Uit het niets brengt Nintendo in december een nieuwe Fire Emblem uit voor de Nintendo DS. Wat kunnen gamers verwachten van dit strategiespel op twee schermen?

Wie aan strategie denkt op de handhelds van Nintendo komt al snel uit op de naam Advance Wars. Met deze spelserie bewees Nintendo dat strategie prima te doen is op een handheld. Weinig gamers weten echter dat de spelreeks gebaseerd is op Fire Emblem. Een spelserie die in Japan al sinds de NES loopt, maar pas de afgelopen jaren ook in het Westen is verschenen.

Ondanks diverse delen op de Game Boy Advance en GameCube is Fire Emblem qua bekendheid en populariteit nooit zo groot geworden als het ‘Westerse’ Advance Wars. En dat terwijl de games niet eens zoveel van elkaar verschillen. Wat voor game is Fire Emblem nu eigenlijk? Voor wie een kort antwoord zoekt, bij deze een kernachtige samenvatting.

Fire Emblem is een turn-based strategiespel dat zich afspeelt in een Middeleeuwse setting. Het heeft lichte fantasy- en RPG-elementen. Verder is er geen sprake van anonieme soldaten die je makkelijk opoffert, maar zijn deze personen allemaal op de één of andere manier betrokken bij de strijd die je voert. De hoofdrol is weggelegd voor prins Marth.

Remake in een modern jasje

Deze nobele zwaardvechter met blauw haar is vooral bekend uit Super Smash Bros. Melee en Brawl, maar heeft nu zijn eigen game met Fire Emblem: Shadow Dragon. Deze remake van een oude NES-klassieker komt voor het eerst uit op de Nintendo DS. Om misvattingen te voorkomen: Shadow Dragon is in alle opzichten een moderne DS-titel en geen veredelde Virtual Console-titel.

De formule van Fire Emblem is verder niet veranderd. Het is nog steeds een turn-based strategietitel waarbij je tactisch te werk moet gaan om je vijanden efficiënt te verslaan. Het begint zeer overzichtelijk met een klein team, relatief simpele uitrusting en overzichtelijke situaties. Elke eenheid heeft (afhankelijk van zijn wapen) verschillende sterke en zwakke punten. En reken erop dat de computer gebruik maakt van zwakke plekken in je verdediging.

Dood is dood

 

Je zal slim te werk moeten gaan, want dood is dood en er zijn dan ook geen engeltjes die je teamleden opnieuw tot leven brengen. Soms laat de game je zelfs geen keus en zal je iemand moeten opofferen om toch verder te komen. Er zitten immers meer dan genoeg interessante plotwendingen in Shadow Dragon.

Door de genadeloze kunstmatige intelligentie is het verliezen van een teamlid bijna niet te voorkomen. Dat kan echter serieuze gevolgen hebben. Sommige personages die eerst als vijand zijn aangemerkt, willen best van partij wisselen mits de juiste persoon met ze praat (of aanwezig is). Die loop je dus mis als ze in een eerder stadium zijn omgebracht.

Diepgang komt later op gang

Fire Emblem wordt naarmate de game vordert een steeds dieper tactisch spel. Dat is niet iets waar iedereen blij van wordt. Met name fans van de snelheid en luchtigheid van Advance Wars zullen zich ongetwijfeld ergeren aan het vele micromanagement dat je moet uitvoeren. Met name de selectie van de juiste teamleden en beheer van uitrusting vergt soms behoorlijk wat tijd en handelingen.

Alhoewel de game goed in elkaar zit, kent ook deze editie van Fire Emblem zijn tekortkomingen. Fans van de spelserie zullen zeker bekend zijn met de eigenaardigheden van de spelserie en het is erg jammer dat ze in dit deel niet zijn opgelost. Eén van de grotere problemen is dat je team steeds groter wordt, maar je onvoldoende informatie en mogelijkheden hebt om deze eenheden goed te beheren.

Een mooi voorbeeld: je hebt zeven ridders te paard, twee boogschutters en drie dieven. Dat is qua verdeling niet handig. Moet je de ridders te paard veranderen in soldaten of moet je dat later doen zodat het drakenridders kunnen worden? De game geeft op een paar statistieken na geen enkele indicatie welk voordeel dit oplevert en hoe je het beste de beschikbare soldaten kan gebruiken of omvormen.

Balansproblemen

 

Een ander fundamenteel probleem is dat het ontzettend moeilijk is om een gebalanceerd team te houden. Niet iedereen komt iedere keer aan bod en het is soms veel slimmer om bepaalde personages (zoals dieven) te vervangen door sterkere krijgers. Alleen eenheden die acties en aanvallen verrichten krijgen echter ervaring en worden sterker. Het gevolg is dat sterke soldaten sterker worden, een aantal licht stijgen maar de meerderheid op hun niveau blijft hangen.

Het resultaat is dat je zeer snel een vast groepje krijgt dat redelijk sterk is, een paar redelijke soldaten en een hele grote groep zwakkelingen krijgt. Aangezien de vijand wel compleet in level stijgt, wordt het steeds moeilijker om de rest van je team naar een hoger niveau te krijgen. Een mogelijkheid om ervaringspunten opnieuw in te delen zou dit kunnen verhelpen.

Fire Emblem: Shadow Dragon is net als voorgaande delen een erg boeiend strategiespel geworden. Gamers kunnen echter makkelijk misleid worden door het toegankelijke begin van de game. In een later stadium wordt het spel behoorlijk complex en gaat er eigenlijk iets teveel tijd zitten in het beheren van je leger. Zonde, want met iets meer slimme opties zou deze game niks missen qua diepgang, maar wel een hoger speltempo kennen. Een goed deel uit de spelserie, maar niet beter dan voorgaande Fire Emblem-games. (78%)

Platform: DS | Release: reeds verschenen