Dit jaar geen derde Episode van Valve’s vlaggenschip Half-Life of Portal 2, maar wel een nieuwe game genaamd Left 4 Dead.

Een game die volgens Valve’s topman Gabe Newell wel eens het immens populaire Counter-Strike naar de kroon zou gaan steken. Op het eerste gezicht lijkt de game qua verhaal sterk geïnspireerd door films als ‘28 days Later’, waar de mensheid ten onder gaat aan een extreem virus waarbij de geïnfecteerden veranderen in vleesverscheurende idioten die jij met maximaal drie andere spelers van het vege lijf moet zien te houden.

Dit doe je niet door net als in de Resident Evil-games zuinig om te gaan met je munitie of door kruiden met elkaar te vermengen, maar door tactisch alles en iedereen die niet tot jouw clubje van overlevenden behoort overhoop te schieten. Een ander groepje spelers neemt het tegen hen op in de vorm van superzombies, allemaal met een eigen ‘skill’.

Je kunt altijd in en uit een game stappen door de redelijke tot goede kunstmatige intelligentie van de bots in de game. Hoe moeilijk het allemaal is, wordt bepaald door je eigen prestaties die gemonitord worden door ‘The Director’.

In een notendop

Dit is Left 4 Dead in een notendop. Voor uitgebreidere beschrijvingen van de verschillende overlevenden en zombies verwijs ik je graag door naar de eerder op GameZ verschenen special waar dieper op deze zaken wordt ingegaan.

Persoonlijk verwachtte ik tijdens de Leipzig Games Convention van dit jaar een sessie te hebben met een van de producers van de door Valve opgekochte ontwikkelaar Turtle Rock. Hoewel die er ook rondliep, bleek ook Gabe Newell aanwezig te zijn die voornamelijk aan het woord was tijdens de presentatie en speelbeurt met Left 4 Dead.

Antartica

Daar waar de andere presentatieruimtes toch wel wat aan de benauwde kant waren, bleek die van Valve menig bewoner van Antartica bekend voor te komen. Een grote airco blies non-stop koude lucht in de ruimte om de pc’s, maar ongetwijfeld ook de zwaarlijvige Newell, koel te houden.

In Left 4 Dead baan je jezelf een weg van safe house naar safe house en ondertussen word je belaagd door hordes zombies met af en toe een grotere versie. Zo simpel is het eigenlijk. De game schiet als een hogesnelheidstrein aan je voorbij en een keer knipperen met je ogen kan het verschil tussen leven en dood betekenen.

Friendly fire

Aan het begin van een level grijp je wapen, munitie en health packs van een tafel, een beetje als de wapenshop in Counter-Strike alleen dan gratis. Je springt in een gat in de vloer en wordt eigenlijk vanaf dat moment non-stop belaagd door geïnfecteerden. Het grote gevaar in deze situaties is dat je elkaar per ongeluk raakt. Pas op, in Left 4 Dead staat friendly fire altijd aan!

Gabe gaf direct de tip om de lamp aan te zetten die aan het wapen is bevestigd. Je ziet niet alleen beter in de vele donkere plekken van de game, maar je ziet ook vooral heel goed waar je collega’s op richten. Uiteindelijk wisten we ons een weg uit het appartementen complex te schieten, waar letterlijk uit iedere hoek wel een zombie op je af komt rennen, om vervolgens de druk bevolkte straten op te gaan.

Hier wordt het moordende tempo van de game nog even dunnetjes verdubbeld en vol afgrijzen zul je merken hoe snel je wapen, in mijn geval de shotgun, leeg is. Je zult tegen je beeldscherm schreeuwen dat het herladen niet snel genoeg gaat. Leuk al die individuele Rambo’s, maar in deze game is het de bedoeling dat je elkaar in de gaten houdt om iemand dekking te geven wanneer hij of zij hun wapen moeten herladen.

Hectisch

Naast de geijkte wapens als pistolen, shotguns en machinegeweren in verschillende soorten kom je ook Molotov cocktails tegen. Deze zorgen niet alleen voor een barbecue-sfeer in de game wanneer een aantal belagers er door getroffen worden, maar ook voor een grensgebied van vuur waardoor je iets meer vat kunt krijgen op een hectisch gebied.

De insteek van de game is volgens Gabe een balans te zoeken tussen de meer persoonlijke avonturen in Half-Life, de class skills uit Team Fortress en de razendsnelle team play van Counter-Strike. Nu heb ik in deze korte speelbeurt nog maar weinig sympathie kunnen ontwikkelen voor de andere personages, aangezien ik blij was dat ik na tien minuten nog in leven was en amper even rustig om me heen heb kunnen kijken wie zij waren of hoe ze er überhaupt uitzagen.


Laagdrempelig

In de game zelf zul je communiceren met standaard voice commands om alles zo laagdrempelig mogelijk te houden. Visueel weet je wat je kunt verwachten van de Source-engine. Hoewel hij nog net meekan, moet hij inmiddels zijn meerdere bekennen aan de krachtpatsers van de hedendaagse markt als de Unreal 3-engine en de CryEngine 2. Voordeel van de oudere engine is wel dat de game op een groot aantal pc’s te spelen zal zijn, zonder dat er eerst voor een paar duizend euro aan videokaarten en processors vervangen hoeft te worden.

Sleutelwoorden van Left 4 Dead zijn dus snelheid en team play. Hou je hiervan dan kun je dit najaar je lol op, want dan kan ik mij niet voorstellen dat er een game op de markt gaat komen die beter aan deze behoeften zal voldoen.


Platform: Xbox 360, pc | Release: 21 november 2008