AMSTERDAM - De wereld van de MMO’s is gevaarlijk, heel gevaarlijk. De ene na de andere ontwikkelaar waagt het er op een MMO uit te brengen, maar slechts enkelen van deze games blijven langer dan een jaar bestaan.

NCsoft is inmiddels een veteraan op het gebied van dit genre en heeft onlangs Aion gelanceerd. Is de game goed genoeg om te overleven in MMO-land?

De ontwikkelstudio heeft inmiddels bakken ervaring op het gebied van MMO’s. Titels als Guild Wars, City of Heroes/Villains en Lineage II komen van deze stal en weten zich prima staande te houden tussen het MMO-geweld van de laatste jaren.

Helaas is ook één van de grootste flops van de afgelopen jaren, de sci-fi-titel Tabula Rasa, afkomstig van deze Zuid-Koreaanse heren.

Aion is ‘af’

Aion werd dan ook voorzichtig benaderd in specials en previews. We hebben de afgelopen jaren te veel MMO’s langs zien komen die er veelbelovend uitzagen, maar uiteindelijk toch niet goed scoorden bij het publiek. Meestal was dit te wijten aan één kritiek punt waardoor de spelers afhaakten.

Zoals we echter ook al in de preview opmerkten, lijkt NCsoft erg voorzichtig te werk te zijn gegaan met Aion. Over elke pixel lijkt te zijn nagedacht en elk gameplay-element lijkt onder de loep te zijn genomen. Tevens is de game in Korea al bijna een half jaar te spelen en dat is aan alles te merken.

Veel MMO’s voelen bij de launch namelijk gewoon niet ‘af’ en dat is bij Aion wel het geval. De game is inmiddels toe aan versie 1.5 en heeft dus al sinds de lancering in Korea vijf grote patches achter de rug. Grote (en kleinere) bugs zijn aanpakt, nieuwe quests, items en cut scenes zijn toegevoegd en gaten in de gameplay zijn grotendeels opgevuld.

Character creation

Laten we echter even helemaal bij het begin beginnen. De character creation van Aion verdient namelijk extra aandacht, want die is ontzettend uitgebreid voor een MMO. Als eerste kies je een ras: de mooie Elyos of de duistere Asmodians.

Vervolgens moet je een class (en geslacht) kiezen en je hebt daarbij de keuze uit een warrior, een scout, een mage of een priest. Daarna kun je dit personage volledig naar eigen wens aanpassen. Je kunt natuurlijk kiezen voor een ‘pre-made’ gezicht en alleen je lengte en haarstijl zelf aanpassen, maar zelfs dan is er genoeg te doen.

Je kunt namelijk kiezen uit meer dan dertig verschillende gezichten en daar meer dan veertig verschillende kapsels aanmeten. Dan ben je er echter nog niet, want elk gezicht heeft weer een twintigtal variaties (vriendelijk, boos, snorretje, stoppelbaardje) waar je uit kunt kiezen. Als je dan nog steeds niet helemaal tevreden bent, kun je door middel van een groot aantal sliders elk element (waaronder ooghoogte, neuslengte en kaakbreedte) nog eens haarfijn aanpassen.

Chain skills

Als je dan eindelijk de wereld betreedt, duurt het niet lang voordat je in je eerste gevecht terecht komt. In eerste instantie beschik je maar over een aantal skills en zijn de gevechten simpel, snel en efficiënt. In latere levels krijg je meerdere skills die alleen te gebruiken zijn nadat je een andere skill gebruikt hebt. Dit werkt de eerste paar levels erg leuk, maar als kritische gamer loop je al snel tegen een paar dingen op.

Zo loopt elk gevecht uiteindelijk precies zoals het vorige gevecht. Hoewel je in eerste instantie denkt dat de chain skills voor meer variatie zorgen, blijken ze juist het tegenovergestelde te doen. Zo duurt het niet lang voordat je elke tegenstander met je ogen dicht aankunt, want elk gevecht druk je op precies dezelfde knopjes.

3-3-4-5-2-2

Neem bijvoorbeeld de Sorcerer. De eerste skill die je krijgt is Flame Bolt en is standaard te vinden op nummer 2 op je hotbar. Na een aantal levels krijg je Blaze en deze is alleen te gebruiken in de vier seconden die volgen nadat je Flame Bolt hebt gebruikt. Het icoontje van Flame Bolt op je hotbar verandert dan ook tijdelijk in het icoontje van Blaze en zo kun je twee verschillende vuuraanvallen naar je tegenstander slingeren door tweemaal op 2 te drukken.

