Tomb Raider: Underworld belooft ons mee te slepen in het meest duistere en epische avontuur van pixel-babe Lara Croft tot nu toe. Wij kregen de kans deze game alvast aan een grondige voorinspectie te onderwerpen.

Underworld pakt het verhaal op waar Tomb Raider: Legend eindigde en zal volgens ontwikkelaar Crystal Dynamics antwoord gaan geven op de vele vragen waar we na het spelen van eerdere Tomb Raider games mee zijn blijven zitten. Rode draad hierbij zal in ieder geval de zoektocht naar het wapen van de Noorse god Thor zijn. Wat volgt is een episch avontuur dat Lara Croft onder meer langs de oerwouden van Thailand en Mexico zal voeren, waarin mythologieën en legendes ontrafeld moeten worden en dat haar door de diepste en donkerste plekken van de Underworld zal jagen.

Hoewel Tomb Raider: Legend en Anniversary ook al op de Xbox 360 speelbaar waren, kan Underworld toch gezien worden als het eerste ‘echte’ next-gen avontuur van Lara. De game is namelijk gebouwd op een compleet nieuwe engine en hierdoor ziet niet alleen de spelwereld er ongekend mooi uit, ook Lara heeft er nog nooit zo lekker bijgelopen. En dat is niet alleen te danken aan de prachtige graphics, maar ook zeker doordat alle bewegingen van Lara door middel van motion capturing tot stand zijn gekomen. Vooral de manier waarop Lara over smalle balken balanceert of een rotswand beklimt, zijn met zeer veel detail en realisme weergegeven.

Klauterwerk

Het is bij al dit klauterwerkt overigens niet meer alleen mogelijk om je via de welbekende richeltjes omhoog te werken, maar je kunt nu ook gebruik maken van uitstekende stenen en stukken rots op een muur. Hierbij zie je hoe de voeten van Lara beheerst op zoek gaan naar een stukje rots om op te steunen terwijl haar handen langs de muur omhoog glijden naar een geschikte steen om zich verder aan op te kunnen trekken.


Het is duidelijk dat Crystal Dynamics tijdens de ontwikkeling een oogje op gameplay-elementen uit Assassin’s Creed heeft gehouden. Helaas is de manier waarop de camera automatisch positie inneemt vooral tijdens deze klimmomenten nog niet al te best. Het is vaak erg lastig om te zien waar de volgende grijpbare rand zit, hoe fanatiek je de camera ook in het rond slingert.

Hierdoor zal Lara meer dan eens onnodig haar dood tegemoet springen omdat je uit pure wanhoop maar een willekeurige richting bent opgedoken. Naast Assassin’s Creed is er overigens ook gekeken naar Gears of War, want de toegevoegde sprintmogelijkheid lijkt wel erg veel op de sprint-animaties die wel kennen van Marcus Fenix en zijn manschappen. Niet erg, want het maakt de game een stuk veelzijdiger.

Kust van Thailand

Als Lara na de eerste onderwater tempel met haar jacht voor de kust van Thailand dobbert, krijg je pas echt te zien hoe mooi deze game grafisch is afgewerkt. Niet alleen is de licht transparante zee die onder je ligt gemaakt van het mooiste water dat je ooit in een game hebt gezien, ook de knalgroene jungle die op je ligt te wachten ziet er adembenemend mooi uit.

Eenmaal aan land baant Lara zich een weg door de dichtbegroeide jungle, veegt ze overhangende takken uit haar gezicht en vliegen tropische paradijsvogels voor je langs. Hoewel de nadruk in deze Tomb Raider gelukkig weer volledig op het verkennen, klimmen en puzzelen ligt, is er uiteraard ook weer een vers blik vijanden open getrokken voor dit avontuur. Maar waar de kunstmatige intelligentie van de menselijke tegenstanders vooralsnog zeker wat te wensen over laat, zal de eerste ontmoeting met een tijger je het gevoel geven daadwerkelijk oog in oog te staan met een wild roofdier. Het matige jachtinstinct van de dieren uit voorgaande delen heeft in Underworld gelukkig plaats gemaakt voor hongerige jagers die je letterlijk van je af moet schoppen en met een aantal goed geplaatste schoten uit de twee hand guns moet afmaken.

