Ontwikkelaar Gearbox heeft nog maar pas de laatste telg in de Brothers in Arms reeks afgeleverd, maar is ook druk bezig met Borderlands, een futuristische shooter met flink wat RPG invloeden.

Hoewel er sinds de aankondiging op de Leipzig Games Convention 2007 slechts een handjevol screenshots en twee korte trailers verschenen zijn, lijkt Borderlands een titel te worden die komend jaar hoge ogen kan gaan gooien. De game is inmiddels al meermaals vergeleken met de Mad Max films, maar ons doet het qua setting vooral ook denken aan de sterke, maar door het grote publiek niet op waarde geschatte tv-serie Firefly.

Borderlands opent met de aankomst van een vanaf de Aarde vertrokken groep kolonisatie schepen op de planeet Pandora. In de eeuwige zoektocht naar nieuwe grondstoffen is de mens ervan overtuigd dat die hier te vinden zijn, maar niets blijkt minder waar. De winterse omstandigheden waarin men terecht komt zijn zelfs zo erbarmelijk, dat het grootste deel van de kolonisten al snel weer vertrekt.

Winterslaap

Degenen die, al dan niet gedwongen, achterblijven weten zich in gevormde nederzettingen aardig te redden, totdat na zeven jaar blijkt dat de winter op zijn einde loopt. De planeet warmt langzaam maar zeker op, waarmee allerlei oorspronkelijke bewoners uit hun winterslaap komen. Nadeel voor de mens is dat dit veelal gedrochten zijn die nog nooit van een vredig bestaan naast nieuwe bewoners gehoord hebben.

Net op het moment dat men alsnog denkt aan een vertrek, komt er nieuws van een ontdekking van een enorme mysterieuze kluis in een bergwand. Voordat zij echter de nederzetting weer bereiken worden ze vermoord, waardoor de exacte locatie van de kluis meteen weer verloren gaat. Aangezien nieuwsgierigheid nu eenmaal één van de meest menselijke emoties is, wordt het al gauw een obsessie om de kluis te vinden en bovenal, te openen.

Kluis van Pandora

In de zoektocht naar deze ‘kluis van Pandora’ neem jij als speler de rol aan van één van drie hoofdpersonages. Naast het ontrafelen van het overkoepelende verhaal, brengen zij ook ieder hun eigen geschiedenis, persoonlijke motieven en unieke skills met zich mee. Ten eerste is er Mordecai, een sniper die op zoek is naar de dader van de moord op een oude bekende.

Ten tweede kun je de rol aannemen van Roland, een huurling die deel heeft uitgemaakt van een bandietenbende op de planeet en dus nog wat rekeningen te vereffenen heeft. En de laatste is Lilith, een buitenaardse met magische krachten die zich bij de mensen heeft gevoegd in de hoop op een dag uit te vinden wie en vooral ook wat ze nu eigenlijk is.

Er lopen dus nogal wat verhaallijnen door elkaar en dat past precies bij de ambitieuze doelen die Gearbox zich heeft gesteld. Hetzelfde geldt namelijk voor alle andere aspecten van de game, zoals het level design waar onderscheid te maken is in twee delen. Ten eerste zijn er zeven nederzettingen waar je

wapens en items kunt kopen en verkopen, informatie kunt uitwisselen en quests aanneemt. Vervolgens trek je naar een procedureel gegenereerde locatie, waar je bijvoorbeeld een artifact opspoort, een groep mutanten uitmoordt of een konvooi bewaakt of juist overvalt. Wie Hellgate London gespeeld heeft, eveneens een shooter met sterke RPG invloeden, zal deze opzet dan ook bekend voorkomen.

Dag- en nachtcyclus

In Borderlands mogen we echter heel wat meer variatie verwachten, zowel qua quests als omgevingen en locaties. De planeet Pandora heeft een dag- en nachtcyclus, af en toe sterk wisselende weersomstandigheden en een veelvoud aan rassen, mutanten, piraten en facties die elkaar net zoveel naar het leven staan als de grote indringer, de mens. Het kan dus voorkomen dat je midden in een conflict tussen twee andere levensvormen terecht komt, waarbij de kunstmatige intelligentie (die per ras verschilt) zich dan keert tegen wat op dat moment als de grootste bedreiging wordt gezien.

Om de vaak grote afstanden te overbruggen en om de gevechten nog interessanter te maken, zou je gebruik kunnen maken van gewapende voertuigen. Dit zijn voornamelijk buggy’s met wielen, rupsbanden of hovercraft aandrijving, om je op alle verschillende soorten terreinen voort te kunnen bewegen. Bepaalde vijanden hebben de mogelijkheid je voertuig te bespringen en bovendien zul je tijdens het rijden van plaats kunnen wisselen met een boordschutter of omgekeerd, met de bestuurder.

Co-op

Dergelijke acties komen natuurlijk het best tot hun recht als je dat met meerdere spelers kunt doen en het zal je dan ook niet verbazen dat Borderlands volledig in co-op te spelen is. Drie extra spelers kunnen aan jouw campagne deelnemen, want vergelijkbaar met Fable II kunnen anderen jouw game joinen, waarna ze terug kunnen keren naar hun eigen avontuur. Let wel, met behoud van behaalde ervaringspunten en buitgemaakte wapens en items.

Met die punten kan iedere gamer dan zowel de skills en specialisatie van zijn eigen personage als die van de andere twee hoofdrolspelers (die in singleplayer als NPC aan je zijde strijden) verbeteren. Items kunnen in nederzettingen verhandeld worden, of gecombineerd worden om zo een bestaand item aan te passen. Hoe dit precies in zijn werk gaat en vooral hoe uitgebreid deze zogenaamde crafting gaat worden, is echter nog even afwachten.

Meer dan een half miljoen wapens

Het enige onderdeel waar we dan nog geen aandacht aan hebben besteed zijn de wapens, waarmee dan ook iets bijzonders aan de hand is. Gearbox wist bij de aankondiging van de game namelijk de tongen los te maken door te stellen dat er maar liefst 500.000 verschillende wapens in de game te vinden zullen zijn. Later steeg dit bizarre aantal zelfs nog verder naar 600.000 door het toevoegen van alien onderdelen aan door de mens ontwikkelde wapens en vice versa.

Door gebruik te maken van tientallen paramaters als vuursnelheid, ammo, zoom levels, toegebrachte schade en herlaadtijd en met een eveneens procedurele samenstelling lijken de mogelijkheden dan ook echt eindeloos. Om toch nog enig overzicht te bewaren welk wapen nu het best is tegen welk type vijand, wordt gebruik gemaakt van kleurcodes. Zo geeft blauw een elektrisch effect aan, staat groen voor gif en rood voor wapens die tegenstanders laten voelen hoe het is om op de barbecue te liggen.

Borderlands staat pas gepland voor het derde kwartaal van 2009, maar als Gearbox zijn ambitieuze project tot een goed einde weet te brengen, staat ons een interessante en vooral bijzonder uitgebreide shooter te wachten. Meerdere verhaallijnen tegelijk en het verbeteren van personages verraden de RPG elementen. Met een aangepaste Unreal Engine 3.0 onder de kap en de belofte van een naadloze wereld zonder laadschermen schept de game in ieder geval hoge verwachtingen.

Platform: PS3, Xbox 360, pc | Release: derde kwartaal 2009