Tijdens de slaap komen er in onze hersenen processen op gang die lijken op een wasbeurt. Dat hebben Amerikaanse onderzoekers ontdekt.

Ze schrijven erover in het wetenschappelijke tijdschrift Science.

Tijdens de slaap krimpen de hersencellen, waardoor lichaamsvloeistoffen vrij spel hebben tussen de cellen. Op die manier worden gif- en afvalstoffen opgeruimd die zich tijdens de waakperiode hebben opgehoopt.

Het schoonmaakproces lijkt een van de belangrijkste redenen om te slapen. Als de hersenen daarbij wakker zouden zijn, zou dat te veel energie kosten. ''Vergelijk het met een feestje bij je thuis. Je kunt de gasten entertainen of de rommel opruimen, maar niet allebei tegelijk", zegt onderzoeker Maiken Nedergaard.

Alzheimer

De onderzoekers vermoeden dat problemen met dit schoonmaaksysteem kunnen bijdragen aan ziekten als Alzheimer en Parkinson. Bij die ziekten hopen beschadigde eiwitten zich op in de hersenen. Maar dat zou nader moeten worden onderzocht, benadrukken de onderzoekers.