Krijg je even later te maken met twee van deze beesten tegelijkertijd dan zal je voor een zeer aangename verrassing komen te staan. Lara kan haar hand guns namelijk onafhankelijk van elkaar gebruiken en dus worden beide tijgers vakkundig door onze heldin onder vuur genomen. Niet alleen ontzettend handig natuurlijk, het ziet er ook nog eens verschrikkelijk stoer uit.

Grondige opknapbeurt

Maar naast een aantal flinke gameplay-upgrades zijn ook haar gadgets aan een grondige opknapbeurt onderworpen, waarbij de PDA het apparaatje is dat je ongetwijfeld het meeste zal gaan gebruiken. De PDA deed voor het eerst zijn intrede in Tomb Raider: Legend, maar is sindsdien flink geüpdate. Zo beschikt het nu over een Sonar Map waarmee een 3D-kaart van de omgeving gemaakt kan worden, kun je informatie over de omgeving opvragen en is natuurlijk ook je vertrouwde dagboek digitaal te raadplegen. Maar de meest opvallende functie is wel de Field Assistance die je kunt oproepen.

Dit handige hulpje zal wel eens het onderscheid kunnen gaan maken tussen de hardcore- en de casual-gamers. Met behulp van deze assistent zal je als gamer namelijk zelden nog vast komen te zitten in het spel omdat de PDA op ieder moment in de game een tip paraat heeft waarmee je in feite weer verder zou kunnen. Eerst wordt er ter opfrissing van je geheugen een algemeen doel beschreven. Heb je dan nog steeds geen idee waar je de oplossing moet zoeken dan kun je verder klikken voor een specifieke omschrijving van de actie die Lara op dat moment moet ondernemen. Sta je bijvoorbeeld in een ruimte waar je geen mogelijkheid ziet de volgende deur te openen, dan kan de Field Assistance je bijvoorbeeld vertellen dat je de aanwezige stenen op bepaalde plekken moet neerleggen. Een mooie manier om de keuze aan de speler te laten om deze functie al dan niet te gebruiken.

Leuke gimmick

Een andere leuke gimmick is de videocamera die Lara bij zich draagt. Hiermee kun je niet alleen foto- en filmopnames maken, je kunt deze kiekjes ook naar vrienden sturen via Xbox Live of het PlayStation Network. Zit een vriend bijvoorbeeld muurvast bij een moeilijke puzzel dan kun je even een kort filmpje opnemen waarin je precies laat zien hoe je de artifacts dient te plaatsen of hoe je die standbeelden nou eigenlijk moet draaien om de deur tot de volgende tempel te openen.

Het is duidelijk de bedoeling dat functies als de Field Assistance en deze videocamera er samen met de intuïtieve en prima werkende besturing voor moeten zorgen dat ook beginnende Tomb Raider-spelers zich meteen thuis kunnen voelen in de wereld van legendes, tempels en mythische goden. Het is alleen wel te hopen dat het voor de doorgewinterde Croft fans niet te makkelijk wordt gemaakt door deze snufjes.

Alles wijst erop dat Crystal Dynamics in haar missie gaat slagen en eind november de beste en mooiste Tomb Raider game zal afleveren. Hiervoor zal de kunstmatige intelligentie nog wel enigszins opgepoetst mogen worden en ook de vaste camerastandpunten werken in de behandelde preview-versie nog niet helemaal lekker. Maar als de ontwikkelaar deze zaken met evenveel overtuiging aanpakt als waarmee ze de rest van de game hebben ontworpen, dan heb ik er alle vertrouwen in dat Underworld een absolute must-have gaat worden.


Platform: Xbox 360, PS3, Wii, PS2, pc, DS | Release: 21/10/2008