De bitcoin is steeds vaker in het nieuws. De koers van de digitale valuta kent forse pieken en dalen en steeg in november weer naar een recordhoogte van ruim 240 dollar. Maar wat is een Bitcoin eigenlijk en wat kan je ermee?

Het verhaal van de bitcoin begint in 2008, toen Satoshi Nakamoto een onderzoekspaper schreef waarin hij een digitale valuta met de naam bitcoin voorstelde.

Niemand had ooit van Nakamoto gehoord, maar wat hij had bedacht was revolutionair. Een valuta zonder centrale bank, zonder inmenging van overheden en zonder traceerbaar spoor.

Een bitcoin is eigenlijk gewoon een klein stukje code. Door middel van transacties kan een hele bitcoin, of een klein stukje ervan, worden overgedragen aan anderen.

Decentraal systeem

Hoe dat gebeurt is het ingenieuze aan bitcoin. Er is geen systeem dat centraal de transacties bijhoudt. In plaats daarvan wordt elke transactie doorgegeven aan het hele netwerk van mensen die bitcoinsoftware draait. Zo kan een bitcoin nooit twee keer worden uitgegeven, omdat het hele systeem 'weet' wat alle voorgaande transacties zijn geweest.

Met de bitcoinsoftware wordt de hoeveelheid bitcoins die in roulatie zijn bovendien ook vergroot. De software probeert door middel van een complex algoritme cryptografische puzzels op te lossen.

Zo is het aantal bitcoins inmiddels gegroeid tot zo'n 12 miljoen. Verwacht wordt dat omstreeks het jaar 2140 de laatste bitcoin wordt 'geperst' - dat is dan de 21 miljoenste.

Minen

Als de bitcoin-software een puzzel juist oplost, dan krijgt degene die de software draait een 'blok' bitcoins. Dit proces wordt ook wel het 'minen’ van bitcoins genoemd. Mede dankzij de stijgende koers van de bitcoin is minen een lucratieve bezigheid geworden.

Miners bouwen daarom kleine supercomputers met veel rekenkracht die bitcoins genereren. Onlangs becijferde persbureau Bloomberg dat dit proces inmiddels even veel energie verbruikt als 100.000 Nederlandse huishoudens.

Mysterie

In 2011 liet uitvinder Nakamoto voor het laatst nog iets van zich horen. Daarna verdween hij spoorloos. Zijn identiteit blijft een mysterie, al claimde weekblad Newsweek in maart dat Nakamoto is gevonden in Californië.

Ondertussen heeft zijn project een heel eigen leven aangenomen. Anderen hebben de ontwikkeling van de software voortgezet, en met bitcoins kunnen steeds meer producten en diensten worden gekocht.

Zo accepteert Wordpress betalingen in bitcoins en maakte ook datingsite Okcupid onlangs bekend de valuta te zullen accepteren. In november werd Thuisbezorgd de grootste Nederlandse website die bitcoins accepteert.

Waardestijging

In de eerste maanden van 2013 steeg de bitcoin plots flink in waarde. Dat ging soms gepaard met flinke schommelingen, tot een toppunt van ruim 250 dollar. Halverwege april 'knapte de bubbel' en daalde de bitcoin weer tot rond de 100 dollar.

Wat daar precies achter zat, bleef onduidelijk. Verschillende mensen noemden de crisis in Cyprus als een reden voor de plotselinge interesse in bitcoins.

Andere financiële experts zetten daar hun vraagtekens bij. "Als ik mijn geld veilig wilde stellen, dan zou ik toch goud kopen? Dat is een flink stuk veiliger dan bitcoin", aldus Edward Castronova, een professor telecommunicatie, tegenover Ars Technica.

Zeker lijkt dat prijsstijgingen van de bitcoin samenhangen met toenemende aandacht in (sociale) media, zoals ook blijkt uit deze grafiek van zakenblad The Economist.

Eind 2013 bereikte de bitcoin een nieuw hoogtepunt van ruim 1000 dollar. De waarde stortte vervolgens opnieuw in en de munt bleef in 2014 tussen de 500 en 900 dollar waard. 

Of die waarde houdbaar is of zelfs veel verder kan stijgen, is nog immer een punt van discussie. Omdat het totale aantal bitcoins gelimiteerd is, lijkt het voor de hand liggend dat de bitcoin veel meer waard wordt als de valuta aanslaat als dagelijks betaalsysteem. 

Daar is voorlopig echter nog maar mondjesmaat sprake van. Wereldwijd zijn er sites en fysieke winkels die bitcoin accepteren, maar grote winkelketens ontbreken vooralsnog. 

Toekomst

De toekomst van de valuta is dan ook onzeker. Sommigen zien bitcoin als een hype, terwijl anderen het als de toekomst van geld zien. Voorlopig maakt de wispelturige wisselkoers de bitcoin in ieder geval een erg onzekere investering.

Bekijk hier de actuele koers van de bitcoin

Bekijk de gevaren en alternatieven van bitcoin