Het geven van borstvoeding kan het risico op een postnatale depressie halveren, zo blijkt uit een Brits onderzoek onder zo'n 14.000 pas bevallen moeders.

Het risico op zo'n postnatale depressie stijgt echter juist wanneer een moeder borstvoeding wil geven, maar dit niet lukt.

De gezondheidsvoordelen van borstvoeding voor baby's zijn bekend, maar de impact die het wel of niet geven van borstvoeding op de mentale gezondheid van de moeders heeft, was volgens de onderzoekers nog niet zo duidelijk.

Ongeveer een op de tien vrouwen krijgt te maken met een postnatale depressie na de geboorte van haar kind.

Verdubbeling

Onderzoekers van Cambridge University analyseerde de gegevens van 13.998 Engelse geboortes. Hieruit bleek dat moeders die begonnen met borstvoeding maar liefst 50 procent minder risico op een postnatalke depressie hadden.

Maar onder moeders die wel borstvoeding wilde geven, maar waarbij dit niet lukte, verdubbelde het aantal postnatale depressies juist.

"Borstvoeding lijkt dus een beschermend effect te hebben, maar dat is slechts één kant van het verhaal", aldus onderzoeker Maria Iacovou. "De vrouwen die wel borstvoeding wilden geven, maar bij wie het niet lukte, bleken uiteindelijk het hoogste risico op een postnatale depressie te hebben van alle onderzochte groepen."

Oxytocine

De gunstige effecten van de borstvoeding op de mentale gezondheid van de moeder stegen met iedere week dat er borstvoeding werd gegeven, tot dit zich na een maand stabiliseerde.

De onderzoekers wijten deze effecten aan het gelukshormoon oxytocine dat vrijkomt in het lichaam van de moeder wanneer borstmelk geproduceerd wordt. Moeders ervaren in de periode na een bevalling niet alleen napijn, maar ook slaaptekort en stress. Het geven van borstvoeding helpt hen te relaxen en zorgt voor een afname van de stress, wat weer een positief effect op de mentale gezondheid heeft.

Cijfers van de mentale effecten op langere termijn zijn nog onbekend omdat er slechts een beperkt aantal vrouwen uit de onderzoeksgroep langer dan een paar maanden borstvoeding gaf.

'Falen'

Lacovou: "Het is natuurlijk verstandig om vrouwen aan te moedigen borstvoeding te geven, vanwege alle voordelen die het heeft. Maar we moeten niet vergeten aandacht te blijven geven aan die vrouwen bij wie het geven van borstvoeding niet lukt, terwijl ze het zo graag willen. Zij hebben een dusdanig verhoogd risico op een postnatale depressie dat het voor kraamverzorgenden en andere professionals verstandig is een oogje in het zeil te houden."

Het gevoel om in de ogen van de buitenwereld 'te falen als moeder' draagt volgens de onderzoeker enorm bij aan het risico op mentale problemen.

Het onderzoek is gepubliceerd in het Journal Maternal and Child Health.