SHANGHAI - Tienduizenden Chinese bloggers reageerden furieus toen Chinese overheidsfunctionarissen probeerden een lastige journaliste te arresteren.

Het feit dat de websites met kritische reacties niet uit de lucht werden gehaald, wijst op een voorzichtige koerswijziging in het beleid van de Communistische Partij.

Zhu Wenna

De zaak draait om journaliste Zhu Wenna, die op 1 januari van dit jaar een artikel publiceerde over Zhang Zhiguo, partijleider van Xifeng in de noordelijke provincie Liaoning.

Ze beschuldigde hem van machtsmisbruik. Hij zou een zakenvrouw hebben opgepakt omdat ze verschillende mensen sarcastische sms'jes over Zhang had gestuurd nadat haar benzinestation door de autoriteiten was gesloopt voor een snelweg, zonder dat ze daarvoor een redelijke compensatie had gehad.

Arrestatiebevel

Toen het kritische artikel verscheen, vaardigden de autoriteiten van Xifeng een arrestatiebevel uit voor journaliste Zhu Wenna.

De arrestatie mislukte omdat haar uitgever haar beschermde door te weigeren aan de politie te vertellen waar ze was.

Kritiek

Nadat dit nieuws naar buiten was gekomen, hebben tienduizenden Chinezen hun kritiek gespuid op populaire websites als Sina.com. "De Xin Dynastie is nog niet over in China", luidt een anonieme reactie die verwijst naar de manier waarop het keizerlijke regime destijds met critici omging.

Anderen zijn nog directer. "Dit toont het gebrek aan democratie en de wetteloosheid in een notendop", schrijft een lezer die zich bekendmaakt als hoogleraar politicologie en recht.

"Zhang heeft op een schandalige manier zijn macht misbruikt", schrijft een ander.

Nationale media

De nationale media hebben het nieuws overgenomen. Ook zij lijken eensgezind in hun veroordeling van de handelwijze van de autoriteiten in Xifeng.

Zelfs in partijkrant The People's Daily verscheen een voorzichtig kritisch commentaar.

Spectaculaire toename

Het aantal Chinese bloggers neemt nog altijd spectaculair toe. De overheid schat dat er inmiddels zo'n 47 miljoen Chinezen zijn met een blog, van wie de helft vrouw.

Het aantal regelmatige internetgebruikers ligt rond de 150 miljoen. De Chinese overheid probeert nog altijd grip te houden op wat internetsurfers kunnen zien.

Schade

Viceminister voor Informatie liet vorig jaar weten aan staatspersbureau Xinhua: "Ongezonde informatiestromen op het internet brengen jongeren fysieke en psychologische schade toe".

Waaruit die fysieke schade bestond, lichtte hij overigens niet toe, maar hij doelde op negatieve effecten van pornografie.

Blokkeren

Met behulp van de 'Great Firewall of China' blokkeert de overheid nog altijd veel buitenlandse websites zoals die van BBC News, internetencyclopedie Wikipedia en bekende buitenlandse blogsites als Wordpress.com of Blogspot.com.

Die zijn alleen te bereiken via proxyservers zoals Stupidcensorship.com of Guiltybread.com. Ook sites van dissidente Chinezen in het buitenland zitten achter de filter.

Aanpak

Maar de inhoud van de groeiende hoeveelheid blogs in China zelf is een veel lastiger taak voor de autoriteiten. De partijtop lijkt nu een andere aanpak te willen hanteren.

In zijn speech op het nationale partijcongres van afgelopen oktober wees president Hu Jintao nadrukkelijk op kaderleden van de partij die "niet eerlijk" waren en bij wie "corruptie en ander ongewenst gedrag een groot probleem vormt".

Corruptie

De partijtop lijkt kritiek op zich misdragende partijleden op internet te willen gebruiken in de strijd tegen corruptie.

Of, zoals president Hu het verwoordde: "Macht moet worden uitgeoefend in het zonlicht om te zorgen dat het correct wordt uitgeoefend."

Blog

Toch gaat het niet altijd goed. Een partijfunctionaris uit de provincie Jiangsu, die begin januari op zijn blog aandacht besteedde aan de botte houding van veel functionarissen, kreeg bijval van veel collega-bloggers.

Sommige reguliere media beschuldigden hem er daarna van "de vuile was van de familie buiten te hangen".