MOUNTAIN VIEW - Het Amerikaanse internetbedrijf Google verplaatst zijn internetzoekmachine in China naar Hongkong. Daarmee kan het naar eigen zeggen stoppen met het censureren van de resultaten van de zoekmachine.

Dat heeft het bedrijf maandagavond (Nederlandse tijd) bekendgemaakt. Google liet twee maanden geleden al weten een vertrek uit China te overwegen.

De internetgigant stelde toen dat Chinese mensenrechtenactivisten het slachtoffer waren geworden van aanvallen van hackers op hun Gmail-adressen.

Het vermoeden bestond dat de aanvallen vanuit China waren georganiseerd.

De afgelopen weken werd steeds meer duidelijk dat Google actie zou ondernemen, maar de onderneming toverde maandag met de verplaatsing van de zoekmachine toch een konijn uit de hoed.

Legaal

Google verklaarde dat het aanbieden van zoekresultaten aan Chinese internetgebruikers vanuit Hongkong ''volledig legaal'' is.

Volgens Google kon er met de Chinese autoriteiten niet worden onderhandeld over de censuur die het bedrijf moest toepassen op de zoekresultaten. De onderneming is met onmiddellijke ingang gestopt met de zelfcensuur.

Het verkeer naar google.cn wordt nu geleid naar google.com.hk. Als een voormalige kolonie van Groot-Brittannië geniet Hongkong meer vrijheden dan andere delen van China. Het internet wordt er bijvoorbeeld niet gecensureerd.

Verheugd

Human Rights Watch reageerde verheugd. De mensenrechtenorganisatie sprak van ''een krachtige stap'' die de vrijheid van expressie en informatie steunt.

Google vertrekt niet geheel uit China. Een verkoopteam blijft actief om advertenties te werven voor Chinese gebruikers in andere landen. Ook houdt het bedrijf in China zijn onderzoeks- en ontwikkelingsactiviteiten.

Overheid

Google zei zich ervan bewust te zijn dat de Chinese overheid op elk moment de toegang tot zijn sites kan blokkeren. De onderneming zal elke vorm van censuur die de Chinese autoriteiten er op toepassen naar buiten brengen.

Daartoe heeft het internetbedrijf een aparte website gelanceerd, waar precies is te zien welke diensten van Google op dat moment toegankelijk zijn.

China vertegenwoordigt maar een kleine inkomstenbron voor Google, maar de markt biedt enorm veel potentie. Sinds januari 2006 is de onderneming er actief met een zoekmachine. In marktaandeel legde ze het tot dusver af tegen de lokale zoekmachine Baidu.

Verkeerd

De autoriteiten in Peking lieten dinsdag (lokale tijd) weten de beslissing van Google ''totaal verkeerd'' te vinden. Het Amerikaanse internetbedrijf zou hiermee een schriftelijke belofte aan China hebben verbroken.