AMSTERDAM - Met de grootste spelwereld in een game levert Fuel een nieuw record op in het Guiness Book of Records, maar is het ook een leuke racegame? Je leest het in deze review.

Zoals je kunt zien in onze top 10 van aankomende racegames komt er genoeg leuks aan voor de racefan. Eén uitgever komt wel erg vaak in de lijst voor en dat is Codemasters.

Het Engelse bedrijf heeft met een nieuwe DiRT en een officiële F1-game heel wat in de planning staan, maar komt redelijk verrassend nu uit met Fuel.

Dat offroad racing leuk kan zijn, hebben games als MotorStorm (en diens vervolg), Colin McRae: DiRT, Flatout 2 en Pure wel aangetoond.

Nu is er dus Fuel, die de gave offroad-actie lijkt te combineren met een immense open spelwereld. Hoe groot die is?

Volgens het recente record in het Guiness Book of Records 14.440 vierkante kilometer. De spelwereld is duidelijk geïnspireerd op de vele landschappen die de VS kent.

Toegankelijk

Van uitgestrekte canyons tot heuvels vol met bossen. Diversiteit genoeg dus, waarbij vermeld mag worden dat niet de hele spelwereld meteen toegankelijk is.

Door races te winnen, verdien je sterren (en Fuel). Heb je genoeg evenementen afgewerkt, dan komt er weer een nieuw gebied bij.

Voor je de hele spelwereld hebt vrijgespeeld, zal je echter heel wat virtuele kilometers af hebben gelegd. Fuel kan op verschillende manieren gespeeld worden en je bent compleet vrij om door de beschikbare omgeving heen te crossen.

Symbolen geven de verschillende races en evenementen aan, die je dan meteen kan opstarten. Omdat het nogal tijdrovend zou zijn om de hele game zo af te werken, werkt het spel met zogenaamde camps.

Munteenheid

Vanuit deze nederzettingen zijn alle racen en challenges in die omgeving direct op te starten. Ook kun je hier nieuwe wagens kopen, je stats bekijken en je eigen rijder naar jouw smaak aanpassen.

Zoals de naam van de game al doet vermoeden, draait het in het spel allemaal om fuel, de vloeibare munteenheid waarmee je alles kan betalen.

De enige manier om dit kostbare goedje te bemachtigen, is door de verschillende races te winnen, die Fuel telt. Hoe hoger de moeilijkheidsgraad, hoe meer je kunt verdienen. Het verschil tussen de drie beschikbare standen is behoorlijk.

Rookie is geschikt voor beginnende racers, fans van racegames kunnen prima aan de slag met Expert terwijl je in de Legend-modus echt alles uit de kast moet trekken om als eerste over de finish te komen.

De beste route

De sleutel om de kunstmatige intelligentie af te troeven, is om voor de snelste route te kiezen. De route die je navigatie aangeeft, is namelijk vaak niet de kortste. Slim afsnijden (en weinig fouten maken) zorgt ervoor dat je voor de computer eindigt.

Het loont trouwens om af te kijken, want de computergestuurde tegenstanders zijn zeker slimme navigators, ongeacht het voertuig waar ze in zitten.

Fuel pakt namelijk uit met een zeer divers aanbod aan races en voertuigen. Van een zijspan tot quads, immense trucks, buggy’s, monster trucks, muscle cars en roadsters.

Hele verschillende voertuigen, met een eigen besturing en beperkingen als het gaat om terrein. Overigens zijn de races niet gemengd (zoals in MotorStorm). Je neemt het dus alleen tegen gelijksoortige voertuigen op in de races en events.

De diversiteit geldt niet alleen voor de voertuigen, maar ook voor de racesoorten. Van standaard races over meerdere ronden, tot de vrije races waarbij je alleen de finish moet halen binnen de tijd. In andere events moet je een bepaald aantal wagens rammen of sneller zijn dan een helikopter.

