vraag en aanbod zijn de enige manier om de waarde ervan te bepalen. Bij de dollar of de euro staat een heel land of een hele regio achter de munt, die bovendien van elkaar afhankelijk zijn.

Er is een regering en een overkoepelende organisatie zoals de Nederlandsche Bank of in Amerika de Federal Reserve, die hun best doen om de valuta stabiel te houden.

Oplichting

Bij de bitcoin is reeds gebleken dat de koers erg instabiel is, een slecht bericht of een hack van een grote wisseldienst zoals MTGox kan de koers doen kelderen. Daarnaast kunnen bitcoins het beste bewaard blijven op je eigen pc, maar zodra iemand daar toegang tot heeft kan die persoon heel eenvoudig alle bitcoins naar een ander account overmaken.

Publieke bitcoin-portemonnee's zijn populair gebleken als doelwit voor hackers maar ook voor oplichters. Hackers stelen alle bitcoins door in te breken op de servers, terwijl oplichters er na verloop van tijd met een hoop bitcoins van doorgaan omdat mensen hen vertrouwden.

Bekijk de koers van bitcoin vanaf het begin van dit jaar

Wat zijn bitcoins precies, hoe kom je eraan en wat kan je ermee?