AMSTERDAM - Alan Ralsky moet 51 maanden de cel in. De beruchte Amerikaanse spammer hoorde een rechter in Detroit maandag vonnis wijzen nadat hij in juni schuld had bekend aan grootschalige overtreding van de antispamwetgeving.

Ralsky geldt als een van de beruchtste spammers op internet. Hij begon al in 1997 met het versturen van ongewenste reclamemails, en belandde daardoor al meermalen in de rechtszaal. In 2002 trof hij een schikking met de Amerikaanse internetprovider Verizon, die hem had aangeklaagd nadat de servers van het bedrijf door een aanhoudende spamcampagne van Ralsky overbelast waren geraakt.

Volgens Spamhaus, een organisatie die zich inzet voor de bestrijding van junkmail, was Ralsky een van de eerste spammers die gebruik ging maken van zogeheten botnets, netwerken van computers die besmet zijn met een virus, waardoor cybercriminelen ze kunnen misbruiken voor de verzending van spam.

Penny stocks

Ralsky werd begin 2008 samen met onder andere zijn schoonzoon Scott Bradley aangeklaagd. De twee zouden, samen met een aantal medeplichtigen, verantwoordelijk zijn voor grote hoeveelheden zogenoemde 'penny stock spam' in 2004 en 2005. Daarin worden goedkope aandelen in onbekende bedrijfjes aangeprezen.

De afzenders brachten zo een koersstijging teweeg, om de aandelen vervolgens zelf snel te verkopen. Daarmee verdienden ze miljoenen, terwijl de slachtoffers met een waardeloze belegging achterbleven. Dat de activiteiten van de spammers lucratief waren, blijkt wel uit bewijsstukken waaruit Ars Technica citeert: alleen al in juli 2005 incasseerde de bende ruim 1,7 miljoen dollar.

Bekentenis

Ralsky bekende in juni al schuld aan onder meer oplichting, witwassen en overtreding van de Amerikaanse antispamwetgeving. Hij moet van de rechter nu 51 maanden de gevangenis in. Bradley moet 40 maanden zitten. Ook worden hun winsten in beslag genomen. Na hun vrijlating blijven ze onder toezicht staan.

Twee medeplichtingen kregen respectievelijk 51 en 32 maanden cel, en tegen enkele andere handlangers wordt nog uitspraak gedaan.