Mensen die een baan hebben die mentaal veel van ze vraagt, hebben als ze ouder zijn mogelijk een beter geheugen. 

Dat blijkt uit een onderzoek van Heriot-Watt University.

De onderzoekers lieten meer dan duizend Schotten van 70 jaar verschillende geheugentesten maken. Ook hun denksnelheid werd gemeten. Daarnaast vulden ze een vragenlijst in over hun vroegere banen.

Deelnemers die werk hadden gehad dat complexe vaardigheden vereiste, zoals het omgaan met gegevens of mensen, bleken beter te scoren dan deelnemers die minder mentaal intensieve banen hadden gehad. Zo maakten managers en docenten de testen beter dan fabrieksarbeideres, boekbinders en tapijtleggers.

Voordeel

Om uit te sluiten dat degenen die goed scoorden op hun zeventigste sowieso slimmer waren, keken de onderzoekers ook naar hun de scores die ze op hun 11e hadden behaald in 1947 tijdens een eerder onderzoek. Het IQ op 11-jarige leeftijd bleek maar een gedeelte van de goede scores op 70-jarige leeftijd te verklaren.

"Hoewel mensen met meer cognitieve vaardigheden eerder een complexe baan zullen krijgen, lijk je van een complexe baan toch wat extra voordeel te hebben bij je latere denkvermogen", zegt onderzoeksleider Alan Gow.

Cognitieve reserve

Hoe dit effect verklaard kan worden, is nog niet bekend. Mogelijk bouw je tijdens een mentaal uitdagend leven een ‘cognitieve reserve’ op die je hersenen later beschermt tegen achteruitgang.

De resultaten van het onderzoek zijn verschenen in het wetenschappelijke tijdschrift Neurology.