Dit werkt natuurlijk erg soepel, maar maakt de game wel erg repetitief. Na een tijdje beschik je namelijk over een aantal skills die je achter elkaar kunt koppelen en druk je bij elk gevecht in dezelfde volgorde op de toetsen. De volgorde van onze Sorcerer weten wij dan ook nog precies: 3-3-4-5-2-2.

Onverwachte situaties

Enige variatie komt er als je level 20 hebt bereikt in Aion. Dan krijg je namelijk Stigma Stones tot je beschikking. Deze geven je de mogelijkheid skills of gear te gebruiken die normaal niet voor jouw class of level beschikbaar zou moeten zijn. Dit is een leuke toevoeging die vooral in PvP voor onverwachte situaties zorgt en je dan ook dwingt je standaard toetsencombo te doorbreken om hier op te reageren.

De game blijft echter vrij repetitief, ook in de quests die je moet oplossen. De vraag is echter in hoeverre jij jezelf daar aan stoort. De gevechten lopen namelijk wel erg soepel en als je eenmaal de juiste toetsencombinatie onder de knie hebt, vlieg je door de gevechten heen. Letterlijk.

I believe I can fly

Hét unieke punt van Aion is namelijk het vliegen. Op level 10 komt je personage er, door middel van enkele quests die ondersteund worden door cut scenes, achter dat hij of zij vroeger een Daeva was, oftewel een soort demi-god. Door deze ontdekking krijgt je personage zijn of haar Daeva-krachten weer terug en daar hoort ook een mooi stel vleugels bij.

Vliegen is echter wel behoorlijk beperkt. Je kunt namelijk alleen de lucht in als er een onderdeel van de verwoeste Tower of Eternity in de buurt is en die brokstukken zijn vrij zeldzaam. Als Asmodian kom je, nadat je tot Daeva hernoemt bent, bijvoorbeeld in Altgard Fortress terecht. Hier zweven een aantal brokstukken en kun je gelijk je vleugels spreiden. Erg ver kom je echter niet, want na zestig seconden klappen ze weer in en stort je richting grond. Als je buiten het fort komt, dan ben je ook gelijk buiten bereik van de brokstukken en is vliegen al niet meer mogelijk. Bij het oplossen van quests heb je er dus weinig aan en dat is erg jammer.

The Abyss

Je hebt namelijk pas echt wat aan je vleugels als je The Abyss betreedt. In The Abyss strijden de Elyos tegen de Asmodian, maar tegelijk ook tegen de Balaur die door de computer bestuurd worden (de zogenaamde PvPvE). Het is de bedoeling dat je hier bepaalde strategische punten verovert van elkaar en zo elkaars fort binnen kunt dringen. Op dit moment is het nog een beetje een ongeorganiseerd zooitje daar, maar uit beelden van de Koreaanse servers blijkt dat gigantische, epische veldslagen geen uitzondering zijn.

Het is dan ook jammer dat je daar als speler pas in level 25 in terecht komt en daarmee wordt dan ook gelijk een groot kritiekpunt aangekaart. De game komt namelijk dan pas echt los. Je kan op level 10 natuurlijk al vliegen, maar daar heb je op dat moment heel weinig aan. Pas als je de 25 gepasseerd bent, maak je langzaam kennis met The Abyss en 5-man instances en dat is eigenlijk veel te laat. De vrees bestaat dan ook dat veel spelers zullen afhaken voordat ze echt met de game kennis kunnen maken.

Gebrek aan variatie?

Het gebrek aan variatie en het feit dat de game wat traag op gang komt, wordt echter knap verhuld door de enorme sfeer die de titel uitstraalt. Dit komt voornamelijk door de prachtige graphics waar je als speler mee te maken krijgt. Hoewel de game helemaal geen heftige pc vereist en gebaseerd is op een vijf jaar oude engine presteert NCsoft het om een hele sfeervolle en levendige wereld te creëren.

Aan de ene kant is Aion een prachtige game die de speler enorm veel mogelijkheden biedt en ook nog eens heel lekker speelt. Aan de andere kant is het een behoorlijk repetitieve game die wel erg laat op gang komt. Bijt je echter door de zure appel heen, dan kom je er achter dat Aion een bepaalde charme heeft die je niet vaak tegenkomt. Dan blijkt Aion een ruwe diamant te zijn, die helaas net iets te laat zijn ware aard laat zien. (82%)


Platform: pc | Release: 25/09/2009