Woensdag maakte Google bekend dat de kaartendienst van het bedrijf een flinke makeover krijgt. NUtech test de bètaversie alvast.

Google Maps is één van de belangrijkste producten van de zoekgigant uit Mountain View. Sinds de komst van de smartphone en andere apparaten met een gps-chip zijn de digitale kaarten onmisbaar geworden voor het opzoeken van routes en dichtbij zijnde bezienswaardigheden.

Bij de introductie van Apples mislukte kaartendienst voor iOS bleek dat Google op dit gebied ver voorloopt. Maps bestaat inmiddels 8 jaar en heeft in die tijd steeds meer functies gekregen, van satellietfoto's tot gesproken navigatie.

De nieuwe versie van Maps is opnieuw een forse stap vooruit. Voor het eerst maakt Google gebruik van de WebGL-standaard, die 3d-beelden in de browser mogelijk maakt. Zo kruipt Maps steeds dichter bij de grote broer Google Earth.

Nieuwe Google Maps - Algemeen

De nieuwe versie van Maps is opnieuw een forse stap vooruit. Het hele uiterlijk van de kaarten is op de schop gegaan. Gebruikers krijgen een strakker ontwerp te zien, waarbij het menu naar de achtergrond is verplaatst. © NU.nl/Jeroen Kraan
Dat betekent dat er geen grote menubalk meer aan de linkerhelft van het scherm staat. In plaats daarvan neemt de kaart het hele scherm in beslag en is enkel een kleine zoekbalk overgebleven. Alleen wanneer de gebruiker extra informatie opvraagt over een locatie komen er extra menu's in beeld. © NU.nl/Jeroen Kraan
Op de kaart zelf staat in eerste instantie minder informatie. Wanneer je uitzoomt komen alleen belangrijke straatnamen in beeld, anderen verschijnen alleen als ernaar wordt gezocht. © NU.nl/Jeroen Kraan
Wanneer wordt gezocht naar bijvoorbeeld restaurants of winkels, verschijnen de resultaten op de kaart en niet meer in een lijst, zoals nu nog het geval is. © NU.nl/Jeroen Kraan
Door op een resultaat te klikken verschijnt een blokje met meer informatie. Ook is het mogelijk om op een straat te klikken om zo'n zelfde menu op te roepen met meer informatie over de locatie. © NU.nl/Jeroen Kraan
Vanuit dat menu kan ook meteen worden gekeken naar foto's of kan de Street View-modus worden ingeschakeld. Je hoeft dus nooit meer een geel mannetje naar een straat te slepen om de panoramafoto's te bekijken. © NU.nl/Jeroen Kraan
De kaarten zijn ook per gebruiker verschillend. Als Google weet dat je een bepaald restaurant positief hebt gewaardeerd op Google+, dan verschijnt die altijd op de kaart. Hetzelfde geldt voor locaties waar je vaak bent, zoals op het werk. © NU.nl/Jeroen Kraan

Maar ook op andere vlakken is Maps fors veranderd. Het hele uiterlijk van de kaarten is op de schop gegaan. Gebruikers krijgen een strakker ontwerp te zien, waarbij het menu naar de achtergrond is verplaatst. "De kaart zelf is de gebruikersinterface", zoals Google zei tijdens de presentatie.

Dat betekent dat er geen grote menubalk meer aan de linkerhelft van het scherm staat. In plaats daarvan neemt de kaart het hele scherm in beslag en is enkel een kleine zoekbalk overgebleven. Alleen wanneer de gebruiker extra informatie opvraagt over een locatie komen er extra menu's in beeld.

Uniform

Deze lijken op de 'cards' die gebruikers van Google Now voorgeschoteld krijgen, en die inmiddels ook zijn geïntegreerd in Google+ en Google Play. Zo wordt het ontwerp van verschillende Google-producten steeds uniformer en het gebruik makkelijker.

Op de kaart zelf staat in eerste instantie minder informatie. Wanneer je uitzoomt komen alleen belangrijke straatnamen in beeld, anderen verschijnen alleen als ernaar wordt gezocht.

Wanneer wordt gezocht naar bijvoorbeeld restaurants of winkels, verschijnen de resultaten op de kaart en niet meer in een lijst, zoals nu nog het geval is. Door op een resultaat te klikken verschijnt een blokje met meer informatie. Ook is het mogelijk om op een straat te klikken om zo'n zelfde menu op te roepen met meer informatie over de locatie.

Vanuit dat menu kan ook meteen worden gekeken naar foto's of kan de Street View-modus worden ingeschakeld. Je hoeft dus nooit meer een geel mannetje naar een straat te slepen om de panoramafoto's te bekijken.

Een balk onderin het scherm kan altijd worden aangezet om beeld van locaties te zien. Dat kunnen Street View-beelden zijn, maar ook foto's of soms zelfs fotoseries. In dat laatste geval, wat Google een 'fotorondleiding' noemt, worden meerdere foto's van eenzelfde locatie na elkaar getoond, met een effect ertussen waardoor het lijkt of je vloeiend van de ene naar de andere beweegt.

