Zoekopdrachten op Google kunnen voorspellen of er op een bepaalde plek een uitbraak van waterpokken aanstaande is, wordt geconcludeerd in een nieuwe studie.

De ontdekking kan vooral waardevol zijn in landen waar kinderen en risicogroepen niet tegen waterpokken worden gevaccineerd en gevallen niet worden geregistreerd. Instanties zijn mogelijk in staat sneller maatregelen te nemen dankzij analyses van zoekdata.

De onderzoekers, wetenschappers aan verschillende Schotse en Amerikaanse universiteiten, analyseerden zoekgegevens voor de term 'waterpokken' in 36 landen in vijf continenten over de afgelopen elf jaar.

Toenames in het aantal zoekopdrachten bleken nauw overeen te komen met het aantal gevallen van waterpokken op een bepaald moment. Hierdoor kan een regionale toename van het zoekwoord 'waterpokken' in een vroeg stadium op een beginnende uitbraak duiden.

Vaccinaties

Daarnaast concluderen de wetenschappers uit hun analyse dat vaccinaties tegen waterpokken effectief zijn. In landen waar niet gevaccineerd wordt, zijn pieken te zien in bepaalde seizoenen. Zo komen waterpokken op het noordelijk halfrond vaker voor in de lente.

In landen met een vaccinatieprogramma zijn deze pieken echter afwezig. Dit zou erop wijzen dat vaccineren de ziekte effectief afremt.

De conclusies van het onderzoek zijn verschenen in het wetenschappelijke tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.