AMSTERDAM - In het vierde deel van de Anno-serie gaan we naar het Midden-Oosten. Zelfde verhaal in een ander jasje of een frisse wind?

De Anno-serie is een beetje het lelijke eendje van het strategiegenre. De titel alleen al doet vermoeden dat de game vol zit met geschiedenislessen, de screenshots laten enkel middeleeuwse dorpjes en steden zien en er is bar weinig actie te vinden. Dit suffe imago is onverdiend.

Anno 1404 is pure fictie en gebruikt de vijftiende eeuw als inspiratie om een diepgaande game neer te zetten waar je als Westerse kolonist het Midden-Oosten komt koloniseren. Uiteraard heb je ook concurrentie in de vorm van andere kolonisten, de sultan en piraten. Vooral deze piraten zullen veel van je tijd en geld eisen wil je ze te vriend houden.

Je begint standaard met een haven op een eiland en een hoop gereedschap, een stapel hout en wat vis. Uiteindelijk moet deze ietwat brakke haven uitgroeien tot een gigantische metropool met kathedralen, imposante muren en herenhuizen.

Afwisseling

De game kent drie verschillende game-modes. Je hebt de campagne, waarin je voor het vaderland en de keizer het Verre Oosten opzoekt om rijkdommen te vergaren. De toevoeging van een vrij uitgebreide campagne is nieuw voor de Anno-games en functioneert tegelijkertijd ook als een tutorial.

Daarnaast heb je de vrije modes waarin je zelf kunt beslissen met wat je begint (van alleen een haven tot een complete vloot), hoe groot de map is en wie je tegenstanders zijn. Dit is zonder twijfel de mode waar je de meeste uren in zult stoppen. Ten derde is er nog een mode in de vorm van een aantal uitdagende scenario’s voor wat afwisseling.

Pittige game

De vorige Anno-games hadden vaak onduidelijke menu’s, waardoor het altijd zoeken was naar de belangrijke functies. Met Anno 1404 lijkt het de ontwikkelaar eindelijk gelukt te zijn om de interface op een logische manier te maken. Ondanks dat de game nu makkelijker te spelen is, blijft Anno 1404 een vrij pittige game, zeker voor de beginner.

Om een stad draaiende te houden, moet je namelijk rekening houden met tientallen boerderijen, mijnen en fabrieken. Je burgers eisen allerlei producten en gaan er vandoor als deze niet worden geleverd. Daarnaast heb je de piraten die geld eisen en betaal je niet, dan vallen ze je schepen aan.

Handel

Schepen spelen een cruciale rol in Anno 1404, want je zult al vrij snel niet genoeg hebben aan één eiland. Elk eiland kan maar een bepaald aantal (drie of vier) soorten gewassen verbouwen en al snel willen je burgers een product dat een gewas nodig heeft dat niet groeit op het eiland waar je begint.

Dat betekent dat je een schip moet vol laden met hout en gereedschap en een nieuwe kolonie moet beginnen. Daar kan je dan de benodigde gewassen verbouwen en deze weer naar je stad brengen. Dit kan je gelukkig (vrij) simpel automatiseren door een handelsroute op te stellen. Een van je schepen zal dan automatisch heen en weer varen om de goederen te leveren.

Jaloers

De kunstmatige intelligentie komt in drie verschillende moeilijkheidsgraden en elke moeilijkheidsgraad kent weer drie personages. Zo heb je de vriendelijke handelaar op de eerste moeilijkheidsgraad en de boosaardige bisschop op de moeilijkste. Vanaf ‘medium’ is de A.I. vrij pittig en zeker in de eerste potjes zul je jaloers naar de nederzettingen van de computergestuurde tegenstanders kijken.

Anno 1404 kent gelukkig een verrassend hoge replay-waarde, want na elk potje leer je weer wat nieuws en kun je nog effectiever je stad indelen. De beginfase van elke game is cruciaal, want je moet ervoor zorgen dat je op tijd de aantrekkelijkste eilanden te pakken krijgt.

Het Midden-Oosten

Nieuw in 1404 is dat er in het zuiden van de map eilanden liggen die grotendeels bestaan uit woestijn. De enige manier om deze eilanden te koloniseren is door toestemming te krijgen van de sultan. Als je deze eenmaal hebt gekregen, dan krijg je toegang tot de oriëntaalse gebouwen.

Een van deze gebouwen is een grote waterpomp die van de woestijn een groene vlakte maakt. Ook kan je op deze eilanden Oosterse kolonisten laten komen en deze hebben weer andere eisen dan degene op je andere eiland. Om verder te komen is het de bedoeling dat je beide eilanden ontwikkelt en dat maakt het spel een stuk uitdagender en afwisselender.

Het is de uitdaging die Anno 1404 zo aantrekkelijk maakt om te spelen. Je begint met een dorpje met brakke houten hutjes, koopt de piraten om en start je tweede eiland. Je dorp groeit uit tot een stad met bakstenen huizen en een grote kathedraal. Ondertussen moet je ervoor zorgen dat er meer geld binnen komt dan dat je uitgeeft en moet je de andere kolonisten te slim af zijn of ze uit de weg ruimen.

Vechten

Ook in deze Anno-game speelt geweld een vrij kleine rol en echt oorlogvoeren is iets wat je pas aan het einde van de game zult doen. Het op de been houden van een leger kost namelijk nogal wat en een kleine stad kan dit simpelweg niet onderhouden. Het vechten is wel verbeterd in vergelijking met de vorige delen, maar komt weinig voor.

Anno 1404 ziet er uitstekend uit en doet niet onder voor andere strategiegames op grafisch gebied. De hoeveelheid details is indrukwekkend, zelfs als je helemaal bent uitgezoomd. Ook het geluid en de stemmen zijn van hoog niveau en dit allemaal met lage systeemeisen. De minimumeisen zijn zelfs zo laag (Pentium 4 3Ghz, 1GB ram en DirectX 9) dat deze game ook prima te spelen is op een laptop. Ideaal voor de zomer!

Helaas maakt Anno 1404 één grote misstap. Eigenlijk is het juist het ontbreken van deze stap, want Anno 1404 bevat geen multiplayer. En dat is erg jammer, in het vorige deel (Anno 1701) was de multiplayer ons favoriete onderdeel, nu moeten we het doen met enkel de singleplayer.

Anno 1404 is zonder twijfel een aanwinst binnen het strategiegenre. Een goede interface, indrukwekkende graphics en een uitdagende singleplayer maken deze game absoluut de moeite waard. Helaas mist de multiplayer, misschien een idee voor de uitbreiding? (87%)


Platform: pc | Release: 26/06/2009