ROTTERDAM - Het gevaar van mazelen mag niet worden onderschat. Het virus wist een deel van het geheugen van het afweersysteem. 

Besmette mensen worden daardoor vatbaarder voor infecties met andere ziekteverwekkers. Dat blijkt uit onderzoek van het Erasmus MC waarop Rory de Vries promoveert.

Mazelen kenmerkt zich door hoge koorts, rode vlekjes en een verzwakking van het afweersysteem. Jaarlijks sterven wereldwijd ruim 100.000 mensen (vooral kinderen) aan de ziekte, ondanks de beschikbaarheid van een vaccin. Mazelen veroorzaakt vooral sterfte doordat het virus het afweersysteem verzwakt.

Geheugen

Normaal bouwen mensen afweer op tegen een virus nadat ze ermee besmet zijn. Cellen die bij de afweer tegen dit virus betrokken zijn geweest blijven in het bloed aanwezig en kunnen het virus herkennen zodra het nog een keer het lichaam wil binnendringen.

Het lichaam weet dan al hoe het het virus moet uitschakelen.

"Mazelen zorgt er echter voor dat deze immunologische geheugencellen na infectie grotendeels verdwijnen, waardoor het immunologisch geheugen voor een deel is 'gewist'. Dit leidt tot een verhoogde vatbaarheid voor opportunistische infecties met andere ziekteverwekkers, net als bij de ziekte aids", zegt De Vries. 

​Opmars

In Nederland sterven sinds de vaccinatie nog nauwelijks mensen aan mazelen. Wel komt eens in de 5-7 jaar een epidemie voor. Die zijn vooral lokaal en onder mensen die niet gevaccineerd zijn. Omdat mazelen nu minder actueel is daalt In Europa de vaccinatiegraad, waardoor de ziekte weer aan een opmars bezig is. Alleen al in 2011 heeft dit geleid tot meer dan 30.000 mazelen gevallen binnen Europa.