Ontwikkelaar IO Interactive is voornamelijk bekend van de Hitman-serie en andere first person shooters. Maar hoe wordt deze ervaring vertaald naar een actie/platformtitel met ninja's in de hoofdrol?

Na een vredige periode van drie eeuwen keert de Evil Warlord Samurai terug om opnieuw de wereld over te nemen. Deze keer misbruikt hij de verborgen Kuji-magie om onschuldige dieren om te toveren tot hersenloze samoerai.

Met dit enorme leger wil hij zijn duistere kastelen heroveren, maar doordat de Kuji-magie gebruikt werd voor kwaadaardige doeleinden, raakte de natuur uit balans.

Het was de Ninja Master dan ook niet ontgaan dat allerlei dieren gevangen werden genomen door snode figuren en de stormen alsmaar erger werden. Om hier een stokje voor te steken, stuurde hij zijn beste ninja's op pad, maar geen van allen keerden terug.

Uiteindelijk blijven er twee ninja's over, Hiro en Futo. Tegen zijn wil in stuurt de Ninja Master de jongelingen op pad. Het lot van de wereld rust in hun handen.

Verfrissend en komisch

De eerste momenten in het Japan van Mini Ninjas zijn haast net zo verfrissend als de eerste minuten van The Legend of Zelda: The Wind Waker.

De cel-shaded stijl zorgt voor een kleurrijke omgeving met aangename contrasten. Niet alleen de dieren die hierin rondlopen, maar ook de vijandige samoerai zijn schattig ontworpen. “Ninja! Ninja!” roepen ze dan, met een hoog stemmetje.

Deze komische stijl wordt doorgetrokken in de voice acting. Waar de samoerai voornamelijk Japans brabbelen, spreken de Ninja Master en vrienden gewoon Engels met een licht Japans accent.

De muziek past perfect bij de omgevingen, al blijft weinig tot niets van de traditionele Aziatische klanken daadwerkelijk in het hoofd hangen.

Meer dan kung-fu

Zoals elke platformtitel beschikken je personages over standaardacties en zijn ze prima in te zetten voor het nodige klim- en klauterwerk. Het zijn ninja's en je mag hier dus ook het rennen over de muur en wall jumps bij optellen.

Elk personage heeft ook een reusachtige hoed, die op het land fungeert als schild tegen vijandelijke pijlen en te water dient als vlot.

Daarnaast beschikt elk van de zes ninja's over een eigen specialiteit. Zo kan Futo zich oprollen tot bal om vijanden omver te kegelen en bespeelt de kunoichi haar fluit om vijandige troepen te laten dansen.

Om deze speciale aanvallen te gebruiken is wel een rode orb nodig. Deze zijn te verkrijgen als een vijand verslagen is en vervolgens weer in een dier verandert. De gele en blauwe orbs zijn ervaringspunten en dus nodig om het personage te laten te levelen.

Onder deze zes ninja's is er slechts eentje die de magie van Kuji beheerst, namelijk Hiro. Deze getalenteerde ninja kan gebruik maken van verschillende spreuken, zoals het begeleiden van bliksemschichten en het veranderen in een struik.

Hiro beschikt ook over de magie om – uiteraard geestelijk – in de huid van wilde dieren te kruipen.

Flora en fauna

Hiermee kan de speler, in het geval van beren en zwijnen, een aanval op de vijand openen. De belangrijkste reden om te veranderen in bijvoorbeeld een onschuldig konijntje, is voor de scherpe zintuigen.

Met behulp van deze mode zijn speciale bloemen en dergelijke flora makkelijker te vinden doordat deze aangeduid worden met blauwe rook.

Deze planten zijn op hun beurt weer nodig om speciale brouwsels te maken. Bij verscheidene tempels kun je recepten kopen waarop vermeld staat wat je nodig hebt voor welk product.

Deze variëren van drankjes om je levensenergie op peil te houden tot een brouwsel waarmee de aanvalskracht van de desbetreffende ninja tijdelijk toeneemt.

Niet dat dit zozeer nodig is. Mini Ninjas is een vermakelijk en luchtig avontuur waarbij weinig uitdaging komt kijken. Langs het te volgen pad staan met enige regelmaat houten constructies (probeer boeddhistische brievenbussen in te beelden) die eenmalig geopend kunnen worden om het spel op te slaan.

Geen poespas

De game kent een tiental vijanden, voornamelijk samoerai in allerlei soorten en maten. Ze vallen dikwijls in grote groepen aan, maar bieden weinig weerstand voor de oplettende ninja. De bazen zijn van een ander kaliber.

Hoewel ze op één hand te tellen zijn, vergen sommigen nog een vorm van adequaat reactievermogen. Vaak zijn ze door enkele eentonige quick time events (druk op het juiste moment op de juiste knop) gemakkelijk op de knieën te krijgen.

Opmerkelijk is de gedachte waarmee de ontwikkeling van Mini Ninjas van start gegaan is en het uiteindelijke resultaat. De makers wilden namelijk een game ontwikkelen die zij met hun kinderen konden spelen, maar van een multiplayer-mode ontbreekt elk spoor.

Dat is erg jammer, want de opzet van de game en bijbehorende cast lenen zich namelijk perfect voor een coöperatieve mode.

Mini Ninjas is duidelijk gericht op kinderen, maar ook de oudere gamers kunnen zich vermaken met het lichtvoetige avontuur. Juist voor hen zal de opzet wat simplistisch aanvoelen, maar tegelijkertijd biedt het de eerste uren voldoende verfrissing. Een vorm van eentonigheid komt helaas al gauw om de hoek kijken. Door het gebrek aan extra modi zal Mini Ninjas na de aftiteling dan ook snel in de kast verdwijnen. (69%)

Platform: Xbox 360, PS3, pc, DS, Wii | Release: 10/09/2009