De groei van longkankercellen kan worden afgeremd, door te zorgen dat ze niet langer in staat zijn om energie op te nemen. 

Onderzoekers hebben in kaart gebracht hoe kankercellen energie verkrijgen voor groei, wanneer suiker schaars is.

De bevindingen kunnen in de toekomst wellicht leiden tot nieuwe behandelmogelijkheden voor longkanker. De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het tijdschrift Molecular Cell.

Metabolisme

Het metabolisme van kankercellen is heel anders dan van normale cellen. Door de versnelde celdeling heeft een kankercel een grotere energiebehoefte. Hiervoor wordt vooral gebruik gemaakt van glucose (suiker).

Kankercellen gebruiken tien tot honderd keer meer glucose dan normale cellen. Wanneer glucose schaars wordt, moet de kankercel overstappen op alternatieve energiebronnen.

Tekorten

Een onderzoeksteam van onder andere de McGill University, Washington University, University of Bristol en de ITMO University in Sint Petersburg bestudeerde de reactie van kankercellen op een verminderde beschikbaarheid van glucose. Ze experimenteerden met de meest voorkomende vorm van longkanker en kwamen tot de conclusie dat sommige longkankercellen overschakelen van glucose naar het aminozuur glutamine, zodra suiker schaars wordt.

De kankercellen maken gebruik van het enzym PEPCK om het metabolisme van de cellen te herprogrammeren. "Tot voor kort werd PEPCK alleen bestudeerd in weefsels die glucose maken, zoals de lever", vertelt onderzoeker Emma Vincent van McGill University.

"We vonden dat sommige kankercellen ook PEPCK aanmaken, waardoor ze glutamine kunnen omzetten in energie en bouwstenen voor groei. Door deze metabole switch zorgt PEPCK er niet alleen voor dat de kankercellen overleven, maar ook dat ze blijven delen bij 'honger'."

Mogelijkheden

Door PEPCK te blokkeren kan de groei van de kankercellen worden afgeremd. Dit blijkt uit experimenten bij muizen. Bij sommige mensen met longkanker vonden de onderzoekers ook verhoogde niveaus van het enzym PEPCK. Dit suggereert dat het enzym ook bij mensen een rol speelt bij de ziekte.

De beschikbaarheid van voedingsstoffen speelt een rol bij de ontwikkeling van de kanker. "Ons onderzoek laat zien dat kanker alternatieve energiebronnen gebruikt om te blijven groeien onder stressvolle omstandigheden", legt onderzoeker Russell Jones uit. "Deze flexibiliteit zorgt ervoor dat kanker zo dodelijk is, maar het geeft ook hoop bij het vinden van nieuwe behandelingen."