Vervelende zaken

Met een immense spelwereld en de vrijheid om te races waar je maar wilt, in een breed scala aan voertuigen en verschillende soort races, lijkt Fuel alle ingrediënten te hebben van een hoogstaand racespel.

Helaas gooien er een paar vervelende zaken roet in het eten. Er is duidelijk zoveel moeite in de spelwereld gaan zitten, dat dit ten koste is gegaan van andere belangrijke onderdelen. Vraag jezelf eens af of de omgeving het allerbelangrijkst is in een racespel?

Gameplay, fun factor, besturing en beleving lijken toch ook essentiële onderdelen en juist op die vlakken laat Fuel behoorlijke steken vallen.

Botsing

Grafisch is de game goed omdat je weet dat het landschap zo uitgebreid is, maar het komt niet in de buurt van het detail in andere recente off-road racegames. Dit geldt zowel voor de omgeving als voor de bolides.

Een ander belangrijk onderdeel dat slecht is uitgewerkt, is hoe de wagens reageren op botsingen. Met acht tot twaalf bolides die door een wilde omgeving scheuren en allemaal hun eigen weg zoeken, is een botsing soms lastig te vermijden.

De uitkomst hiervan is natuurlijk afhankelijk van het soort bolide, maar er is wel één overeenkomst.

Onvoorspelbaar

De wagens worden zeer instabiel en zijn soms bijna niet meer te besturen. De effecten zijn bovendien erg onvoorspelbaar. De ene keer zorgt een tikje voor een lichte afwijking van je koers, terwijl een volgende soortgelijke botsing ervoor zorgt dat je de controle compleet verliest.

Dat geldt ook voor het raken van solide objecten in de spelwereld. Wat het nog verwarrender maakt, is dat sommige onderdelen (zoals een hek) wel kapot kunnen, maar andere kleine obstakels je wagen compleet tot halt brengen.

Dat dit de nodige frustraties met zich meebrengt, lijkt ons duidelijk. Zeker als dit gebeurt in het laatste deel van een race, waar je al een minuut of zes mee bezig bent (door de grote afstanden).

Het moet wel gezegd worden dat de reset-functie erg goed werkt (en voor weinig tijdverlies zorgt). Al deze factoren dragen bij aan de het grootste manco van Fuel, het gebrek aan beleving.

Te weinig beleving

Als je in een quad in Pure, een Jeep in MotorStorm, een rallywagen in Colin McRae DIRT, een oud barrel in FlatOut 2 scheurt, dan krijg je een bepaalde snelheidsbeleving, die in belangrijke mate wordt bepaald door de snelheid en de feedback die je krijgt van de controller.

Fuel heeft wel de snelheid, maar niet de beleving, waardoor de game snel zijn aantrekkingskracht verliest, zeker al je racet tegen de computer.

Online heeft Fuel wel een aantal slimme toevoegingen. Dit maakt de game niet perfect, maar racen tegen menselijke tegenstanders is wel spannender. De opzet is gelijk aan die van Burnout Paradise.

Je deelt de spelwereld dus met maximaal elf andere spelers. Het slimme van Fuel is de Race Editor, waarmee iedereen op zeer eenvoudige wijze zijn eigen routes kan aanmaken. Combineer dat met de enorme omgeving en je hebt inderdaad bijna talloze mogelijkheden.

Fuel is een ontzettend grote game, zowel qua in-game oppervlakte als hoeveelheid races. Er valt ontzettend veel vrij te spelen. Of je ook zover komt, is echter de vraag. Het onvoorspelbare gedrag bij botsingen, de soms te lange races en het gebrek aan beleving zorgen ervoor dat Fuel zeker geen game is die je uren achter elkaar zal spelen. Online is Fuel wel behoorlijk sterk qua mogelijkheden. Uiteindelijk is Fuel dus een redelijke racer geworden in een enorme, virtuele speeltuin. (69%)

Platform: PS3, Xbox 360, pc | Release: 26/05/2009 (PS3), 02/06/2009 (Xbox 360), juni (pc)