3D-beelden

De satellietbeelden in Maps zijn ook veranderd. Het is nu op sommige plaatsten mogelijk om over te schakelen op een 3d-weergave, mogelijk gemaakt door de eerder genoemde WebGL-standaard. Dit werkt vooralsnog alleen in Chrome en Firefox.

Nederlandse steden zijn helaas nog 'plat', maar in steden als San Fransisco en New York is het op deze manier mogelijk om bijvoorbeeld wolkenkrabbers als 3d-modellen te zien. Ook berggebieden zijn in 3d beschikbaar, wat het erg leuk maakt om bijvoorbeeld door de Alpen te 'vliegen'.

Routes

Het verdwijnen van het linkermenu zit het plannen van routes niet in de weg. Sterker nog, de routeplanner van Google Maps is sterk verbeterd, vooral op het gebied van openbaar vervoer.

Het plannen van een route is erg makkelijk. Als je een locatie bekijkt, kan met één druk op de knop worden gekozen om hier een route naartoe te plannen. Je krijgt dan meteen suggesties voor het vertrekpunt, zoals je ingestelde thuis- of werklocatie.

Ook is het mogelijk om 'Route naar Centraal Station' in te typen. Je gps-locatie wordt dan automatisch als vertrekpunt gebruikt.

Routes worden alleen op de kaart weergegeven, met een klein blokje onder de zoekbalk waarin staat hoe lang het zal duren om naar je bestemming te komen en welke weg is gekozen. Voor meer details kun je doorklikken naar een uitgebreider overzicht van je route.

Op de kaart krijg je altijd drie mogelijke routes te zien. Als je selecteert dat je met de auto gaat, suggereert Google ook een openbaar vervoerroute, zodat je in één oogopslag kunt zien of dat sneller is.

Bovendien wordt live verkeersinformatie meegenomen in de routeplanner en toont de kaart door middel van gekleurde lijnen hoe druk het is op de weg. De duur van je reis wordt in groen weergegeven als het rustig is, en in het rood als er file staat. Dit werkt ook in Nederland.

De grootste veranderingen zitten in het plannen van routes met het openbaar vervoer. Het is mogelijk geworden om direct te zien hoe je route in elkaar zit, omdat verschillende vervoersmiddelen duidelijk op de kaart worden weergegeven.

Zo wordt een dikke blauwe lijn voorzien van een label met daarbij een bus- of tramnummer. Stukken die je moet lopen worden blauwe stippellijnen, zodat je meteen weet of er een lange wandeling is inbegrepen.

Bovendien is de knop 'meer opties en tijden' toegevoegd. Daarmee krijg je een lijst te zien met de eerstvolgende mogelijke reizen. Deze worden in lijnvorm onder elkaar gepresenteerd, zodat je snel kunt vergelijken welke route het snelst vertrekt, en welke het eerst aankomt. Deze manier van informatie presenteren is erg innovatief en een stuk overzichtelijker dan voorheen.

Aangepast

De kaarten van Google Maps zijn vanaf nu ook per gebruiker verschillend, net als verschillende gebruikers andere zoekresultaten te zien krijgen. Als Google weet dat je een bepaald restaurant positief hebt gewaardeerd op Google+, dan verschijnt die altijd op de kaart. Ook verschijnen restaurants die vergelijkbaar zijn met jouw favorieten.

Dat bleek ook bij zoeken op het hoofdkantoor van Sanoma, het moederbedrijf van NU.nl en NUtech. Omdat Google weet dat ik niet op het hoofdkantoor werk maar in een ander gebouw, kreeg ik altijd mijn werklocatie als resultaat, zelfs bij zoeken naar het specifieke adres van het hoofdkantoor.

Die personalisatie is nuttig maar heeft dus ook zijn nadelen: als Google een verkeerde aanname maakt over wat je wilt zoeken, dan kan het verkeerd gaan. In het bovenstaande geval weigerde Maps om een route te plannen naar de juiste locatie.

Er was ook geen mogelijkheid om duidelijk te maken dat Maps mijn voorkeuren verkeerd inschatte. Hopelijk wordt deze bug tijdens het bètatesten nog verholpen.

Voorlopige conclusie

Google heeft met het nieuwe Maps een goed product nog beter gemaakt. Niet alleen zien de kaarten er beter uit, maar Google heeft het voor elkaar gekregen om ze tegelijkertijd makkelijker en beter te laten werken.

De bètaversie van Google Maps is vooralsnog alleen beschikbaar voor desktops. Het is te hopen dat nieuwe versies van de Google Maps-apps even veel verbeteringen tegemoet kunnen zien.

In de zomer verschijnt de definitieve versie van het nieuwe Google Maps. Wie al eerder aan de slag wil met de nieuwe versie kan hier een uitnodiging voor de bètaversie aanvragen.