BAARN - Een gluten- of caseïnevrij dieet leidt tot verbeteringen in gedrag bij sommige kinderen met autisme.

Tot die conclusie komen onderzoekers van het Penn State College of Medicine.

Eerder onderzoek liet al een verband zien tussen het maag-darmkanaal en autisme. Ook bij de deelnemers van het Penn State-onderzoek kwamen beduidend meer gastro-intestinale aandoeningen en allergieën voor.

Gluten en caseïne lijken hier een rol in te spelen. Caseïne is een dierlijk eiwit dat voorkomt in melk.

Diëten
Het onderzoeksteam lieten 387 ouders van autistische kinderen een vragenlijst invullen over diëten, voedselallergieën en klachten. Een gluten- of caseïnevrij dieet verbeterde bij autistische kinderen met darmklachten, ook de autistische gedragingen.

Ouders zagen vooral verbeteringen in taal, oogcontact en concentratie. Bij kinderen zonder darmklachten was dit minder. 

Spijsvertering
Volgens onderzoeker Laura Cousino Klein is autisme wellicht meer dan een neurologische aandoening. "Ook het spijsverteringskanaal en het immuunsysteem lijken er bij betrokken."

De onderzoeker legt uit dat er sterke verbindingen bestaan tussen het immuunsysteem en de hersenen.

"Een groot deel van de pijnreceptoren bevinden zich in de darmen. Door je aan een gluten- of caseïnevrij dieet te houden verminder je het aantal ontstekingen in de darmen", aldus Klein.

"Op die manier beïnvloedt je dus wellicht de processen in de hersenen, waardoor het lichaam meer gevoelig is voor autisme behandelingen." Vooral op de lange duur lijken de diëten effect te hebben.

Strikt
Vervolgonderzoek is nodig, maar als ouders al willen experimenteren met een dieet adviseert Klein hem om het dieet dan strikt en langdurig te volgen. "Dan krijgen ze de grootst mogelijke positieve effecten."