Om Halo spelers aan een RTS te krijgen en om RTS spelers aan Halo te krijgen, kwamen ze bij Microsoft op een geniaal idee: Halo Wars.

En daarbij kwam ontwikkelaar Ensemble Studios gelijk bij de volgende uitdaging terecht: hoe gaan we deze groep aanspreken. Het moest duidelijk op de Xbox 360 gaan gebeuren omdat Halo daar thuishoort. Een RTS op een console was wel gedaan, maar nooit écht speelbaar.

Om dit probleem te tackelen gaf de ontwikkelaar om te beginnen een aangepaste versie van hun bekende RTS Age of Mythology aan hun playtesters. Deze werden een week opgesloten en moesten bepalen wat er allemaal aan de aangepaste Age of Mythology game moest gebeuren om het echt speelbaar te maken op de console.

Beter speelbaar

Dit proces is meerdere malen herhaald totdat de testers konden zeggen dat de game beter speelbaar was met een controller dan met een muis en toetsenbord. Door dit langdurige project zijn ze tot een duidelijk en simpel systeem gekomen.

Hoe simpel? Heel simpel. De game is zo ongeveer met alleen de A knop te besturen. Hiermee selecteer je namelijk je eenheden of gebouwen.

Je kunt ook twee keer snel op de A knop drukken om alle eenheden van een soort in je scherm in één keer te kiezen, of je kunt hem gebruiken als selectie-tool waarmee je dus een vierkant om eenheden heen trekt en alles daarin selecteert.

Krachtige aanval

Bij de selectie van een eenheid of een gebouw krijg je een aantal keuzes te zien. Bij een eenheid gaat dit vaak om de secundaire aanval. Denk hierbij aan een korte maar stuk krachtigere aanval.

Zo kan de Warthog even wat meer gas geven waardoor hij een groepje vijanden kan platrijden. De Scorpion Tank heeft een krachtiger schot die uitermate effectief is tegen gebouwen. Elke secundaire aanval moet na gebruik weer even opladen.

Cirkel

Bij de keuze van gebouwen krijg je een cirkel in beeld te zien. Deze cirkel is opgedeeld in acht gelijke stukken en elk van deze acht bevat een aparte keuze.

Kies je bijvoorbeeld een ‘barracks’, dan zul je kunnen kiezen uit een variatie aan eenheden die je kunt trainen en daarbij ook een keuze aan verschillende upgrades.

Zo werkt het met alle belangrijke keuzes in de game. En tijdens het spelen kwamen we er al snel achter dat dit heel fijn werkt. Zodra je de locatie van de opties een beetje kent, zie je de cirkel nog maar een fractie van een seconde in beeld doordat zo de keuze rap is gemaakt.

Keuzes

De basis zelf wordt met de hulp van deze cirkel ingericht. Het zijn vanaf nu geen losse gebouwen meer, maar een soort platform met acht slots. In elk van deze slots kun je een gebouw plaatsen.

Het is dus zaak dat je goed bepaalt wat je strategie gaat zijn voordat je gaat bouwen. Kies je er voor om direct twee Supply Factories neer te zetten om zo snel je economie op te bouwen op een goedkope manier, of kies je voor de duurdere en iets langzamere optie om een fabriek te upgraden zodat deze in zijn eentje meer produceert dan twee standaard fabrieken bij elkaar.

Het kost wat meer tijd en geld, maar het scheelt je uiteindelijk weer een slot en die kun je weer gebruiken voor iets wat je misschien wel harder nodig hebt.

Het lijkt wellicht dat Halo Wars door zijn hele simpele bediening een hele hoop diepgang is kwijt geraakt, maar dat is niet het geval. Strategische keuzes zijn misschien nog wel belangrijker geworden doordat je minder mogelijkheden hebt.

Helaas kwamen we er wel achter dat de balans van de game nog wat te wensen overlaat. We speelden met het UNSC, nog zonder de Master Chief helaas, maar we merkten al snel dat de Covenant duidelijk niet sterk genoeg waren voor onze vuurkracht.

Twee facties

En daarbij komt ook nog eens dat het maar bij deze twee facties blijft. De Flood die je tegenkomt in de Halo games, zal niet terugkomen in Halo Wars.

Dit komt doordat deze factie niet goed te balanceren was tussen de USNC en de Covenant. De Flood zou teveel gaan lijken op iets als de Zergs die we kennen uit StarCraft en daardoor zou het hele idee van de Flood niet meer kloppen met hoe ze nu voorkomen in het Halo universum.

Het Halo universum is overigens 20 jaar jonger dan dat het was in Halo: Combat Evolved. Zodoende heb je dus nog niet echt te maken met de Master Chief, maar bestaat zijn ras nog wel voldoende om deze tegen te komen op het slagveld.

En ook toen waren ze al een bepalende factor in de gevechten tegen de buitenaardse wezens die het de mensheid zo moeilijk maken. Ensemble maakte ook duidelijk dat het verhaal een belangrijke rol gaat spelen in Halo Wars. Je zult dan ook regelmatig cutscenes voor je kiezen krijgen waardoor je op de hoogte wordt gehouden over de gang van zaken.

Op het gebied van speelbaarheid laat Halo Wars zien dat een RTS op een console wel degelijk kan werken zonder dat je tegen je computer moet gaan zitten praten zoals je dat in EndWar doet. Goed, er wordt wat ingeleverd op het gebied van micromanagement, maar de game is dan ook meer op combat gericht dan op het bouwen van basissen en het managen daarvan.

De balans in eenheden is nog niet helemaal perfect en we gokken dan ook dat hier nog hard aan gewerkt wordt. Maar of het ook gaat lukken om fanatieke RTS spelers en fanatieke Halo spelers samen te krijgen met een game moeten wij nog zien.

Platform: Xbox 360 | Release: 27/02/2009