Het vervolg op het ultieme PSP puzzelspel Lumines is eindelijk verschenen. Met Lumines II wil ontwikkelaar Q Entertainment de grens tussen verslavende gameplay, muziek en stijl laten vervagen. Een moeilijke taak, want Lumines was op dat punt al bijzonder succesvol. Toch heeft ontwikkelaar Q Entertainment zijn best gedaan om van een bestaand concept nog meer te maken.

Kwaliteit

Het vervolg op het ultieme PSP puzzelspel Lumines is eindelijk verschenen. Met Lumines II wil ontwikkelaar Q Entertainment de grens tussen verslavende gameplay, muziek en stijl laten vervagen. Een moeilijke taak, want Lumines was op dat punt al bijzonder succesvol. Toch heeft ontwikkelaar Q Entertainment zijn best gedaan om van een bestaand concept nog meer te maken.

Laten we beginnen met uit te leggen wat het gameplay concept van Lumines II is. De speler krijgt een scherm voor zich dat zich langzaam opvult met blokjes die van boven af naar beneden vallen. Deze blokjes bestaan elk uit vier kleinere blokjes van in totaal twee verschillende kleuren. Het is aan de speler om het scherm niet vol te laten lopen. Dit gebeurt door vier gelijk gekleurde, kleine blokjes te combineren tot één of meerdere grote. Een tijdlijn die zich van links naar rechts beweegt verwijdert de ontstane blokken. Door meer blokken van dezelfde kleur op elkaar te stapelen zijn er combo's te maken, waarbij meerdere grote blokken worden verwijderd en meer punten kunnen worden verdiend. Als laatste zijn er ook nog eens kleine blokken met speciale eigenschappen. Als één van deze wordt gebruikt om een groot blok te maken, zal de tijdlijn ook alle kleine blokken van dezelfde kleur verwijderen die in contact staan met het oorspronkelijke speciale blokje. Het gevolg is een zeer verslavende gameplay, die met behulp van de grafische kracht van de PSP nog een stukje interessanter wordt. Variatie in de valsnelheid en de snelheid van de tijdlijn maken de game steeds moeilijker.


Want het mooie aan de Lumines reeks is dat de gameplay gecombineerd wordt met muziek en beeld. Lumines II verlegt hierbij de grens weer een beetje, want ditmaal zijn op de achtergrond van de speelvelden volledig geanimeerde filmpjes en 3D animaties te zien. Deze integratie van muziek beeld en gameplay komt tot uiting in zogenaamde skins. Skins zijn als het ware levels te noemen met een bepaald thema, waarbij zowel de blokken, achtergrond en de muziek één bepaalde stijl hebben. Dit kan per skin zorgen voor een heel andere ervaring en het is bovendien erg verslavend om alle skins te verzamelen die er zijn. In tegenstelling tot de meeste puzzelgame is de kwaliteit van de skins en de muziek een grote factor in Lumines II. De ervaring die je als speler beleeft, wordt immers veroorzaakt door de combinatie van verschillende factoren. Daarom gaan we ook meer in op dit aspect.

De introductie van volledig geanimeerde achtergronden heeft ervoor gezorgd dat we kunnen genieten van videoclips van bekende sterren. Genieten is misschien een groot woord, want de muziek die aanwezig is, zal niet iedereen aanstaan. Een simpele opsomming van de aanwezige artiesten laat al zien dat er geen gebrek aan variatie is. Beck, Black Eyed Peas, Chemical Brothers, Fatboy Slim, The Go! Team, Gwen Stefani, Hoobastank, Junior Senior, Missy Elliott, New Order, Junkie XL en Stigmato Inc. zijn artiesten die hun muziek en clips hebben uitgeleend aan de game. Hierbij valt het op dat, met het er buiten houden van persoonlijke smaak, bepaalde clips veel beter in de game passen dan anderen. Zo heeft een clip als Star Guitar van The Chemical Brothers precies de goede stijl en het tempo om als achtergrond te dienen. Bovendien heeft de skin met Black Tambourine van Beck speciale blokken en extra geluiden die passen bij de stijl van de clip. Andere skins, zoals Hollaback Girl van Gwen Stefani, zijn echter meer op zichzelf staand zonder duidelijk hoorbare of zichtbare integratie van geluidseffecten en stijl van de blokken.

