Ondanks dat de levensverwachting in de afgelopen eeuw van beide seksen is gestegen, worden vrouwen wereldwijd gemiddeld nog altijd ouder. Dit verschil is mogelijk genetisch bepaald.

In de studie van de Amerikaanse Duke University bestudeerden onderzoekers data van meer dan 1 miljoen mensen wereldwijd, daterend van de achttiende eeuw tot het heden. De afgelopen eeuw zag de mensheid de meest forse stijging van de levensverwachting.

De onderzoekers vergeleken de resultaten met de levensverwachting van niet-menselijke primaten. Omdat de genderkloof bij deze dieren ook voorkomt, denkt onderzoeker Susan Alberts dat het verschil "evolutionair diep geworteld is".

Hoe groot het verschil in levensverwachting tussen mannen en vrouw is, verschilt per land. Zo is het grootste verschil te vinden in de hedendaagse Russische samenleving. Daar is de genderkloof circa tien jaar. Dit in tegenstelling tot de bevolking in landen als Nigeria en India waar het verschil stukken kleiner is.

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in Proceedings of the National Academy of Sciences.