Review: Virtua Tennis 2009

AMSTERDAM - We zien vaker dat een game-serie slachtoffer wordt van zijn eigen succes. Eerdere titels hebben de lat zo hoog gelegd dat de nieuwe versie niet of nauwelijks te verbeteren is. Jammer genoeg is Virtua Tennis 2009 ook onderuit gegaan.

Wat daar precies de reden voor is, zullen we waarschijnlijk nooit achterhalen, maar de naamgeving van deze game lijkt al een eerste teken dat SEGA zelf al nattigheid voelt. Door het spel niet Virtua Tennis 4 te noemen, lijken ze zelf al toe te geven dat het niet om een volledig nieuwe versie, maar meer om een uitgebreide update gaat.

Een andere factor kan zijn dat de 2009-versie van Virtua Tennis is ontwikkeld door Sumo Digital, eerder verantwoordelijk voor het poorten van Virtua Tennis 3 naar de Xbox 360 en de PSP.

Dat ging zo goed dat de Britse ontwikkelaar dit keer de volledige verantwoordelijkheid kreeg voor deze titel. Het goede nieuws is dat deze ontwikkelaar geen grote fouten heeft gemaakt en er in is geslaagd de goede gameplay te handhaven. Ook grafisch gezien ziet het geheel er nog steeds goed uit, al zijn er ook geen grote vernieuwingen doorgevoerd op dit vlak.

Makkelijk te leren

Zoals bij eerdere versies ook al het geval was, is Virtua Tennis 2009 heel makkelijk te leren. Eén analoge stick en drie knoppen (voor slice, topspin en lobs) op je gamepad zijn genoeg om de hele game te besturen en met vier verschillende configuratie-opties zijn deze in alle smaken in te delen.

Vervolgens zal het niemand veel moeite kosten om binnen korte tijd een heel aardig niveau te halen. Het spel bevat geen overbodige toeters of bellen in de vorm van power-ups of ingewikkelde button-combinaties. Dat is altijd de kracht van deze serie geweest en is ook niet veranderd in deze editie.

Duiken is verleden tijd

De ontwikkelaar is er zelfs in geslaagd een aardige verbetering door te voeren met het beperken van de duikneigingen van de spelers. In Virtua Tennis 3 was dit nog een probleem waar gamers compleet gek van konden worden. Spelers doken om de haverklap achter ballen aan, ook als dit niet nodig was, waardoor ze daarna kansloos waren en het punt keer op keer naar de tegenstander ging.

Dat probleem is gelukkig verleden tijd. De spelers maken af en toe nog wel een duik of zetten een hand op de grond om hun evenwicht te bewaren bij te scherpe wendingen, maar over het algemeen blijven ze veel beter staan, wat de gameplay sterk bevordert.

Wat het singleplayer-gedeelte betreft heeft Sumo Digital vooral geprobeerd de uitgebreide World Tour-modus op te frissen. Het principe blijft hetzelfde: ‘ontwerp’ een speler, begin onderaan de wereldranglijst en probeer de top te bereiken. Dit doe je uiteraard door de toernooien (in enkel- en/of dubbelspel) te winnen gedurende het kalenderjaar. Daarnaast kun je in weken waarin geen toernooien beschikbaar zijn de capaciteiten van je speler verbeteren met diverse mini-games en de Tennis Academy, waar je een serie opdrachten moet vervullen.

Eerste probleem

Hier loop je als speler tegen het eerste probleem aan. Je kunt je verbeteren op drie gebieden, te weten Lange slagen, Voetenwerk & Techniek en Service & Volley. Drie balken geven aan hoe bedreven je bent in elk van deze gebieden en als één ervan volloopt ‘win’ je een speelstijl, zoals ‘Snelle loper’ of ‘Service & Volley-specialist’. Eén van deze speelstijlen kun je toewijzen aan je speler en dit is per wedstrijd te veranderen.

