NEW YORK - Ex-topman Bernie Ebbers van het failliete Amerikaanse telecomconcern WorldCom is in staat van beschuldiging gesteld op verdenking van fraude, samenzwering en het afleggen van valse verklaringen. Dat heeft de Amerikaanse minister van Justitie, John Ashcroft, dinsdag bekendgemaakt.

De aanklacht vloeit voort uit het onderzoek naar een boekhoudschandaal van 11 miljard dollar bij WorldCom. De 62-jarige Ebbers was daarbij tot dinsdag, in tegenstelling tot andere voormalige topfunctionarissen, buiten schot gebleven.

Vier van de eerder aangeklaagden hebben schuld bekend en werken mee aan het onderzoek. De vroegere rechterhand van Ebbers, voormalig financieel topman Scott Sullivan, ontkende lang. Kort voor de verklaring van minister Ashcroft bekende hij dinsdag echter ook schuld, op dezelfde punten die Ebbers ten laste zijn gelegd. Het proces tegen Sullivan (42) zou op 7 april beginnen. Nu hij schuld heeft bekend, zal hij mogelijk getuigen tegen Ebbers.

Dat minister Ashcroft de aanklacht tegen Ebbers persoonlijk bekendmaakte, geeft aan dat de Amerikaanse regering de vervolging van frauderende bedrijfsbestuurders zeer ernstig neemt. De nadering van de presidentsverkiezingen in november is daar vermoedelijk niet vreemd aan.

WorldCom vroeg in juli 2002 uitstel van betaling aan, kort nadat de fraude was ontdekt. De onderneming heeft inmiddels de naam aangenomen van het in 1998 overgenomen bedrijf MCI en zal naar verwachting binnen enkele maanden uit surseance komen. Ebbers heeft steeds volgehouden zich van geen kwaad bewust te zijn. Tot dinsdag was er alleen een aanklacht tegen hem van de staat Oklahoma.