Aan de liefhebber van de oude stijl skins is gelukkig ook gedacht. De oude stijl skins bestaan uit stijlvolle achtergronden met volledig aan deze stijl aangepaste blokken en muziek. Bovendien zorgt het bewegen van de blokken en het maken van combo's voor extra geluidseffecten die onderdeel uitmaken van de achtergrondmuziek. Je maakt dus als het ware zelf muziek. Oude nummers komen weer langs in een nieuw jasje en nieuwe nummers komen langs in een compleet andere stijl. Waar eerder alleen 2D achtergronden waren te zien met een geringe mate van animatie, zijn veel van de achtergronden in Lumines II volledig geanimeerd. Het eindresultaat heeft skins van zeer gemengde kwaliteit tot gevolg. Een aantal van de geanimeerde skins zijn namelijk nogal klinisch en steriel te noemen, als ze worden vergeleken met die met oude achtergronden. Ook worden er veel geluidseffecten geleend van andere skins, waardoor veel nieuwe skins zich minder onderscheiden van anderen. Gelukkig zijn er ook nieuwe skins die wel geslaagd zijn en de saaiere versies doen vergeten. Skins met 2D achtergronden zijn ook nog aanwezig, dus er zitten nog genoeg pareltjes tussen. Door het enorme aanbod is de gemiddelde kwaliteit echter wat verwaterd.

en kwantiteit

Behalve de grote hoeveelheid skins is er ook nog eens een overvloed aan extra opties. De Challenge Mode, waarin alle skins zijn te verdienen, heeft nu drie moeilijkheidsgraden. De toenemende moeilijkheid wordt in de verschillende opties vooral bepaald door een kleiner speelveld. Uiteindelijk wordt zelfs de makkelijkste optie behoorlijk pittig, omdat per skin de tijdlijn en de blokjes op steeds andere snelheden beginnen te bewegen. De makkelijkste opties doet het meeste denken aan de Challenge Mode uit deel één, dus de gevorderde opties zijn vooral bedoeld om het de meer ervaren spelers moeilijk te maken.

Na het horen van al die leuke en minder leuke artiesten, zal de Skin Edit Mode voor velen als een geschenk uit de hemel komen vallen. De Skin Edit Mode is een mooi woord voor de mogelijkheid om de verdiende skins te selecteren en naar keuze op volgorde te zetten. In deze mode kun je dus alle minder leuke skins laten voor wat ze zijn. Deze mode is niet zozeer bedoeld om een score te verbeteren, want de keuzevrijheid zorgt ervoor dat niet elke speelsessie hetzelfde hoeft te zijn. Om de tijd door te komen met je favoriete skins is deze mode echter zeer geschikt.

Time Attack Mode en Puzzle Mode zijn terug van weggeweest. In Time Attack is het zaak om binnen 60, 180 300 of 600 seconden zoveel mogelijk blokken te laten verdwijnen. Er is zelfs de mogelijkheid om de Time Attack van 60 seconden op te nemen en opnieuw te bekijken. In Puzzle Mode moeten steeds moeilijker wordende figuren worden gemaakt met blokken van één kleur. Ook de VS CPU Mode is weer aanwezig. In tegenstelling tot de aanwezige Dual Mode moet de speler het hierin opnemen tegen een AI tegenstander. Hierbij moeten elke keer als de tijdlijn passeert zoveel mogelijk blokken worden verwijderd. Als gevolg van het verwijderen van meer blokken, wordt het speelveld van de winnaar vergroot en die van de verliezer verkleind. De Duel Mode (Ad Hoc multiplayer met twee personen), maakt het geheel wat moeilijker. Het vreemd is wel dat er lag op lijkt te treden tijdens dit speltype. Dit is vooral te merken aan de vertraging waarmee de blokken reageren op de beweging van de speler. Een oorzaak hiervoor is niet bekend.

Een nieuwe toevoeging is de Mission Mode. Hierin wordt de speler verschillende uitdagingen voorgelegd, zoals het leegmaken van een heel veld in x aantal seconden of met een x aantal blokken. Het is jammer dat maar een paar missies echt moeilijk zijn. De rest is voor een ervaren speler te makkelijk. Andere nieuwe opties bestaan uit onder andere de mogelijkheid om high scores en herhalingen uit te wisselen met andere spelers almede een song editor. In tegenstelling tot de Skin Edit Mode, is in de song editor wel je eigen muziek te maken. Dit wordt mogelijk gemaakt door een simpele editor waarmee opvallend leuke en pakkende muziek is te maken. Deze muziek kan worden gecombineerd met een aantal standaard skins die ook weer zijn in te voegen in de Skin Edit Mode. Een klein detail dat overigens nog de moeite waard is om te noemen: Lumines II bevat ook nog eens een demo van Q Entertainments volgende muzikale game Every Extend Extra. Deze game komt in tegenstelling tot de VS jammer genoeg pas volgend jaar in Europa uit.

Lumines II is een zeer complete game geworden. Alles wat deel één goed maakte zit in deze game, plus een groot aantal extra opties. Dit betekent echter niet dat de game per definitie beter is te noemen dan het origineel. Opties zoals Mission Mode en Duel Mode hadden net wat beter kunnen worden uitgevoerd. Ook zorgen de introductie van muziekclips en 3D achtergronden ervoor dat de gemiddelde kwaliteit van de skins iets achteruit gaat. Een herkenbare stijl ontbreekt hierdoor ook nog eens. Dit maakt uiteindelijk maar weinig uit als we kijken daar de mogelijkheid om de overvloed aan interessante skins naar keuze in de Skin Edit Mode af te spelen. Het is dus aan de speler om de ervaring te creëren die hij zelf wil. Keuze genoeg.