Dat klinkt misschien leuk in theorie, maar in de praktijk is het vrij onduidelijk. In vorige edities beschikte je speler over een aantal eigenschappen die je langzaam maar zeker kon verbeteren en waarbij je duidelijk kon zien hoeveel je vooruit ging. Dat is nu niet het geval en doordat je maar één speelstijl per wedstrijd kunt toewijzen, is het ook niet meer mogelijk een allround-speler te creëren die op alle gebieden uitblinkt.

Geen superspelers
Dat is met name slecht nieuws voor de gamer die in eerdere edities veel tijd stak in het opbouwen van alle vaardigheden om vervolgens met een superspeler online te kunnen gaan. Misschien is dat dan ook de achterliggende reden en is het een poging om het online speelveld wat meer gelijk te maken, zodat beginnende spelers makkelijker in kunnen stappen. Daarmee worden gamers die bereid zijn veel tijd te investeren echter niet beloond en dat is op zijn zachtst gezegd vreemd.

Jammer genoeg heeft dit ook grote gevolgen voor de gameplay van de World Tour. Door dit nieuwe systeem beschikt je speler standaard al over genoeg vaardigheden om de eerste jaren met twee vingers in zijn neus alle wedstrijden te winnen. Je krijgt geen noemenswaardige tegenstand en dat gaat heel snel heel erg vervelen.

Niet meer en niet minder

Het was altijd al tijdrovend om veel progressie te boeken in de World Tour en het lijkt nu nog veel langer te duren voor de wedstrijden een beetje interessant worden qua tegenstand. Zelfs als je de wedstrijden zo kort mogelijk maakt, heb je hier zeker twaalf uur voor nodig en dat had veel sneller gekund.

De mini-games zijn bovendien nog steeds een kwestie van smaak. Je moet ervan houden Tetris en bowling in tennisvorm te spelen en het is niet nodig om vooruitgang te boeken in de World Tour. De mini-games zijn ook beschikbaar buiten de World Tour en dan best vermakelijk om met vrienden of online te spelen, niet meer en niet minder.

Een week online

Het online HQ is volledig geïntegreerd in de World Tour en biedt je de mogelijkheid wedstrijden te spelen om punten te verdienen voor een wereldwijde ranglijst. Je kunt ook deelnemen aan de nieuwe SPT Online Tour. Die duurt een week en is onderverdeeld in drie niveau’s, te weten Amateur, Pro en Champion, waardoor ook nieuwe online spelers een goede kans op succes hebben. Je kunt zoveel toernooien spelen als je wilt of kunt om punten te verdienen op de ranglijst. De winnaars worden in ieder geval beloond met medailles waarmee je in je online profiel kan pronken. Of er nog andere prijzen te verdienen zijn, is nog onduidelijk.

Jammer, dat blijven wij toch denken bij Virtua Tennis 2009. Was het bijvoorbeeld niet mogelijk geweest om iets meer te investeren in het uitbreiden van het aantal beschikbare spelers? Er missen nog een fiks aantal toppers en het aantal legendes is met drie ook erg beperkt.

Tennisfans zouden zeker prijs stellen op de aanwezigheid van legendarische spelers en speelsters als Borg, McEnroe, Agassi, Sampras, Graf, Seles, et cetera. SEGA heeft hier echter nauwelijks aandacht aan besteed. Anders valt het niet te verklaren dat spelers als Tommy Haas, David Ferrer en Juan Carlos Ferrero nog wel steeds aanwezig zijn, ondanks het feit dat ze afgezakt zijn naar subtopniveau of zelfs lager in het geval van Ferrero.

Virtua Tennis heeft het zichzelf moeilijk gemaakt door in de eerste drie versies van het spel naar grote hoogten te groeien. Daardoor ligt de lat hoog en met Virtua Tennis 2009 lukt het SEGA en ontwikkelaar Sumo Digital niet om hier nog overheen te komen. Gamers die nog geen goed tennisspel hebben of met name geïnteresseerd zijn in de online- en multiplayer-mogelijkheden zullen zich uitstekend vermaken met deze titel. Voor fans van de serie blinkt Virtua Tennis 2009 echter vooral uit door een gebrek aan ambitie en vernieuwing. (69%)

Platform: PS3, Xbox 360 | Release: 28/05/2009

Tip de redactie