Mensen moeten alerter zijn op de symptomen van hoofd- en halskanker. 

Deze vorm van kanker is de vijfde meest voorkomende kanker in Europa, maar is relatief onbekend. Patiënten komen daardoor vaak laat bij een specialist terecht.

Dat heeft hoofd- halschirurg en hoogleraar aan het VU medisch centrum René Leemans vrijdag gezegd.

Een pijnlijke tong, een niet-genezend zweertje, een zwelling in de hals of bloederige afscheiding uit de neus zijn een paar van de mogelijke symptomen van de ziekte. Bestaan deze klachten langer dan drie weken, dan zou de patiënt al moeten worden doorverwezen. Volgens Leemans is de ziekte in een beginstadium goed te behandelen.

Vrouwen

Volgens gegevens van de VU komen er in Nederland elk jaar zo'n drieduizend nieuwe patiënten bij. Bovendien neemt de ziekte vooral onder vrouwen toe. Leemans vermoedt dat dat komt omdat vrouwen later zijn begonnen met roken en drinken.

Tabak en alcohol zijn belangrijke risicofactoren. Ook het humaan papillomavirus, beter bekend als HPV, kan leiden tot een tumor in het hoofd- en halsgebied.