Mensen kunnen verslaafd raken aan eten, maar niet aan specifieke voedingsstoffen zoals suiker of vet. 

Een internationaal team onderzoekers vond geen bewijs voor een verslaving aan chemische bestanddelen in bepaalde voedingsmiddelen.

De hersenen reageren op voedingsmiddelen niet op dezelfde manier als op verslavende drugs zoals cocaïne en heroïne. In plaats daarvan ontwikkelen mensen een psychologische drang naar eten die ontstaat uit de positieve gedachten die de hersenen associeert met eten.

Het betreft een gedragsprobleem, vergelijkbaar met een gokverslaving.

Eten

Volgens de onderzoekers is het van belang om bij het aanpakken van obesitas de focus niet langer te richten op de voeding zelf, maar om juist te kijken naar de relatie die een persoon heeft met eten. Binnen de huidige classificatie van mentale aandoeningen is geen formele diagnose voor een eetverslaving opgenomen.

Meer onderzoek is nodig om een diagnose te vormen voor een eetverslaving.

"Mensen zoeken rationele verklaringen voor hun overgewicht en het is gemakkelijk om eten de schuld te geven", legt onderzoeker John Menzies van de University of Edinburgh uit.

"Sommige mensen hebben een relatie met bepaalde voedingsmiddelen die sterk op een verslaving lijkt en zij overeten zichzelf ondanks de risico's voor hun gezondheid. Als we dit probleem bekijken als een gedragsverslaving in plaats van een lichamelijke verslaving aan een bepaald bestanddeel, ontstaan er wellicht nieuwe mogelijkheden voor behandeling."

Verslavend

Suzanne Dickson van de Universiteit van Göteborg voegt toe: "Er is een groot debat gaande over of suiker al dan niet verslavend is. Op dit moment is er heel weinig wetenschappelijk bewijs voor het idee dat een ingrediënt, voedingsmiddel of additief verslavende eigenschappen kan hebben."

Bij het onderzoek waren wetenschappers van onder andere universiteiten in Edinburgh, Aberdeen, Göteborg, Essen, Utrecht en Santiago de Compostella. De resultaten zijn gepubliceerd in het tijdschrift Neuroscience & Biobehavioral Reviews.