De Europese ruimtevaartorganisatie ESA begint vanaf maart met een zoektocht naar nieuwe astronauten, zo meldt de organisatie maandag. Het is de eerste keer sinds 2008 dat het Europese astronautenkorps nieuwe rekruten zoekt. Ook wordt er een speciaal traject geopend voor astronauten met een lichamelijke beperking: het Parastronaut Feasibility Project. Het is nog onbekend hoe dit traject er precies uit gaat zien.

Vanaf 31 maart tot 28 mei 2021 kunnen aspirant-astronauten zich aanmelden bij de ESA. Op 16 februari begint een grote campagne om rekruten te werven. Na 28 mei start een grootschalige selectieprocedure dat uit zes rondes bestaat. In oktober 2022 moet duidelijk worden welke Europeanen de ruimte ingaan.

"Wij willen alle leden van onze samenleving vertegenwoordigen", zegt David Parker, de directeur van Menselijke en Robotische verkenning bij de ESA. Zo streeft de ESA naar een diverse groep nieuwe astronauten en wordt ook 's werelds eerste project voor aspirant-astronauten met een lichamelijke beperking gelanceerd.

Het is vooralsnog onbekend hoe dit Parastronaut Feasibility Project eruit gaat zien, maar volgens Parker is de wereld "er klaar voor".

Laatste selectieronde was in 2008

Bij de laatste selectieronde in 2008 werden onder anderen de Duitser Alexander Gerst, de Italiaanse Samantha Cristoforetti en de Fransman Thomas Pesquet aangenomen. De Nederlander André Kuipers werd in 1998 geselecteerd door de ESA.

Pesquet wordt in het voorjaar van 2021 de eerste Europeaan die in de commerciële astronautencapsule van ruimtevaartbedrijf SpaceX plaatsneemt. Die capsule bracht vorig jaar mei voor het eerst astronauten naar het internationale ruimtestation ISS en werd daarmee het eerste commerciële ruimtevaartuig dat dit deed.