De stof epicatechine, die veel in cacao voorkomt, kan de natuurlijke werking van de lichaamseigen ontstekingsremmer cortisol herstellen. Bij veel chronische ontstekingsziekten is de functie van cortisol aangetast.

De cacaocomponent zou daarnaast een positief effect kunnen hebben op de toediening van medicijnen die bijvoorbeeld worden ingezet bij COPD-patiënten. Onderzoeker Erik Ruijters van het Maastricht UMC+ publiceert deze bevindingen in het wetenschappelijk tijdschrift Pharmacological Research.

Van nature wordt het lichaam tegen ontstekingen beschermd door lichaamseigen ontstekingsremmers (ofwel glucocorticoïden), zoals cortisol. Bij onder meer COPD, reumatoïde artritis en chronische darmontsteking is de werking daarvan echter drastisch verminderd.

Uit het onderzoek blijkt dat die afname wordt veroorzaakt door het ophopen van schadelijke zuurstofdeeltjes.

Schadelijke werking

Cacao is rijk aan zogenoemde flavonoïden, die er om bekend staan dat ze als antioxidant kunnen dienen om die schadelijke werking te beperken. Epicatechine (ook een flavonoïde) blijkt daar eveneens toe in staat te zijn.

Ruijters toont met zijn onderzoek voor het eerst aan hoe een flavonoïde op die manier de natuurlijke functie van cortisol kan herstellen en dus ontstekingsremmend werkt.

Veel patiënten met een chronische ontstekingsziekte krijgen vaak medicijnen met cortisol als werkzame stof toegediend, zogenoemde corticosteroïden. Echter blijken deze in de praktijk niet altijd even effectief te zijn.

Volgens Ruijters kan het stofje uit cacao dan uitkomst bieden: "In theorie kan een middel op basis van epicatechine, en andere flavonoïden, de werking van deze geneesmiddelen weer herstellen. Het is in de toekomst dus niet ondenkbaar dat beiden tegelijkertijd worden voorgeschreven. Het is zelfs mogelijk dat enkel de toediening van flavonoïden zelf al voldoende is om een ontsteking af te remmen."